GRP All-Star Big Band

(1982–1992)

En el verano de 1991 surge la idea de celebrar el décimo aniversario del sello GRP (Grusin-Rosen Productions), la idea fue de Larry Rosen, grabar un álbum con la mayor cantidad de músicos del sello y algunos invitados honorarios, un All-Star Big Band de Jazz enfocado en temas acústicos de los años 40´s, 50´s, 60´s y 70´s. Las grandes bandas impactaron a la juventud, antes que el rock and roll apareciese, sonaban en los bailes y en la radio. Posteriormente también en películas que inspiraron a muchos de estos jóvenes a tocar un instrumento musical.

También hay que considerar que en el año 1991 se dio el fenómeno popular del álbum “Unforgettable with Love” de Natalie Cole con una orquesta inmensa, constituida por un base que variaba según la canción entre un trio (piano, bajo, batería) y un cuarteto al agregar la guitarra. Entonces para los arreglos tipo Big Band como el tema “Paper Moon” en el que al trio (Joe Sample, John Patitucci, Dave Weckl) se agregan treinta y dos músicos (32): doce (12) saxofones, once (11) trompetas y nueve (9) trombones. Una Big Band de treinta y cinco (35) músicos que suena espectacular.

En otros temas se agrega una sección de vientos orquestales de veinticuatro (24) músicos, una sección de cuerdas de noventa y dos (92) músicos y finalmente un (1) percusionista. Esa orquesta llega a ser de ciento cincuenta y tres (153) músicos, hay una canción con un coro de ocho (8) personas y en algunos temas se incluye un solo de un (1) músico invitado. El sonido de aquella grabación es algo realmente inolvidable, grabado y mezclado por Al Schmitt, el mismo que dos años después grabó el álbum “Duests” (1993) de Frank Sinatra, con una orquesta no tan inmensa de 83 músicos, pero que igualmente suena espectacular.

Si bien las grabaciones de la GRP All-Star Big Band son contemporáneas a las exitosas grabaciones mencionadas anteriormente. También debo hacer referencia a las grabaciones históricas en el jazz como “Benny Goodman Live at Carnegie Hall” (1938) “Ellington at Newport” (1956) y “Basie at Birdland” (1961). Esas orquestas eran formaciones estables en promedio de quince (15) músicos con muchas horas de música compartidas, lo cual no se puede comparar con dos (2) semanas de ensayo, mucho menos con cuatro (4) días. Sin embargo el resultado de la GRP All-Star Big Band es espectacular también, un sonido potente y bien ajustado.

Michael Abene pianista, compositor, arreglista y productor con experiencia en Big Bands, fue encargado de la producción del proyecto, que inició proponiendo aproximadamente 60 temas, que fueron discutidos con Larry Rosen y Dave Grusin, dando como resultado una selección de doce (12) temas que fueron asignados para sus respectivos arreglos a Tom Scott, Dave Grusin, David Benoit, Russell Ferrante, Bob Mintzer, Vince Mendoza, Chick Corea y el mismo Michael Abene.

Este fue el repertorio:

Entre esos temas se puede considerar el tema de Dizzy Gillespie “Manteca” como un clásico de la era del swing (1935–1945). Los principales diez (10) Clásicos de las Grandes Bandas, que tengo como referencia son:
01. Count Basie and his Orchestra “One O’Clock Jump”
02. Benny Goodman and his orchestra “Sing, Sing, Sing.”
03. Duke Ellington and his orchestra “C Jam Blues”
04. Glenn Miller and his Orchestra “In The Mood”
05. Count Basie and his Orchestra “Lullaby at Birdland”
06. Tommy Dorsey and his Orchestra “Opus One”
07. Duke Ellington and his orchestra “Take The A Train”
08. Benny Goodman and his orchestra “Stompin’ at the Savoy”
09. Count Basie and his Orchestra “Jumpin’ At The Woodside”
10. Dizzy Gillespie and his Orchestra “Salt Peanuts”

Seguro me faltan varios, considerando que no he mencionado ninguno del arquitecto de la Big Band, Fletcher Henderson.

Una vez definido el repertorio, se procedió a la selección de los integrantes de la banda, coordinando cuatro días de ensayos y el día de grabación que fue el 12 de enero de 1992 en los estudios Oceanway de Hollywood, California. El encargado de grabar esta sesión fue Don Murray, asistido por Eric Rudd y Dan Bosworth. La banda estuvo conformada por los siguientes veinte (20) músicos:

Saxofones: Tom Scott, Ernie Watts, Bob Mintzer, Nelson Rangel, Eric Marienthal.
Trompetas: Arturo Sandoval, Randy Brecker, Sal Marquez.
Trombón: George Bohanon.
Flauta: Dave Valentin 
Clarinete: Eddie Daniels.
Guitarra: Lee Ritenour.
Vibrafono: Gary Burton.
Piano: Kenny Kirkland, Dave Grusin, David Benoit, Russell Ferrante.
Bajo: John Patitucci.
Batería: Dave Weckl. 
Percusión: Alex Acuña.

Varios trataron de conseguir que esta banda se presentara en concierto, sin embargo lo que parecía imposible ocurrió un año después cuando se logra reunir a la banda para una serie de ocho (8) conciertos en Japón, de los cuales se grabó audio y video del concierto realizado el 31 de enero de 1993 en el Gotanda Kan-i Hoken Hall, en Tokio.

1993

Esta grabación fue realizada por Bernnie Kirsh con el apoyo de Panasonic, Kambara Music Corporation y MCA Victor. Se grabaron nueve (9) temas, sólo tres (3) estaban incluidos en el primer álbum en estudio. Entre los nuevos, un influyente clásico para muchos bateristas el “Sing, Sing, Sing” en el que Gene Krupa destaca a lo largo del tema, es una referencia la versión del álbum “Benny Goodman Live at Carnegie Hall” (1938), aunque quizás más influyente haya sido la película “Hollywood Hotel” (1937) donde aparece el mismo Krupa tocando ese tema.

A la GRP All-Star Big Band, en teoría le faltaba al menos un par de trombones. Aunque esta formación fue modificada, permaneció con un solo trombón George Bohanon, que toca en los tres álbumes de esta Big Band, pero también toca en el “Unforgettable with Love” (1991) de Natalie Cole y en el “Duets” (1993) de Frank Sinatra. Para estos conciertos en Japón, se hicieron los siguientes cambios: 
Trompetas: Arturo Sandoval, Randy Brecker, Chuck Findley, Byron Stripling
Flauta: Phillip Bent
Piano: Dave Grusin, Russell Ferrante

Los arreglos fueron realizados por Michael Abene, Dave Grusin, Tom Scott, Eddie Daniels, Bob Mintzer y Gary Lindsey.

Regresaron a los estudios Oceanway al año siguiente los días 8 y 9 de enero de 1994, para grabar el blues, una de las raices del jazz, a una escala mayor. Incluyendo diez (10) temas de diferentes épocas y estilos, como también lo venían haciendo en las grabaciones anteriores.

1995

Se hicieron los siguientes cambios y adiciones:
Trompeta: Arturo Sandoval, Randy Brecker, Chuck Findley
Piano: Chick Corea, Ramsey Lewis, Dave Grusin, Russell Ferrante (Hammond B-3)
Guitarra y voz: B.B. King

Los arreglos en esta oportunidad estuvieron a cargo de Michael Abene, Tom Scott, Dave Grusin, Bob Mintzer y Russell Ferrante.

En 1996 la GRP All-Star Big Band obtuvo el Grammy Award for Best Large Jazz Ensemble Album, por “All Blues” (1995). Este álbum recuerda a Count Basie pues como el título de aquel tema suyo “Swingin´ the Blues” hay mucho de eso en la concepción de este álbum, aunque no haya un tema de Basie como tal. Michael Abene en el primer álbum relataba la impresión de la primera vez que presenció la actuación de una Big Band, fue la de Count Basie en 1959.

Siendo el swing una cualidad rítmica del jazz y la improvisación su fundamento, abordar un repertorio enraizado en el blues, así como la mayoría de los temas de los dos primeros álbumes, que no pertenecen a la era del swing como estilo. Le daban a este proyecto un argumento sólido que presentar, frente a los que no le consideran jazz, bien sea hot swing (bailable) o el sweet swing (romántico).

Independientemente de sus detractores, hoy siguen sonando las Big Bands, son referencias actuales la americana Jazz at Lincoln Center Orchestra y la europea WDR Big Band. Quizás no como el fenómeno popular que fueron en los 90´s, mucho menos en la era del swing (1935–1945). De hecho hasta una controversial película le han dedicado recientemente “Whiplash” (2014), que avivó las discusión sobre la rigidez del formato, frente a la libertad del jazz fundamentado en la improvisación.

De las treinta y un (31) pistas grabadas en los tres álbumes de la GRP All-Star Big Band, hice una selección de mis diez (10) favoritos:
01. Cookin´At The Continental
02. Sing, Sing, Sing (Live)
03. Manteca
04. Blue Train (Live)
05. The Sidewinder
06. Cherokee (Live)
07. Birks Works
08. Oleo (Live)
09. ´Round Midnight
10. Blue Miles

Esta es una Big Band diferente, fundamentalmente por su repertorio, pero esta además de ser una Big Band, es un All-Star, la integran músicos famosos, la mayoría solistas. Lo normal es que la big band tenga un líder o director que da nombre a la banda, en este caso aunque el nombre es GRP, el líder es Tom Scott por su conocimiento y experiencia en este tipo de formación.
No considerándome un fanático, mucho menos conocedor de las Big Bands, lo cierto que como muchas otras personas, me gustó siempre escuchar “Theme for New York, New York” grabado por Frank Sinatra para su álbum “Trilogy” (1980) arreglado por Don Costa y dirigido por Vinnie Falcone, con otra de esas orquestas inmensas.

O como muchos bailó en una fiesta “In The Mood” (1938) de Glenn Miller, un éxito popular en Octubre de 1939 manteniéndose en las listas por treinta (30) semanas, de las cuales doce (12) estuvo en el primer lugar (#1).

Además recuerdo que me gustaba el tema de la serie televisiva “Mi Bella Genio” compuesto por Hugo Montenegro, siempre quise escucharlo completo con una orquesta. Una big band hawaiana llamada Big Kahuna & The Copa Cat Pack grabó el tema en cuestión, que se titula “I Dream of a Jennie”, para su segundo álbum “Shake Those Hula Hips” (2001) arreglado por Matt Catingub.

Hay algunas que tocan rock and roll y otros generos bailables. La energía que transmite la música de las grandes bandas, esa potencia que es un elemento tan atractivo. Es precisamente lo que concede tanta importancia a los arreglistas, por eso se mencionan reiteradamente, ya que resulta fundamental adaptar la composición al estilo y la configuración de la Big Band. Se puede decir que toda esa potencia no sirve de nada, si no logra sonar bien, considerando lo que cuesta disponer de tantos músicos, aún más si se trata de estrellas.

Finalmente la GRP All-Star Big Band hace jazz, improvisaciones y duelos al estilo de la era del swing, por ejemplo en los conciertos de Japón, se incluyó en el tema “Cherokee” una batalla de trompetas entre Arturo Sandoval, Randy Brecker, Chuck Findley, Byron Stripling; tan impresionante que fueron invitados a la ceremonia del Grammy del año 1993 para que lo volvieran a hacer como un tributo a Dizzy Gillespie que falleció ese año. Pero sólo ellos cuatro (4), más un trio formado por Russell Ferrante, John Patitucci y Will Kennedy pues no es fácil reunir a veinte (20) estrellas el mismo día, a la misma hora y hacer que se pongan de acuerdo.