Foto David Lezcano

Het wordt een spannende zomer voor blockchain

“Het voelt als het internet van de jaren 90” vertelde ik onlangs enthousiast nadat ik me verdiept had in de recente ontwikkelingen. Jaren terug, in 2013, kwam ik voor het eerst in aanraking met blockchain en was er maar een handjevol spelers. Dat is inmiddels wel anders.

De afgelopen jaren is duidelijk geworden dat de blockchain-technologie veel potentie heeft. De hype lijkt momenteel op zijn hoogtepunt te zijn: in de media verschijnen berichten over hoe je slapend rijk kunt worden door te speculeren met cryptovaluta, startups halen door ICO’s miljoenen op en videokaarten zijn niet meer aan te slepen vanwege de vraag van miners. Maar deze zomer kan het weleens extra spannend worden.

Hoe zat het ook alweer?

Mocht je willen weten hoe het ook alweer zat: hierbij een korte samenvatting hoe blockchain werkt bij Bitcoin. Een decentraal netwerk van duizenden computers verspreid over de hele wereld controleert continu alle transacties in een “blok”. Elk blok bevat alle transacties over een periode van ongeveer 10 minuten.

Het doel van het netwerk is om consensus te verkrijgen over de transacties zodat ze vastgelegd kunnen worden (geverifieerd) in een blok in de blockchain. Simpel gezegd: alle computers moeten het erover eens zijn dat de transacties kloppen. Als ze daar eenmaal in zijn opgenomen, kunnen ze nooit meer aangepast worden.

Om die consensus te krijgen, wordt er een bepaalde hoeveelheid werk verricht door alle computers in het netwerk. Dit heet ook wel minen en gebeurt door middel van een zogenaamd Proof-of-Work algoritme waarbij een bepaalde hash gevonden dient te worden. Dat duurt ongeveer 10 minuten. Als we daar verder in duiken, wordt het nogal technisch maar als je benieuwd bent hoe dit precies werkt kan ik je deze demo aanraden.

Bitcoin was de eerste die gebruik maakte van blockchain-technologie, maar sinds het ontstaan daarvan in 2009 zijn er talloze andere toepassingen ontstaan zoals bijvoorbeeld Ethereum.

Je hoort nogal eens dat Ethereum de nieuwe Bitcoin is, maar daarmee sla je de plank eigenlijk een beetje mis

Ethereum

Wonderkind Vitalik Buterin bedacht Ethereum, dat in 2015 live ging. Net zoals bij Bitcoin is dit een publiek, open-source project, maar het grootste verschil is dat Ethereum bedoeld is als een gedistribueerd netwerk om smart contracts uit te laten voeren. Je kan dus scripts schrijven die door het Ethereum-netwerk worden uitgevoerd (daarover later meer).

Je hoort nogal eens dat Ethereum de nieuwe Bitcoin is, maar daarmee sla je de plank eigenlijk een beetje mis. Ethereum is namelijk helemaal niet bedacht als betaalmiddel. Er is weliswaar een munt “Ether”, maar die is eigenlijk alleen bedoeld als vergoeding richting het netwerk dat het werk uitvoert. Coins (of tokens, zoals ze soms ook wel genoemd worden) zijn sowieso niet noodzakelijk, het hangt vooral af van de toepassing.

Foutje, bedankt

Ethereum heeft dus meer mogelijkheden dan Bitcoin doordat er Turing complete code uitgevoerd kan worden: complete programma’s. Maar daarin schuilen ook gevaren. Zo maakte in 2016 één gebruiker 168 miljoen dollar waard aan Ether buit door een ontwerpfout in zo’n smart contract. Omdat de blockchain immutable (niet te veranderen) is, kun je achteraf fouten in code niet corrigeren en de enige manier om de “gestolen” valuta toch veilig te stellen was een hard-fork van de code. Dat heeft ervoor gezorgd dat er naast Ethereum ook een Ethereum classic bestaat. Dit veroorzaakte veel ophef omdat het tegenstrijdig is met de gedachte achter een immutable blockchain.

ICO’s: crowdfunding 2.0

Dankzij de smart contracts is veel mogelijk. Je kan bijvoorbeeld vrij gemakkelijk zelf een crowdsale opzetten waarbij je zelfverzonnen tokens verkoopt voor andere cryptovaluta (op de Ethereum-site zie je een voorbeeld hoe zo’n crowdsale smart contract er in code uitziet). Zo’n periode waarin deze tokens (coins) verkocht worden, heet een Initial Coin Offering (ICO). Het afgelopen jaar heeft dit geleid tot een stortvloed aan organisaties die hiermee enorme bedragen hebben binnengehaald. Sommigen van deze startups hadden niet meer dan een mooie website en whitepaper.

Schaalbaarheid

Eén van deze ICO’s bracht een ander probleem aan het licht: schaalbaarheid. Door de opzet van de ICO van Status (een startup die een mobile OS voor Ethereum wil maken) werd namelijk het Ethereum-netwerk enorm belast, waardoor er geen transactie meer doorheen kwam en het netwerk een lange tijd onbruikbaar was. Het effect was ongeveer hetzelfde als een DDoS aanval op een website. Ook zorgde het voor een tijdelijke vrije val van de munt.

Inefficiënt

Het probleem is dat de PoW methode zeer inefficiënt en slecht schaalbaar is. Zo verbruikt Ethereum naar schatting momenteel ongeveer net zoveel elektriciteit als Cyprus. Ook Bitcoin heeft hier last van. Was het in 2011 nog normaal dat transacties niets kostten, anno 2017 kan een transactie makkelijk een paar euro kosten. Dat komt omdat een Bitcoin block standaard maar ruimte heeft voor 1MB aan transacties.

Doordat Bitcoin steeds populairder wordt en er dus steeds meer transacties zijn, willen steeds meer gebruikers dat hun transactie zo snel mogelijk geverifieerd wordt in het eerstvolgende blok. Dit leidt automatisch tot hogere fees en heeft ervoor gezorgd dat Bitcoin niet meer aantrekkelijk is voor micropayments. Sommigen schakelen daarom ook al over op andere coins.

Voor Bitcoin is het extra spannend deze zomer omdat er harde deadlines zijn
Foto Wikimedia Commons/ Guaca

Spannende zomer

Dit zijn erkende problemen waarvoor ontwikkelaars druk naar een oplossing zoeken. Voor Bitcoin is het extra spannend deze zomer omdat er harde deadlines zijn: linksom of rechtsom zal rond 1 augustus Segregated Witness (SegWit) doorgevoerd worden. SegWit is een uitbreiding die onder andere een basis legt voor verdere verbeteringen aan de schaalbaarheid. Doordat er verschillende partijen (miners en gebruikers) met andere belangen zijn, kan dit deze zomer zelfs leiden tot een opsplitsing van de blockchain. Als Bitcoin wel goed de zomer doorkomt, ligt de weg vrij voor verdere verbeteringen zoals Lightning Network (een methode om transacties te bundelen) en misschien ook Rootstock (een manier om via sidechains Ethereum’s smart contract mogelijkheden te “porten” naar Bitcoin).

Kansen

Andere altcoins zien kansen waar Bitcoin worstelt. Litecoin bijvoorbeeld heeft reeds SegWit geïmplementeerd en is hard bezig om ook zaken als Lightning Network en MAST (smart contracts) toe te voegen. Dit zijn allemaal verbeteringen die ook voor Bitcoin van toepassing kunnen zijn en Litecoin lijkt een ideale testomgeving omdat de code van Litecoin erg veel lijkt op die van Bitcoin. Litecoin is namelijk van origine een Bitcoin fork.

Van de andere kant is een nauwere samenwerking tussen altcoins en Bitcoin in de toekomst ook mogelijk dankzij Atomic Swaps waardoor je coins die Lightning Network ondersteunen onderling kunt uitwisselen. Je zou dan bijvoorbeeld overal waar je met Bitcoin kan betalen ook met Litecoin kunnen betalen.

Ethereum denkt ook hard na voor mogelijkheden om de schaalbaarheid op te voeren. Tegelijkertijd ziet Vitalik fundamentele problemen die niet zo makkelijk op te lossen zijn. Misschien gaat het Raiden Network uitkomst bieden? Hiermee komt ook weer een andere ontwikkeling van deze tijd in beeld: Internet of Things. Interessant!

Welke problemen gaat blockchain eigenlijk voor ons oplossen? Wat zijn de voordelen en willen we dit eigenlijk wel? En: hoe maak je nu eigenlijk zo’n app op de blockchain? Ik ben benieuwd hoe jullie daarover denken. Wordt vervolgd…