¿Cómo mejorar el riego en cultivos de maíz?

La eficiencia del uso del agua (EUA) para el maíz es de entre 19 y 25 kg de grano por mm de agua consumido. El aporte del agua mediante el riego suplementario ha demostrado ser un recurso de alta eficiencia para lograr aumentos significativos en el rendimiento del cultivo y estabilidad económica en la empresa agropecuaria. Según estudios realizados en este cultivo, el rendimiento del maíz bajo riego puede incrementarse entre un 50% y un 70% si se compara con los rendimientos en secano para las regiones semiáridas y subhúmedas de Argentina. Sin embargo, muchos productores utilizan como único criterio de manejo del agua la acción de cubrir la evapotranspiración del cultivo durante la totalidad del ciclo. Esta práctica es cada vez más cuestionada debido al volumen de agua requerido, a los efectos negativos que pueden tener los excesos hídricos y a los costos energéticos elevados que implica este manejo. Además, la eficiencia del uso del agua de riego (EUAr) se ve reducida.

Existen estrategias alternativas que mejoran la EUA, como el riego deficitario controlado. En esta estrategia se priorizan las aplicaciones de agua en los períodos críticos (PC), ya que el efecto de un período con estrés hídrico sobre el rendimiento final de un cultivo depende de la etapa fenológica en que se produzca.

El maíz se encuentra entre los cultivos más sensibles al estrés hídrico, especialmente en la etapa de floración, dado que la falta de agua afecta al principal componente del rendimiento: el Número de Granos (NG). De las diferentes etapas que atraviesa el cultivo, el período vegetativo podría ser el momento en el cual una falta de agua no afecte fuertemente al rendimiento. No obstante ello, el riego en las distintas etapas fenológicas debe ser controlado: regar no consiste en aplicar agua sin control ni medida, puesto que una gran deficiencia en el período vegetativo y un exceso de riego en el PC no constituyen una buena técnica de manejo.

Para optimizar el manejo del agua la planificación del riego debe basarse en el conocimiento del balance hídrico de cada cultivo según determinadas condiciones climáticas y de suelo. Es necesario establecer un umbral de agua útil, a partir del cual reponer el agua mediante el riego. Durante el período crítico, los umbrales de riego en maíz pueden llegar a ser mayores al 50% del agua útil; esto va a depender fuertemente de la demanda atmosférica durante dicho período. Para lograr altas eficiencias de riego hay que asegurar que al inicio del período crítico y durante el mismo el agua disponible para el cultivo sea mayor al 50%.

Una adecuada programación del riego permitiría obtener rendimientos próximos al potencial, logrando así maximizar el rendimiento por mm de riego aplicado.

Dra. Carla Grosso

Magister en Imágenes Satelitales

Referencia bibliográfica

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