Ponderando sobre o passado.

The Empire Project e Unfinished Empire, de John Darwin, tratam da ascensão e queda do Império Britânico, e do sistema que esse criou, lançando uma visão fundamental sobre sua história.

Não houve, pelo menos nos primeiros 100 anos ou mais, uma visão única do império britânico, mas várias. Essas refletiam a sociedade extraordinariamente plural e intelectualmente aberta que o Reino Unido tornou-se durante o “longo” século 18 (1688–1815). Foi, sobretudo, um império impulsionado menos pelo Estado do que por ambições pessoais de pessoas com origens e agendas muito diferentes: de uma aristocracia poderosa aos comerciantes à procura de novos mercados, de imigrantes econômicos empobrecidos à missionários evangélicos.

Se não havia uma visão única do império, tampouco foi o projeto monolítico na prática. Entre o século XVIII e final do XIX, quatro tipos muito diferentes de Império Britânico tinham começado a surgir. O primeiro foi o conjunto de domínios auto-governantes na América do Norte, Caribe e Austrália; o segundo, a Índia e o fato dessa ter proporcionado a capacidade de projetar poder do Golfo Pérsico ao Mar do Sul da China; e terceiro, uma coleção de territórios menores, alguns deles em forma de bases adquiridas como estações de caminho para a Índia, alguns entrepostos comerciais, como Hong Kong e Cingapura e algumas “cabeças de ponte marítima” na África do leste e oeste, sem governo. O quarto tipo de império foi um mais informal em lugares como a Argentina e o Egito, onde a influência britânica foi exercida por meio do comércio, do investimento e da diplomacia perspicaz (ocasionalmente garantida pelos canhões da Royal Navy).

O que caracterizou o Império da Inglaterra foi a adaptabilidade incomparável de seus construtores e promotores. Como John Darwin diz: “A principal característica do imperialismo britânico foi a sua extraordinária versatilidade em método, postura e objeto” Em particular, os britânicos se destacaram no recrutamento de elites locais e grupos de interesse como colaboradores, sem cujo consentimento pouco teria sido conquistado. Todo o projeto poderia ter sido condenado pela perda das colônias americanas rapidamente seguido pela guerra “mundial”, com duração de 25 anos, contra a França (revolucionária e depois imperial) e suas aliadas. Mas ao garantir a Índia, confirmando a supremacia do poder marítimo britânico, e garantir uma Europa pacífica após a vitória de Wellington em Waterloo e do Congresso de Viena, uma plataforma foi criada para a expansão sem precedentes. O sistema-mundial britânico, então, permaneceria seguro até a segunda guerra mundial.

As circunstâncias geopolíticas únicas que o gênio diplomático britânico foi capaz de explorar neste momento de expansão poderiam ser adicionados, pelo menos, dois outros ingredientes críticos. O primeiro foi a tecnologia. Com ferrovias, navios a vapor rápidos e o telégrafo, tornou possível a expandir, policiar e governar um vasto império de maneiras que antes eram impossíveis com um relativamente pequeno exército e classe administrativa.

O segundo foi o surgimento de algo se aproximando de uma ideologia orientadora do império: o velho império pirata de conquista e comércio nunca desapareceu completamente, mas o império britânico formado no século 19 foi considerado por muitos dos envolvidos no projeto algo baseado em “reforma esclarecida e tutela desinteressada”. Seu objetivo era resgatar peças ignoradas do mundo, nas palavras de Thomas Macaulay, de “todos os males do despotismo e os males da anarquia”. Para os vitorianos, espalhar as bênçãos de livre comércio, a boa governação e o progresso tecnológico império da Inglaterra realmente era do interesse de toda a humanidade.

Naturalmente, a realidade era muitas vezes mais escura. O punho de ferro foi sempre cerrado dentro da luva de veludo; proteger as populações indígenas da cobiça dos colonos brancos auto-governados era quase impossível. E a solidariedade racial que se tornou um pré-requisito de regra após o terrível choque da grande rebelião de 1857 na Índia é irremediavelmente feio aos olhos modernos. Por outro lado, a Inglaterra que tinha entusiasticamente participado do tráfico de escravos em 1700 lançou o seu poderio naval em uma cruzada para banir a escravidão do mundo no século XIX.

Se um ambiente geopolítico benigno foi o alicerce do império do século XIX, foi a série de desastres geopolíticos de 1940–1942 que demoliu o sistema-mundial britânico de uma vez por todas. Se o império poderia ter se mantido por muito mais tempo, mesmo sem esses reveses, é difícil dizer. A India tinha-se tornado cada vez mais difícil para os britânicos de governar e sem a Índia, a hegemonia britânica no Oriente Médio, considerado um interesse nacional central até o desastre do Suez em 1956, estava cada vez mais insustentável. No contexto da Guerra Fria entre os Estados Unidos e a Rússia, a Inglaterra enfraquecida não era mais que um jogador de segunda classe. No entanto, o que parece inevitável para nós agora, a dissolução do império em um mundo moderno de Estados-Nação não necessariamente parecia assim no momento ou, pelo menos, não imediatamente. Para a classe dominante do Reino Unido, incluindo o governo trabalhista do pós-guerra, o hábito imperial não foi facilmente rendido.

Esse tipo de olhar em relação ao passado imperial britânico é extremamente necessário. É também um antídoto para o consenso pós colonialista dos últimos 50 anos de que o Império Britânico foi horrível, um catálogo de crueldade, exploração e racismo. Vivemos num mundo que foi, em grande parte, criado pela aventura imperial britânica. O Império Britânico não foi bom ou mau, mas complicado, paradoxal e, acima de tudo, do seu tempo.

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