In het pelgrimsspoor door de Loirvallei

Steeds meer mensen trekken voor hun zielsrust, of een andere vorm van genoegdoening, eropuit voor een lange pelgrimstocht. Een manier van vrijaf nemen als geen ander. Uw reporter nam de bedelstaf ter hand en trok twee dagen langs de Chemin de Saint-Jacques door de vallei van de Franse Loir.

Nee hoor, u leest het goed. Niet Loire, met een ‘e’. Want de Loir is een kleinere, maar evengoed 311 km lange zijtak van de ‘grote’ Loire. De toeristische regio Vallée du Loir strekt zich zuidoostelijk van Parijs uit over liefst 4 departementen, zo ongeveer tussen Vendôme en Angers.

De vallei is minder bekend, maar wel rustiger en veel goedkoper dan die van de Loire en heeft ongeveer dezelfde troeven: statige kastelen, een rijk cultuurgoed, weidse landschappen en uitgestrekte AOC-wijngaarden. De laatste jaren trekt ze steeds meer stille genieters, die van hieruit de grote kastelen bezoeken, maar zich evenzeer laten betoveren door de onmiddellijke omgeving.

Langs de GR655

Vooral bij trekkers is de Loirvallei populair. Het stadje Vendôme is niet voor niets een eeuwenoude pleisterplaats op de ‘Chemin de Saint-Jacques’, de pelgrimsroute vanuit het noorden naar Santiago de Compostella. Het office de tourisme van de Loirvallei komt echte en would-be pelgrims tegemoet met een originele formule die hen in drie etappes de omgeving helpt uitkammen. Overdag flink stappen, en ’s avonds tot rust komen in een karakteristieke chambre d’hôtes.

De dagtochten zijn gematigd tot zwaar (13 à 21 km), maar leiden langs goed begaanbare asfalt- en veldwegen met een bescheiden niveauverschil. Het traject loopt langs de GR655-wandelroute die tussen Chartres en Tours het oude pelgrimsspoor volgt.

Flamboyante gotiek

De abdijkerk van de Drievuldigheid is een parel van gotisch bouwvernuft.

Onze eerste etappe leidt van Saint-Firmin-des-Prés naar het fleurige cultuurstadje Vendôme, dat nog helemaal de sfeer van de pelgrimage uitademt. In het hart van Vendôme bezoeken we niet alleen de imposante gotische Drievuldigheidskerk en zijn abdij, maar ook de Chapelle de St.-Jacques die dwalende pelgrims al in de 12de eeuw onderdak verschafte.

Zelf overnachten we in een sfeervolle oude watermolen op een eilandje tussen twee takken van de Loir. De gastvrouw is dol op katten. En op haar gasten, die ze steevast culinair verwent.

Door wijngaarden van de Vendôme

De tweede dagtocht leidt van Vendôme naar Lunay, waar we vóór 19 uur worden verwacht in een ander zalig gastenverblijf, de 17de-eeuwse fraai gerestaureerde Grange au Pesle, met prachtige bloementuin en onvergetelijk panorama op de Loirvallei.

Onderweg daarheen is het genieten van weidse vergezichten en rurale rust. De Loir zelf krijgen we maar mondjesmaat te zien, want de meeste rivieroevers zijn hier in private eigendom. We stappen over rustige wegels doorheen vruchtbare velden en langs bescheiden wijngaarden waar de blauwe pineau d’aunis-druif hangt te wachten op de pluk.

In Thoré-la-Rochette produceren een viertal wijnboeren een zalige rouge of gris (roséwijn), onder de herkomstbenaming Coteaux du Vendômois. Onder het motto ‘bienvenu à la ferme’ kan je hun producten rechtstreeks aan huis gaan proeven en kopen.

De koning feest

Net voor Lunay passeren we het trotse kasteel de la Mézière, waar Anton van Bourbon, een van de laatste koningen van Navarra, ooit een maand lang zijn huwelijksfeest kwam vieren. Vandaag kiezen andere trouwlustige koppels hetzelfde kasteel als ceremoniezaal of decor voor hun fotoshoot.

Na een verkwikkende nacht in Lunay vatten we de laatste en zwaarste dagtocht (21 km) aan, maar die biedt onderweg veel afleiding. Terwijl we over het kalkstenen plateau verder oostwaarts stappen, tekenen zich in de verte de contouren af van het levendige stadje Montoire. In het stationnetje daar bezegelden Hitler en Pétain in oktober 1940 hun pact over de collaborerende Vichyregering.

Middeleeuwse muurschilderingen

Om de fresco’s in de kapel van Saint-Gilles te kunnen bewonderen, moet je eerst bij de toeristendienst de sleutel afhalen.

Dé bezienswaardigheid van dit stadje is evenwel de middeleeuwse kapel van Saint-Gilles, met zijn prachtige frescotaferelen. Dichter Pierre de Ronsard, nauw met deze streek verbonden, was er ooit nog kloosteroverste. Om de kapel te kunnen bezichtigen, moet je bij het plaatselijke toeristenbureau of in café de la Paix wel eerst de sleutel gaan afhalen.

Zowaar nog rijker geornamenteerd met eeuwenoude fresco’s is het kerkje van Lavardin, een van de mooiste — en naar eigen zeggen ook het meest Franse — van alle Franse dorpen. Lavardin is schilderachtig gelegen tegen een steile oever van de Loir en bekroond met de restanten van een oude feodale burcht. Een robuuste gotische brug leidt ons pelgrims ernaartoe.

Grotwoningen

De slaapkamer van deze woning in Trôo ligt letterlijk in een grot ingenesteld.

Stilaan komt daarna onze eindbestemming, het troglodietendorp Trôo, in het vizier. Onderweg langs de krijtrotswanden op ons bedelparcours zijn we her en der al rotswoningen gepasseerd. Maar Trôo is in alle opzichten uniek. De 300 inwoners huizen merendeels in merkwaardige troglodietwoningen die, 7 niveaus boven mekaar, in de kalktufstenen rotswanden zijn ingemetseld.

In enkele van die huizen, zoals de Cave Yuccas, kan je zien hoe holbewoners vandaag nog leven. En breng meteen ook maar een bezoek aan de merkwaardige sprekende waterput van het dorp, die krachtig elk woord nagalmt dat je naar beneden roept.

Eerbetoon aan Sint-Jacobus

Verplichte stop op het parcours, net op de andere oever voor je Trôo binnenwandelt, is de kapel van St. Jacques-des-Guérets. Pelgrims houden hier steevast halt om naar de inspirerende muurschilderingen te kijken en een eerbetoon te brengen aan hun heilige.

Op de vooravond van mijn terugreis breng ik in restaurant Auberge de Ste. Cathérine een heel ander eerbetoon. Ik geniet er van een heerlijk pompoensoepje met… sint-jakobsvruchten uiteraard.

PRAKTISCH:

  • Formule ‘Sur le chemin de St. Jacques’, met 4 overnachtingen op basis van halfpension. Roadbook (in het Nederlands!) voorhanden. Bagage wordt nagestuurd. Reserveren kan online.
  • Chambres d’hôtes: Le Moulin Frabault in Vendôme, La Grange au Pesle in Lunay en Côte sud in Trôo.
  • Heenreis
    Met de wagen via Parijs tot in Chartres, daarna via Chateadun naar Vendôme (ca. 500 km vanuit Brussel.
  • Met de TVG
    Vlotte verbinding vanuit Brussel via Parijs naar Vendôme (Villiers-sur-Loir). In Parijs dient u wel over te stappen.

(Gepubliceerd op Reisreporter.be in 2010)