Five reasons why street harassment is serious.

Holly Kearl
Apr 29, 2015 · 10 min read

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For weeks, men working at a building site whistled at, verbally harassed and physically intimidated 23-year-old Poppy Smart as she went to work. Eventually she chose to report it to the owner of the building and to police. She told the BBC, “It made me feel really uncomfortable and the fact it went on for so long was the main reason I reported it.”

Surprisingly, many people are furious with her decision, saying she should get a thicker skin, change her route to work, and stop wasting police officers’ time. I shouldn’t be surprised by those reactions, but I am.

Why is it okay for men to harass a woman day after day? She did not give them consent to treat her that way. It is disrespectful. Further, there is a group of them, no doubt all larger and mostly older than she, versus one of her. That alone would intimidate most women. She deserves to feel safe.

Sadly, despite gender-based street harassment being a documented global problem that impacts most women and some men, there are people everywhere who similarly believe it is no big deal, a compliment, a joke, or the fault of the harassed person. They are all wrong.

Here are five reasons why we need to take street harassment seriously and work to end it.

1. It causes negative emotional outcomes.

Frequent experiences of street harassment and/or a frightening experience can negatively impact people emotionally, particularly women. A 2008 study of college women conducted by Dr. Kimberly Fairchild and Dr. Laurie Rudman found that street harassment was significantly related to self-objectification (which predicts negative outcomes like depression and eating-disorders). It was also related to a fear of rape. In early 2015, researchers at the University of Missouri-Kansas City released a study showing that the treatment of women as sexual objects, including through street harassment, contribute to increased feelings of anxiety about their physical safety, causing them to fear both physical and sexual harm.

M. Hooks, Detroit, 2014

2. It can escalate without warning.

Academic Elizabeth A. Kissling called street harassment a form of sexual terrorism: you never know when it might happen or how far it might escalate. In a 2014 national study on street harassment in the USA, 69% of harassed women and 49% of men said they feared the harassment they experienced would escalate into something worse.

In the last few months of 2014 alone there were many news stories about street harassment escalating into serious violence: a man in Seattle pulled out a gun after a woman on the street ignored his repeated invitations to “hang out.” Men harassed and violently attacked two transwomen in Atlanta in a subway car, prompting them to move from the city. A man in New York City slashed the throat of a woman who refused to go on a date with him. A woman in the Detroit was shot dead by a harasser after refusing to give him her phone number. Fearing a harassers’ underlying intent is a real, legitimate concern.

Mary “Unique” Spears

3. It can be re-triggering for rape survivors.

Street harassment can be re-triggering for rape survivors, as a woman in Kentucky eloquently wrote for the Stop Street Harassment blog: “Every time I am harassed by men on the street, I am re-victimized…It induces the same sense of powerlessness, the feeling of invasion — they all take me back to when I was raped.” A study released in late 2014 by researchers at the University of Mary Washington found that sexual harassment is often traumatizing for women, especially for those who have experienced sexual abuse (in the U.S., nearly 1 in 5 women have). So even a seemingly benign action like a whistle or a comment about a person’s appearance may feel threatening or upsetting to a survivor of trauma.

FORCE temporary memorial to survivors of sexual abuse in Washington, DC, 2013

4. It causes people to change their lives.

Too often harassed persons feel they must — or are told they must — change their lives to avoid harassers. They may change where they go, when, and with whom; how they dress; their hobbies and habits; and their routes and routines. A man in Washington, DC told me he changed his bus route to work after a man threatened to rape him with the pink umbrella he was carrying from the Cherry Blossom festival. Street harassment can have a financial impact, like causing someone to pay for a taxi instead of taking public transit or walking. It has even caused some people to quit jobs or dictated where they decide to live. A woman in Mississippi quit her job working at a retail store because male customers began following her to her car after her shift. A woman in New York City said she was in the process of moving because she was street harassed every day in her neighborhood. None of this is okay.

Baltimore, March 2013

5. Young people are harassed.

While the stereotype of street harassment is an adult man whistling at or saying “Hey baby” “Yo shorty” or “Cheer up love” to an adult woman, the reality is, street harassment not only often entails more sinister and intimidating actions but it often impacts pre-teens and teenagers. It may be their first experience feeling like a sexual being and yet they have no say over the interaction and they may be particularly creeped out or disturbed when the harasser is years — or decades — older.

In the 2014 nationally representative study on street harassment in the USA, 65% of women and 25% of men had been harassed; half of all harassed persons said it started before age 17. Stories submitted to the Stop Street Harassment blog support this. “The first time I was sexually harassed by men …I was seven years old. I was crossing in front of my house when a carload of men drove by and hooted and whistled at me and yelled that I was sexy,” wrote one woman. Another wrote, “Since I was in middle school, I’ve been honked at, stared at, and had vulgar things of a sexual nature yelled at me.” Is that really how we want our daughters treated on the streets?

Shenandoah University, April 2014

Because street harassment impacts people in so many ways and keeps them from resources and opportunities that should be available to them, it is a human rights violation. If we ever want to see equality for all, including equality for women, we must take street harassment seriously and side with the victim, not the harasser, and work on community solutions to prevent harassment from occurring. Everyone deserves to be safe in public spaces.

~ en español ~

Cinco razones por las que el acoso callejero es grave

Durante semanas, hombres trabajando en un sitio de construcción silbaban, acosaban verbalmente y intimidaban físicamente a la veinteañera Poppy Smart mientras iba al trabajo. Finalmente ella decidió denunciarlos al propietario del edificio y a la policía. Dijo a la BBC, “Me hizo sentir muy incómoda y el hecho de que se mantuvo durante tanto tiempo fue la razón principal por la que los denuncié.”

Asombrosamente, mucha gente está furiosa con su decisión y dicen que ella debería tener la piel más dura, cambiar su ruta al trabajo y dejar de hacerle perder el tiempo a la policía. Yo no debería estar sorprendida por esas reacciones, pero lo estoy.

¿Por qué está bien que un hombre acose a una mujer día tras día? Ella no dio su consentimiento. Es irrespetuoso. Además, hay un grupo de ellos — sin duda todos más grandes y mayores que ellas — contra una. Eso por sí solo intimidaría a la mayoría de las mujeres. Ella merece sentirse segura.

Lamentablemente, a pesar de que el acoso callejero basado en el género es un problema mundial que afecta a la mayoría de las mujeres y unos hombres, hay gente por todas partes que creen que no pasa nada, que es un piropo, una broma o la culpa de la persona acosada. Todos están equivocados.

Aquí están cinco razones por las que hay que tomar en serio el acoso callejero y trabajar para acabar con ello.

1. El acoso callejero causa resultados emocionales negativos

Experiencias frecuentes del acoso callejero y/o una experiencia aterradora puede afectar las emociones de la gente de una manera negativa, particularmente las de las mujeres. Un estudio de mujeres universitarias realizado por Dr Kimberly Fairchild y Dr Laurie Rudman en 2008 señaló que el acoso callejero tuvo una relación importante con la auto-objetivación (que predice resultados negativos como la depresión y trastornos alimentarios). El acoso callejero estaba también relacionado con el miedo de violación. A principios de 2015, investigadores de la Universidad de Missouri en Kansas publicaron un estudio que demostró que el tratamiento de mujeres como objetos sexuales, incluyendo por el acoso callejero, contribuye a un aumento de ansiedad sobre seguridad física llevándolas a temer perjuicio físico y sexual.

2. El acoso callejero puede intensificar sin previo aviso

La académica Elizabeth A. Kissling llamó el acoso callejero una forma de terrorismo sexual: nunca sabes cuándo sucederá y hasta qué punto se puede ir. En un estudio nacional sobre el acoso callejero en EE.UU. de 2014, 69% de mujeres y 49% de hombres acosados dijeron que temían que el acoso callejero que experimentaban se convertirían en algo peor.

En los últimos meses de 2014 hubo varias noticias sobre el acoso callejero intensificando hasta grave violencia: un hombre en Seattle sacó una pistola después de una mujer en la calle no hizo caso de sus invitaciones repetidas a “pasar tiempo juntos.” Hombres acosaron y atacaron violentamente a dos mujeres trans en Atlanta en un vagón de metro, lo que las obliga a mudarse de la ciudad. Un hombre en Nueva York cortó la garganta de una mujer que se negó a ir a una cita con él. Una mujer en Detroit fue asesinada a tiros por un acosador después de negarse a darle su número de teléfono. Temer las intenciones subyacentes de un acosador es una preocupación real y legitima.

3. El acoso callejero puede ser un ‘trigger’ para sobrevivientes de violación

El acoso callejero puede reanimar emociones y recuerdos traumatizantes para sobrevivientes de violación. Como una mujer en Kentucky escribió elocuentemente en el blog de Stop Street Harassment: “Cada vez que un hombre me acosa en la calle, estoy re-victimizada…induce el mismo sentido de impotencia y invasión — cada incidencia me lleva de vuelta al momento en que me violó.” Un estudio publicado en 2014 por investigadores de la Universidad de Mary Washington demostró que el acoso sexual es a menudo traumatizante, especialmente para los que han experimentado el acoso sexual (en EE.UU., una mujer en cinco). Así que incluso una acción aparentemente benigna como un silbido o un comentario sobre la apariencia de una persona puede sentirse como una amenaza para un(a) sobreviviente de un trauma.

4. El acoso callejero causa las personas a cambiar sus vidas

Demasiado a menudo la gente siente que deben cambiar sus vidas para evitar acosadores, o alguien le dice que deberían. Pueden cambiar dónde van, cuándo y con quién, su forma de vestir, sus hobbies y hábitos, y sus rutas y rutinas. Un hombre en Washington D.C. me dijo que cambió su ruta de autobús al trabajo después de que un hombre le amenazó de violarle con la paraguas rosa que llevaba del Festival Cherry Blossom. El acoso callejero puede tener un impacto económico, por ejemplo cuando alguien paga por un taxi en vez de tomar transporte público o ir a pie. Ha resultado en unas personas dejando su trabajo o ha dictado donde deciden vivir. Una mujer en Mississippi dejó su trabajo en una tienda porque unos clientes empezaron a seguirla a su coche después de su turno. Una mujer en Nueva York dijo que estaba en el proceso de trasladarse porque se la acosó cada día en su barrio. Nada de esto está bien.

5. Los jóvenes están acosados

Mientras el estereotipo del acoso callejero es un hombre silbando o diciendo, “Hola guapa,” o “Sonríe,” a una mujer, la realidad es que el acoso callejero no sólo comporta a menudo acciones más siniestros e intimidatorios sino a menudo afecta a los preadolescentes y adolescentes. Puede ser su primera experiencia de sentirse como un ser sexual y sin embargo no tiene voz en la interacción, y pueden estar particularmente descolocadas o perturbadas cuando el acosador es su mayor por años o incluso décadas.

En el estudio representativo a nivel nacional de 2014 sobre el acoso callejero en EE.UU., 65% de mujeres y 25% de hombres dijeron que habían sido acosados; la mitad de las personas acosadas dijeron que el acoso empezó antes de la edad de 17. Historias presentadas en el blog de Stop Street Harassment apoya esta conclusión. “La primera vez que fui acosada por un hombre, tenía siete años. Estaba delante de mi casa cuando un coche lleno de hombres me pasó. Ellos abuchearon y silbaron y gritaron que era sexy,” escribió una mujer. Otra escribió, “Desde la escuela intermedia, me han tocado el claxon, me han mirado fijamente y me han gritado cosas vulgares y sexuales.” ¿Es eso realmente cómo queremos que se tratasen a nuestras hijas en las calles?

El acoso callejero es una violación de derechos humanos, debido que afecta a tantas personas de tantas maneras y les impiden de aprovechar de los recursos y oportunidades que deberían estar disponibles a ellas. Si queremos ver igualdad para todos, incluyendo la igualdad para mujeres, debemos tomar el acoso callejero en serio y ponerse del lado de la víctima y no el acosador. Tenemos que trabajar en soluciones en las comunidades para prevenir el acoso. Todos merecemos estar seguros en espacios públicos.

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