Cross-chain Atomic swaps, de Wall Street killer?

Stel je voor, je ziet iets leuks op een online veilingsite staan dat je graag zou willen kopen/hebben. Dat blijft spannend, want: hoe voorkom je dat je wordt opgelicht? En heeft de ander het product dat hij aanbiedt ook echt? In het geval van Marktplaats kan je dat oplossen door de verkoop face-to-face te doen. Je gaat naar de verkoper toe om het product te beoordelen, je betaalt en even later loop je weg met je nieuwe aankoop. Verkoper blij, jij blij.

Dit soort transacties vinden wereldwijd dag en nacht plaats, uiteenlopend van een leuke tweedehands jas op marktplaats tot aandelen op Wall Street. Het principe blijft hetzelfde: je hebt een verkopende partij en een kopende partij. Beide partijen lopen het risico om opgelicht te worden. Niet in alle gevallen is het mogelijk om het risico weg te nemen door persoonlijk het product op te gaan halen, bijvoorbeeld omdat of de afstand te groot is of omdat het product nog gemaakt moet worden. In dit soort gevallen kan er gebruikt gemaakt worden van een vertrouwde (onafhankelijke) derde partij. Deze partij zorgt er dan voor dat de verkoper zijn geld krijgt en de koper zijn product.

In het geval van aandelen gebeurt dit door middel van een tussenhandel of een handelsplatform (exchange). Dit is een vertrouwde derde partij waar verkopers aandelen kunnen aanbieden en kopers aandelen kunnen kopen. De exchange staat garant, zodat zeker is dat verkopers hun geld krijgen en kopers hun aandelen. Om de transactie uit te kunnen voeren, moet de exchange wel in het bezit zijn van zowel de aandelen als het geld. Het gebruik van een exchange brengt natuurlijk ook weer een risico met zich mee en er zijn kosten aan verbonden. Het verhandelen van cryptocurrency gebeurt ook door middel van exchanges. Omdat de markt nog in de kinderschoenen staat, is dit niet zonder gevaar. In het verleden zijn dit soort exchanges slachtoffer geworden van hackers of gingen de eigenaren er zelf met het geld vandoor. Een aantal ontwikkelaars van cryptocurrencies (Litecoin en Decred) wilde dit probleem aanpakken en vonden het antwoord in “atomic swaps”.

Een Atomic swap is een technische manier om twee verschillende partijen hun cryptocurrency te laten ruilen. In plaats van een product voor geld verkopen, wordt een cryptomunt voor een cryptomunt verkocht. Deze ruil vindt plaats zonder dat iemand risico loopt en zonder dat ze elkaar hoeven te vertrouwen. Dit alles zonder dat er een derde partij nodig is. Het vertrouwen zit in de blockchain van de cryptomunt.

Hoe werkt dit? De atomic swap techniek maakt gebruik van de eigenschap dat cryptocurrencies programmeerbaar zijn. Het is daarom mogelijk om een “transparante kluis” te maken met een aantal specifieke eigenschappen waardoor atomic swaps mogelijk zijn. Beide partijen maken een eigen transparante kluis aan die alleen door de andere partij te openen is (dus partij A maakt een kluis die alleen partij B kan openen en partij B maakt een kluis aan die alleen partij A kan openen). Omdat de kluizen transparant zijn kan iedereen (echt iedereen want blockchain) zien of dat wat afgesproken is ook daadwerkelijk in de kluis zit. Vervolgens werken de kluizen zo dat als een van kluizen wordt geopend, de ander ook open gaat. Dus de ruil gaat of door of niet, maar er is geen optie een persoon alles krijgt. Daarbij is het zo dat als de kluis na 24 of 48 uur nog niet geopend is de cryptomunt weer terug naar de eigenaar gaat.

Atomic swaps gaan onder andere gevolgen hebben voor de exchanges in het cryptocurrency landschap maar het is niet ondenkbaar dat deze techniek ook disruptief gaat werken op andere exchanges buiten de cryptocurrency wereld. Immers de valuta- en aandelenhandel op Wall Street werkt op dezelfde basisprincipes.