Een op smaak gebracht huis

Hasselt — In de Maastrichterstraat in Hasselt op nummer 61 en 63 vind je één huis. Voor de fijnproevers die Hasselt kennen, doet dat adres misschien een belletje rinkelen. Het Smaaksalon van kok Giovani Oosters is er namelijk gevestigd. Een poging van de stad en van de kok om Hasselt als de stad van de smaak te profileren. ‘Al liepen we in het begin niet meteen warm om in dit pand in te trekken,’ zegt Annelies, mede-zaakvoerder van het restaurant. En het is ook niet zeker dat Giovani Oosters er nog lang in zal blijven.

Doorheen de geschiedenis van het gebouw heeft het voor vele zaken gediend. Van muziekconservatorium tot stadsarchief, er heeft al wat gezeten. Misschien toch de meest opmerkelijke vroegere bewoners waren de Duitsers. Tijdens Wereldoorlog 1 palmden ze het gebouw in en gebruikte ze het als eetzaal. Of er goede Vlaamse kost werd gemaakt is niet geweten. De Duitsers moeten de Corswarem wel een tien hebben gegeven voor sfeer en gezelligheid want vandaag is het indrukwekkende interieur van het gebouw nog steeds de place to be in Hasselt om te gaan eten. Naast het restaurant bevindt zich de toeristische dienst van Hasselt.

De ingang van de brasserie. De buitenkant geeft niets prijs van het prachtige interieur dat men binnen vindt.

Meer dan een restaurant

‘Als toeristische dienst van de stad is het natuurlijk onze taak om Hasselt zo aantrekkelijk mogelijk te maken,’ begint Ils, ambtenaar bij de toeristische dienst van Hasselt. ‘Dat moet niet alleen voor toeristen zijn, ook Hasselaren moeten zich goed voelen waar ze wonen. Toen we zes jaar geleden zochten naar manieren om de stadservaring te verbeteren, bedachten we het concept van het Smaaksalon. Het moest veel meer zijn dan gewoon een brasserie of restaurant. En dat is het naar mijn bescheiden mening toch ook wel geworden.’ lacht Ils.

Om Hasselt in de kijker te zetten besloot de stad om van het Smaaksalon een echte streekplaats te maken. Zo wordt er uitsluitend gekookt met streekproducten van Hasselt en Limburg, kan je er Limburgse wijnen proeven in de wijnbar en zijn er ook af en toe activiteiten waarbij de Hasseltse smaakbeleving centraal staat. Dat de producten van Hasselt zijn betekent niet dat ze in Hasselt moeten blijven. Integendeel zelfs, eind vorig jaar probeerde Smaaksalon-kok Giovani Oosters nog internationaal te gaan met zelfgemaakte gluhjenever. Vooral in skigebieden hoopt hij met de drank de mensen warm te maken voor Hasseltse streekproducten.

Jammer genoeg uniek

‘Eens we een concept hadden, moesten we natuurlijk op zoek naar een kok. De mensen die bureauwerk doen voor de stad Hasselt zie ik nog niet in een grootkeuken van een restaurant staan,’ lacht Ils. Het oog viel op Giovani Oosters, TV-kok en uitbater van Vous lé Vous. Met zijn bakken ervaring en (uiteraard) Hasseltse afkomst was hij voor de stad de meest geschikte kandidaat.

Om het Smaaksalon te vestigen op deze plaats was echter niet meteen iets wat Giovani Oosters en zijn team zelf zou hebben gedaan. Zaakvoerster Annelies: ‘Zelf zouden we dit pand niet gekozen hebben maar de stad Hasselt stelde ons voor hier een brasserie te beginnen en daar zijn we op ingegaan. We hebben natuurlijk al ervaring in de horeca met onze zaak Vous lé Vous, maar dit is wel iets heel anders.’ Hoewel het pand er mooi uitziet aan de buiten- en binnenkant zijn er toch ook enkele grote minpunten. ‘Je hebt natuurlijk dat een uniek gebouw is en het ziet er mooi uit. Maar net omdat het uniek is, zijn er ook minpunten. De infrastructuur bijvoorbeeld is al oud en als er iets stuk gaat is het moeilijk om het te laten herstellen en vervangen.’

Het interieur is toch wel een van de redenen waarom het Smaaksalon is wat het is. De minpunten horen er dus bij. Alhoewel er niks mag afgedaan worden aan de indrukwekkende prestatie die Giovani neerzet. Een stad kan een kok wel gebruiken voor de citymarketing, de kok zelf moet natuurlijk ook iemand zijn. En of Giovani dat is. Als stilzitten een schoolvak is krijgt hij een dikke nul. Al op jonge leeftijd begon hij met zich te profileren als dynamische kok en dat werpt zijn vruchten af. Naast het Smaaksalon is hij ook nog eigenaar van Vous lé Vous, nog zo’n plek voor fijnproevers in Hasselt, heeft hij een cateringoperatie en een kookatelier. Altijd maar nieuwe uitdagingen aangaan is zeg maar zijn ding. En als men iets kan zeggen over het Smaaksalon, dan is het wel dat het een uitdaging is.

Hopelijk is het eten net zo groot als het interieur. Niet te overziene schilderijen en kroonluchters bekleden de binnenkant van dit historisch, Hasselts pand.

Of Giovani dit jaar nog in het Smaaksalon zal afsluiten is echter niet zeker. Iedereen kan zich kandidaat stellen om het restaurant uit te baten. De concessie moet namelijk dit jaar vernieuwd worden en het is niet omdat Giovani er nu zit dat dat ook zo blijft. Een jury beslist eind juni wie van het Smaaksalon zijn paradepaardje mag maken. ‘Ik wil wel graag blijven, dat zeker,’ zegt Giovani, ‘ergens heb ik zelfs al plannen voor kleine Smaaksalons op andere plaatsen.’

Nee, stilzitten staat niet in zijn woordenboek.

Sybille Bruneel

One clap, two clap, three clap, forty?

By clapping more or less, you can signal to us which stories really stand out.