Gilb’R: Expert in diversiteit

Het zweet breekt me uit wanneer ik voor de zoveelste keer de verkeerde tram ben ingestapt. Ik tik snel het nummer van Gilb’R in, niet veel later hoor ik zijn aimabele Frans-Engelse accent door de hoorn. In de verte zie ik de nieuwe inwoner van Amsterdam in zijn spijkerbroek en zwarte shirt staan. Zijn krullen waaien door de harde wind alle kanten op. Hij kijkt nog steeds verward om zich heen en ziet me uiteindelijk aan de overkant staan. We moeten lachen, geven elkaar een hand en besluiten voor een biertje te gaan bij het café vlak voor zijn appartement in de Pijp.

Onlangs ontmoette ik Gilbert Cohen (46) al in Studio 80, tijdens de clubavond van Knekelhuis. Er werd een luistersessie georganiseerd om acht uur ’s avonds, hij was één van de eersten die binnen kwam wandelen samen met zijn Nederlandse vriendin en maatje Etienne Jaumet, die een paar uur eerder zijn kunsten vertoonde tijdens het live-optreden van James Holden op PITCH. Ze bleven vervolgens de hele nacht rondhangen en twee weken later debuteerde hij zelf in de Amsterdamse club. Gilbert vertelt over de meeting die hij straks heeft met een nieuw muziekcollectief. De brede glimlach is niet van z’n gezicht te slaan, het is duidelijk dat de Versatile-labelbaas het enorm naar zijn zin heeft in zijn nieuwe woonplaats. “Voor veel artiesten zijn er meerdere redenen om naar Amsterdam te verhuizen. Ik werd verliefd op een Nederlands meisje, mijn kinderen zijn nu wat ouder en ik had het gehad met Parijs”, grapt Gilbert.

Een paar meter verderop schuiven we aan bij de kroeg die zich op kruipafstand van zijn huis bevindt. Hij bestelt een biertje, ik doe met hem mee. Wanneer hij begint te vertellen over zijn marathoncarrière, is het te merken hoeveel ervaring hij heeft. Nadat Gilbert ooit begon met het organiseren van feesten, programmeur werd van het legendarische zender Radio Nova en twintig jaar geleden een van Frankrijks meest toonaangevende labels (Versatile) opzette is hij heel wat kennis rijker. De passie en energie die hij na al die jaren nog met zich meedraagt valt op.

Broer Gilbert vertelt over zijn jeugd in zijn geboorteplaats Nice. De plek waar hij begon met het luisteren naar hiphop, jazz en vooral actief was als scratch dj. Daar waar hij tegenwoordig bekend staat om zijn diversiteit, beperkte hij zich vroeger tot bovengenoemde genres. “Nice was een hele fijne, warme omgeving om in op te groeien. Mijn broer had een grote invloed op mijn muzieksmaak. Hij zat op school met een vriend van mij; zijn broer zat helemaal in de muziek. Het was erg moeilijk om aan muziek te komen in Nice, dus maakte hij altijd cassettetapes waar setjes op stonden die ik mocht lenen. Dit was gelijk m’n eerste referentie naar muziek. Mijn broer is daarna in 1988, vlak voor de gloriedagen van hiphop, naar New York geweest en kwam terug met een hele lading platen. Ik vond dit te gek en ben toen ook gaan verzamelen.”

De platenzaken waren er wel, maar het aanbod binnen het nachtleven was minimaal. Als snel raakte Gilbert als achttienjarige verveeld en besloot daar samen met zijn vrienden verandering in te brengen. “Er was niets te doen in Nice. Er was wel een scene, maar er werden voornamelijk new wave en rockfeesten georganiseerd, mijn vrienden en ik waren meer van hiphop, funk en soul. We besloten daarom onze eigen clubavond te organiseren. We organiseerden dit feest expres in dezelfde ruimte als de rock- en new wave-feesten, eigenlijk om een soort statement te maken dat dit ook mogelijk was. Ik was degene die thuis platen had staan, dus het was erg logisch dat ik zou draaien, zo ben ik begonnen. Toen er een keer een grote ruzie is ontstaan tijdens ons feest, was het voor mij genoeg. Er vlogen letterlijk stoelen door de club. Ik wilde al naar Parijs verhuizen, dit gaf de doorslag.”

“De vrienden van m’n achttienjarige zoon vinden het label te gek, dat is mooi om te zien’’

Kiezen Nice bracht hem indirect bij Radio Nova, het vormde de basis voor zijn lange carrière. “Via onze feesten had ik de jongens van Radio Nova ontmoet. Ze hadden iemand nodig die tussen het verwisselen van de tapes van de radioshows plaatjes wilde draaien. Haha, dat werd ik inderdaad. Later werd ik pas programmeur van het station. Ik had mazzel, in die tijd was het een van de grootste radiostations ter wereld. Ze gaven mij als eerste een klein podium, waardoor ik grote artiesten als Boyz II Men en Jon Hassel heb mogen ontmoeten. Parijs was vroeger the place to be: artiesten kwamen er om muziek te kopen of om naar feesten te gaan. Alle stijlen en genres, van Afrikaans tot house, kwamen voorbij en dat heeft echt mijn ogen geopend.”

Vijf jaar later ruilde hij zijn baan als programmeur in. Het werd de geboorte van het label dat een blauwdruk heeft achtergelaten op de Franse elektronische muziekscene, oftewel Versatile. De eerste release van landgenoot I:Cube (inclusief remix van Daft Punk) werd al snel opgevolgd door artiesten als Zombie Zombie, Joakim, Basic Soul Unit, Chateau Flight (alias van Gilbert samen met I:Cube) en Acid Arab. De diversiteit spat van zowel de naam als van het label zelf af. Drum & bass, house, techno, hiphop, jazz: van grenzen is geen sprake.

Gilbert lacht trots, steekt nog een sigaret op en vertelt verder. “Na Radio Nova ben ik Versatile begonnen. Tijdens het werk kreeg ik de cassettetape van I:Cube binnen. Het straalde alles uit wat ik met het label wilde doen. Ik ben toen gestopt bij Radio Nova en heb het label opgezet. Deze tape werd de eerste release van Versatile, Disco Cubizm. I:Cube kende Daft Punk, dus ben ik vlak voor hun doorbraak een keer naar hun concert geweest. Ik heb ze gevraagd of ze een remix wilden doen van een van de tracks en ze stemden in. Dit gaf het label een enorme boost. Het ging zo goed, dat ik er wel mee door moest gaan. En ja, je brengt platen uit, krijgt ervoor betaalt, maakt mensen blij en kunt zelf ook nog eens draaien. Waarom niet? Het label heeft een blauwdruk achtergelaten, daar ben ik trots op. De vrienden van m’n achttienjarige zoon vinden het label te gek, dat is mooi om te zien. Het blijft verrassen, maar heeft zichzelf nooit overstegen en dat is goed.”

“Het label heeft een blauwdruk achter gelaten, daar ben ik trots op”

Chateau Flight Naast het pushen van artiesten en vrienden, begon Gilbert in 1997 samen met vriend Nicolas Chaix alias I:Cube het project Chateau Flight, dat zich vooral focust op experimentele disco, house en techno. Vanaf dat moment zijn er meerdere releases uitgebracht op zijn label, waarvan de eerste, Discoball, uitkwam in hetzelfde jaar. EP’s op Innervissions en Permanent Vacation volgden in de jaren hierna.

“Met Chateau Flight deden we altijd live-sets en de laatste tijd doen we ook een ander project met een groep muzikanten van Cabaret Contemporain, die gespecialiseerd zijn in het maken van minimalistische muziek. Zij hebben ons gevraagd om een aantal covers te maken van Terry Riley, dat was te gek. We speelden voor het eerst met vijf andere muzikanten: je moet dan echt naar elkaar gaan luisteren op het podium. Met Chateau Flight besteedden we zoveel tijd aan het voorbereiden van de live-set; nu besef ik me dat ik die tijd had willen gebruiken om muziek te maken. Ik heb er enorm veel spijt van dat we deze jamsessies nooit hebben opgenomen, er had zomaar wat tussen kunnen zitten. Daarom maakt het me ook niet zoveel uit dat dj-sets worden opgenomen. Neem als voorbeeld het optreden met Young Marco op Lente Kabinet, wat voor mij trouwens een van de beste gigs van de afgelopen twee jaar was. Ze vroegen of ik het online wilde zetten, ik ben er snel doorheen gescrold en heb gelijk toestemming gegeven. Sommige momenten moet je koesteren.”

Opvallend genoeg bracht Gilb’R solo weinig uit in de afgelopen twintig jaar. Het zijn voornamelijk samenwerkingen met artiesten als DJ Sotofett en I:Cube waar de Fransman het van moet hebben. Wanneer ik hem er naar vraag, knikt hij instemmend. “Toen ik het label begon, produceerde ik nog niet en nee, ik heb eigenlijk nooit veel uitgebracht. Dit komt omdat ik veel bezig was met Chateau Flight. Als het om m’n eigen producties gaat, wil ik geen muziek maken omdat het moet, ik wil muziek maken en uitbrengen omdat het tof is. In die twintig jaar heb ik weinig uitgebracht, maar de producties die zijn verschenen voornamelijk samenwerkingen met andere artiesten. Dat deed me beseffen dat ik het nooit zonder hen had gekund en andersom. Ik vind het moeilijk om zelf iets te maken wat ik wil afronden zonder afgeleid of verveeld te raken. Ik denk dat dit het probleem is met veel producers binnen de elektronische muziek, maar dat is onderdeel van het proces.”

“Het draaien van verschillende genres is moeilijk”

David Bowie?! Datzelfde optreden was één van de sterkere sets van Lente Kabinet. De connectie en energie die van Young Marco en Gilbert afspatte, was magisch. Aan genres deden de mannen niet en dat was opmerkelijk met de italo klassiekers, house en (obscure) disco platen, al blijft Gilbert dit als artiest lastig vinden. “Het draaien van verschillende genres is moeilijk, het kan raar of incorrect klinken. Maar wanneer het werkt, vergeet je alles eromheen, je focust je gewoon op de energie. De band die dan met het publiek ontstaat, is heel speciaal. Dit is ook de reden dat ik het fijner vind om in een kleine ruimte zoals Studio 80 te spelen. Je krijgt veel energie en feedback van je publiek. Het ligt ook aan mijn persoonlijkheid; ik vind het leuk om twintig minuten een kick en snare te draaien en er daarna een high-hat in te gooien. Als je een goede techniek hebt, is het makkelijker om van hot naar her te gaan in een dj-set. Maar natuurlijk [lacht], soms werkt het niet.”

Zijn voorliefde voor verschillende genres ontstond niet zomaar, daar heeft zijn label bij geholpen. Vooral de muziek van het psychedelische Zombie Zombie (diezelfde Etienne Jaumet en Cosmic Neman) in 2007 was voor veel liefhebbers verrassend en tegelijkertijd een eye-opener, al heeft Versatile altijd opengestaan voor nieuwe stromingen. “Toen ik begon was ik voornamelijk in zwarte muziek geinteresseerd. Ik ging veel om met jongens die dit ook vet vonden, we lachten blanke muziek uit. ‘David Bowie?! Haha, echt niet!’ Toen ik ouder werd, ontdekte ik dat er juist veel overeenkomst is tussen die muziek en wat ik nu leuk vind. De eerste plaat van Zombie Zombie hield me een spiegel voor, maar ook een jongen als Joakim, die een rock-achtergrond heeft, opende m’n ogen. Zombie Zombie maakte goede, psychedelische, obscure synthmuziek, terwijl I:Cube weer op een andere manier zijn bijdrage levert. Dit is denk ik ook wel de overeenkomst tussen alle artiesten van het label: iedereen staat er voor open en is nieuwsgierig naar andere genres of stijlen.”

Volgend jaar bestaat Versatile twintig jaar en Gilbert organiseert nog steeds clubavonden in Parijs. Tot mei staan de releases al vast, onder anderen een plaat van I:Cube en een experimenteel album van The Explosion, een groep met twee muzikanten van Cabaret Contemporain en Gilbert zelf. “We doen veel, maar dat is misschien ook het frustrerende. Het is mijn doel om platen uit te brengen die uniek zijn, maar we komen wel op het punt dat dit steeds moeilijker wordt. Vooral het vinden van distributeurs die zowel obscure of abstracte als toegankelijkere platen distribueren blijft lastig, maar het runnen van een label blijft wat ik leuk vind om te doen.”


Originally published at www.djbroadcast.net.

Show your support

Clapping shows how much you appreciated Melisa Cenik’s story.