Diferencia entre Product Manager, Product Owner y Project Manager

Aclarémoslo de una vez

En México, hay un título que cada vez se está utilizando más y más para describir un rol de suma importancia en la creación de productos digitales. El título de Product Manager.

He visto que, en todo el mundo, hay mucha discusión sobre qué es un Product Manager, cuál es realmente su rol y cuál es la diferencia con un Product Owner o con un Project Manager. Existen muchos artículos que hablan de esto, pero quiero darles mi opinión para ver si podemos aclararlo de una vez, sobre todo ahora que creo que lo escucharemos cada vez más en nuestro país.

Product Manager vs Product Owner

Recordemos rápidamente que el software (y los productos digitales) ha evolucionado de ser desarrollado en cascada (waterfall) a ser desarrollado por equipos ágiles e iterativos y que la práctica más famosa y más utilizada por los equipos ágiles es Scrum.

"Scrum es un marco de referencia para desarrollar y mantener productos complejos. Consiste en roles Scrum, eventos, artefactos y las reglas que los unen."
The Scrum Guide

Product Owner, es entonces un rol de Scrum que la Guía Scrum define como el responsable de maximizar el valor del producto y el trabajo del Equipo de Desarrollo.

Por otro lado, el título de Product Manager se le ha dado al responsable de hacer Product Management, concepto que ha evolucionado especialmente en tecnología. Una definición actual que me gusta es:

"Product Management es el arte de solucionar los problemas de tus clientes para alcanzar tus objetivos de negocio."
Melissa Perri, Product Institute
The History and Evolution of Product Management by Martin Eriksson

Históricamente, el Product Manager viene del concepto del "Brand Man", que es un título más de marketing que describe al responsable absoluto de una marca. Ahora, se utiliza para describir al responsable absoluto de un producto, pero ¿qué quiere decir eso exactamente? Una forma simple de explicarlo es la siguiente:

"Encuentro problemas de mercado, guío la creación de soluciones a esos problemas y pongo las soluciones en el mercado."
Nils Davis, The Secret Product Management Framework

Según estas definiciones, el alcance del Product Manager es mucho más amplio que el que le da Scrum al Product Owner. Por lo que creo que un buen Product Owner debería ser un Product Manager que trabaja en un equipo Scrum.

Product Manager vs Project Manager

En mi artículo "Fomentando una Mentalidad de Producto en México", la primer idea que doy sobre qué es pensar en producto es: "Producto, no Proyecto". Esto quiere decir que hay que medir el éxito del producto en términos del retorno de la inversión y no de la cantidad de funcionalidad liberada, con el presupuesto asignado, en el plazo acordado.

Lo anterior NO quiere decir que no necesitemos hacer la administración de proyectos para crear productos digitales. Sí necesitamos un responsable que administre el proceso de creación, es decir, el Project Manager.

Ya hablé del rol de Product Manager en la sección anterior y, si buscan más sobre las características de un buen Product Manager, una de sus cualidades es la de hacer Project Management. Entonces, ¿cuál es la diferencia entre Product Manager y Project Manager?

Scrum no define un rol de Project Manager como tal, define al Scrum Master, que es el responsable de asegurar que Scrum sea entendido y adoptado. En Scrum, las tareas de Project Management son cubiertas en parte por el Scrum Master, en parte por el Product Owner y en parte por el Equipo de Desarrollo. De la misma forma en la que el alcance del Product Manager es más amplio que el del Product Owner, el alcance de un Project Manager es más amplio que el del Scrum Master.

Independientemente de los roles, la creación de productos digitales es un trabajo de equipo. Lo ideal es que el equipo sea auto-organizado y multifuncional. La forma de organizarse dependerá de las habilidades de los integrantes y de cómo se complementan, pero creo que tener ambos roles en un equipo de producto, tanto Product Manager como Project Manager, es muy bueno si se aplican correctamente. El rol del primero es de influenciador, mientras que el del segundo es de facilitador.

Influenciador vs Facilitador

El Product Manager NO es el CEO del producto, no son jefes de nadie y no deben mandar. Lo que deben hacer es definir una estrategia e influenciar al equipo para que, en conjunto, descubran los problemas de los clientes y diseñen e implementen las mejores soluciones en el orden más adecuado.

El Product Manager es responsable de influenciar el qué se debe hacer.
El Product Manager NO es el CEO del producto, es un influenciador.

Si bien el Product Manager debe estar ocupado por entender el problema, el Project Manager debe estar ocupado del proceso para que se logre entender el problema. Debe de facilitar las dinámicas, los espacios y las interacciones para que el equipo de producto utilice las herramientas más adecuadas y las aplique en el momento adecuado.

El Project Manager es responsable de facilitar el cómo se debe hacer.

Algunos ejemplos de lo que un buen Project Manager moderno, que trabaja con equipos de producto debería hacer, dependiendo de la forma en la que el equipo se auto-organice, son:

  • Cuando el equipo hace Scrum, debe ser un Scrum Master y asegurarse de que Scrum sea entendido y adoptado.
  • Cuando el equipo hace Design Sprints, debe ser un Sprint Master y preparar el escenario y liderar las sesiones de diseño, prototipado y pruebas con clientes.
  • Cuando el equipo es Agil, debe ser un Agile Coach y recordar al equipo lo que es ser ágil.
  • Cuando el equipo es Lean, debe promover los principios de Lean Startup y recordarle al equipo cómo conducir, cuándo dar vuelta y cuándo perseverar para hacer crecer el negocio con la aceleración máxima.
  • Cuando el equipo fomenta Design Thinking, debe ser un Design Thinking Facilitator e introducir a sus colegas al diseño orientado en las personas.
  • En general, cuando un equipo utiliza herramientas innovadoras para solucionar problemas o hacer team building como Retrospectivas, Gamestorming, Innovation Games, Lego Serious Play, Visual Meetings/Teams/Leaders o cualquier otra que les sirva o que les guste, debe facilitar que se utilicen adecuadamente para maximizar el valor y minimizar el desperdicio.
El Project Manager en equipos de producto es un facilitador.