Cours de conversation réalisés par des professionnels et non professionnels

Photo by Hannah McCulloch

Bonnes nouvelles! Les cours de conversation résistent à la vague d‘automatisation et de digitalisation de l‘enseignement. Ceci est certainement dû au fait qu’à ce jour, il n’existe pas d’intelligence artificielle suffisamment puissante pour mener une conversation spontanée avec un être humain et, donc, la possibilité de supprimer le facteur humain reste limitée. Certaines autres tendances de l’enseignement des langues étrangères, telles que la remise en question des manuels de cours et l’utilisation de matériels, s’ajoutent à la popularité sans faille des cours de conversation.

Cela ne signifie toutefois pas qu’il n’y a eu aucune tentative de perturber ce qui semble être une partie très prometteuse du marché. Le changement majeur jusqu’à présent a été une disponibilité sans précédent de conversations avec l’arrivée de plates-formes en ligne qui établissent un lien entre les « langue maternelle » et les personnes en cours d’apprentissage. Et bien qu’il y ait toujours eu des non professionnels dans ce domaine, l’ampleur sans précédent des développements actuels soulève une question très importante: quelle est la différence entre des classes de conversation professionnelles et non professionnelles?

Le concept de cours de conversation professionnels est quelque chose de relativement nouveau. Jusqu’à présent, la distinction entre conversations professionnelles et non professionnelles était implicitement basée sur le lieu, l’éducation ou la nationalité de l’enseignant plutôt que sur l’expérience réelle: les conversations avec un enseignant (de préférence un locuteur natif) dans une école de langue étaient automatiquement considérées comme professionnelles, et tout le reste n’était pas. Cependant, dans les faits, il n’est pas rare que des enseignants professionnels dirigent des cours de conversation non professionnels. Les cours de conversation ont souvent été traités comme un cousin pauvre des cours consacrés à l’enseignement des structures grammaticales ou des éléments de vocabulaire. Avec peu ou pas de préparation nécessaire à l’avance, de nombreux enseignants professionnels les ont traités comme un moment de soulagement, et cette barrière d’entrée apparemment basse est ce qui continue d’attirer de nombreux non-professionnels vers l’enseignement.

La vérité, toutefois, c’est que les cours de conversation ne se limitent pas à amener les gens à parler. Chaque classe de conversation laisse un certain arrière-goût qui, avec le temps, se transforme en attentes avant la prochaine rencontre. C’est un concept qui me permet de voir les cours de conversation dans un contexte plus large d’enseignement des compétences de communication. Comme l’ont remarqué Scott Thornbury et Diana Slade dans Conversation: From Description to Pedagogy (Cambridge University Press, 2010), une communication orale réussie dépend finalement de la promotion de trois compétences: confiance en soi, volonté de communiquer et persistance dans la communication, plutôt que de la précision et de la fluidité. Ceci semble être l’objectif le plus évident et très souvent exclusif des cours de conversation non professionnels.

Initier des conversations, ce n’est pas simplement de «les faire parler», mais plutôt de parler de l’expérience dans son ensemble, de mettre en évidence l’importance des questions posées pendant les cours. Les classes de conversation peuvent prendre différentes formes telles que des jeux de rôle, des questions de suivi, des descriptions d’images, etc. Les questions de discussion sont au cœur de leurs préoccupations et c’est leur qualité qui gouverne l’expérience de conversation des adultes.

Mes recherches initiales sur les questions de conversation ont révélé une étonnante homogénéité des types de questions et de leur humeur, malgré le nombre total de questions examinées approchant un nombre à cinq chiffres!

James M. Taylor dans son livre auto-publié récemment How Was Your Weekend? 1001 Discussion Questions souligne le fait que la question du week-end dernier est peut-être un peu usée, mais ce qu’il propose diffère très peu de l’ambiance de la fameuse question.

Le site Web officiel de la revue Internet TESL Journal, l’une des plus grandes ressources en matière de questions de conversation avec des centaines de catégories et littéralement des milliers de questions, offre encore moins de variété:

Le best-seller d’Amazon répondant aux mots clef «conversations», Le best-seller d’Amazon répondant aux mots clef «conversations», Compelling Conversations et Compelling American Conversations par Eric Roth et Toni Aberson (une ressource non seulement à des fins éducatives) offre la même expérience, bien trop familière:

La liste des diverses publications (destinées non seulement à l’enseignement de l’anglais) contenant des questions de discussion pourrait être maintenue, mais avec peu de différences qualitatives concernant les questions individuelles. De la série des 100 questions de la School of Life, en passant par des projets tels que Big Talk, aux manuels de cours de langue professionnels tels que la très réputée série Outcomes publiée en partenariat avec le National Geographic, 8 questions sur 10 sont personnelles ou profondément personnelles, et font souvent l’objet de controverses, de commérages où il est absurde de provoquer la réponse.

J’ai exposé mes arguments contre des questions personnelles dans un article séparé. Je souhaite simplement rappeler ici que les questions personnelles creusent le fossé qui sépare l’enseignant de l’étudiant en transformant ce dernier en invertigateur plutôt qu’en réel participant à un échange; les questions personnelles engagent la mémoire plutôt que l’intellect, étant re-créatif plutôt que créatif; et enfin, les questions personnelles contribuent à créer de l’anxiété en étant intrusives. C’est pourquoi il est très difficile de concevoir une bonne expérience de conversation en utilisant uniquement des questions personnelles. Ils font parler les étudiants, mais avec le désir de terminer rapidement la conversation, ils forcent l’exhibitionnisme, ce qui peut saper la confiance, et leur répétitivité et leur prévisibilité réduisent l’appétit de poursuivre sur cette lignée.

Ce qui est nécessaire pour améliorer la qualité de l’expérience de conversation (et la qualité de l’éducation en même temps) est un nouveau type de questions qui seraient objectives, référentielles et, surtout, éducatives.

Pour les raisons partiellement mentionnées ci-dessus, il est important de déplacer la cible des questions du «vous» vers un «neutre». Une telle démarche risque d’émanciper les étudiants plutôt que de les angoisser. Les questions qui en résultent sont objectives, mais les réponses qu’elles génèrent restent profondément individuelles.

Il est également important que les nouveaux types de questions soient des références, ce qui signifie qu’elles doivent permettre plus d’une bonne réponse ou, idéalement, aucune réponse incorrecte. Il s’agit de niveler le terrain de jeu entre les deux partenaires de la conversation et de renforcer davantage la confiance des étudiants.

Enfin, les nouvelles questions devraient être éducatives en ce sens qu’elles devraient atiser la curiosité comme moteur pour susciter des réponses. L’avantage de la curiosité sur la controverse, le tabou ou les commérages couramment employés dans les questions de conversation aujourd’hui, est son impossibilité d’être satisfaite. Les questions basées sur la curiosité sont éducatives au sens de Deweyan, c’est-à-dire qu’elles ouvrent les portes à de nouvelles expériences, au lieu de les fermer.

Au cours de ma carrière en tant que professeur d’anglais et de nombreuses «talk shows» dans mon atelier de conversation Mentals, j’ai proposé quatre types de questions de conversation professionnelles:

Le premier type est une question sur la différence entre deux concepts, par exemple: quelle est la différence entre une personne timide et un lâche?

Le second type est un choix entre deux concepts, par exemple: est-ce que l’art de cuisiner est un art?

Le troisième type est une question sur la relation entre deux concepts, par exemple quelle est la relation entre le niveau de difficulté et le niveau de stress?

Et enfin, il y a des questions ouvertes, telles que: un chien peut-il être un enseignant?

Tous répondent aux critères d’objectivité, de référence et d’éducation. Avec le peu de ressources nécessaires, ces nouveaux types de questions génèrent une conversation vraiment fascinante et unique. Ils permettent une variété illimitée de sujets et d’objectifs (généraux, commerciaux, juridiques, etc.), tandis que la profondeur et l’ampleur de la réflexion contribuent à la dynamique nécessaire en classe. Et si cela semble déjà trop beau pour être vrai, permettez-moi d’ajouter qu’elles peuvent être conçues à l’aide d’un simple dictionnaire.

En conclusion, je voudrais réfléchir à la raison pour laquelle nous devrions nous préoccuper d’améliorer les questions de conversation. S’agit-il d’avoir un avantage concurrentiel sur les enseignants non professionnels et d’attirer plus d’étudiants? J’ai bien peur que non. Je crains qu’une bonne photo de profil sur un portail p2p pèse encore plus. Mais nous devrions essayer d’améliorer la qualité de nos conversations car, en tant que professeurs de langues étrangères, nous faisons partie d’une vision plus globale de l’éducation. Et avant d’enseigner une langue, notre tâche est de nourrir la curiosité des autres: à notre entière satisfaction, et dans l’intérêt de l’humanité. Il n’y a pas de meilleure occasion pour cela que des cours de conversation.

Cet article était basé sur la présentation «Repenser et réorganiser les classes de conversation pour adultes» donnée lors de la 35ème conférence annuelle de l’ETAS à Zofingen, en Suisse, le 19 janvier 2019.