与全球分享浩瀚的生物资源信息--生命百科全书(EOL)中国节点推出

薛歆馨 
写于2012年8月

笔者从8月中旬在温哥华UBC举行的第七届世界两栖爬行动物大会(World Congress of Herpetology)上获悉,网络生命百科全书的中国节点(Encyclopedia of Life China)已于7月底发布。这一消息在此大会首次口头向国际科学界公布。据悉,执委会主要负责人为中科院植物所的马克平研究员。

与会1700名来自49个国家的科学家对此感到欣喜。从此,全世界的科学家和自然爱好者将首次拥有一个综合性平台,对中国丰富的物种资源进行全方位的了解。

在以保护物种资源为中心议题的此次大会上,代表们认为,中国物种资源极其丰富,是世界上生物种类最多的国家之一,可是因为语言障碍,国际社会对它的了解有限,基本上依据中文科学文献管中窥豹,不能深入调研。AmphibiaWeb的网站参与者,加州大学伯克利分校Kellie Whittaker博士兴奋地表示,之前很多人对中国青蛙物种几乎一无所知,开通了这个渠道对他们会很有帮助。哈佛大学比较动物学博物馆馆长James Hanken在这次爬行动物大会上说“最近,北极熊被考虑列进美国濒危物种名单,巨大蜥蜴在菲律宾被发现,印尼海域的礁石区也发现了50个新物种 — — 包括‘可行走的’鲨鱼。由此可见,如今的生物多样性和比较生物学研究面临着共存的机遇与危机。一方面我们已经并正在发现惊人数目的新物种,同时,人为造成的环境恶化使生物多样性面临全球范围内物种灭绝的巨大压力。为此,从专业的研究团队到普通大众对地球物种信息都产生了强烈的需求与兴趣。快速发展中的数字技术革命,使开发利用网络资源成了新的应对形式,而(网络)生命百科全书可以说是其中最无畏、最具挑战性的一个努力”。

EOL的创立史

EOL(生命百科全书)全球网站的最初倡导者是德高望重的社会生物学之父,美国博物学家,蚂蚁专家爱德华.威尔逊 (EO Wilson)。威尔逊在2003年TREE杂志 (Trends in Ecology and Evolution)上发表同名文章 “The encyclopedia of life” [1] (生命百科全书),他所提出的建立一个涵盖地球上所有已知物种详细信息的网页的展望就成为了创立EOL的初衷和灵感来源,而这篇文章的摘要几乎一字不差的成为了EOL的立站宗旨。
James Hanken教授介绍说,威尔逊此言一出,哈佛学者第一时间积极响应。EOL组委会于2003–2006年间通过多次讨论和多方活动,2007年终获美国麦克阿瑟基金会、斯隆基金会(Sloan foundation)和其他“五大赞助基石”共计超过5千万美元的赞助资金。丰沛的启动资金和热情高涨的专家团队让首期网站在2008年发布,上线后最初的几小时网站竟因庞大的访问量而迅速崩溃。2011年和2012年又先后更新发布了网站的第二、三期,该网站如今有网页共计百万。

因它的有效和成功,目前,除了“五大赞助基石” — — 美国的菲尔德自然史博物馆(Field Museum of Natural History)、哈佛大学、海洋生物学实验室(Woods Hole Marine Biological Lab)、密苏里植物园和史密斯国家自然历史博物馆,项目参与者和赞助者更扩展到了全球,包括英国的邱园(Kew)和自然历史博物馆(NHM),欧洲区和中国区生物多样性历史文献图书馆(BHL),甚至非洲的肯尼亚和南美的巴西也积极响应。

威尔逊和“一个物种,一个页面”

“畅想未来,地球上的每个物种将拥有一个专门的电子页面” — — 威尔逊
在TEE 文章中开宗明义,同时这也成为生命百科全书包括中国节点的构建指南。可是,人们很难想象,这位高瞻远瞩的博物学家只有单眼视力。威尔逊在4 岁时被一种名为菱体兔牙鲷的针鱼刺中造成右眼严重弱视,也因此失去了立体视觉,令人震惊的是他的听力也极其微弱。在自传“大自然的猎人”[2]中威尔逊写道“生理上的限制在另一方面却促成了自己做昆虫学家的坚定理想”。依靠左眼,更是凭借着对自然界及其物种数量动态波动的求知欲与热情,这位一生都追梦于热带的野外生物学家不但被显微镜下昆虫的形态所深深吸引,更在世界各个角落,包括亚马逊和南太平洋众岛屿,群山叠嶂间跋山涉水。穿梭于精致神秘的显微世界和清冽繁茂而充满迷离气息的大自然中,他从未停止过对地球上生命的来龙去脉的体会与思考,继承并开创了生物界众多的先驱理念,包括生物多样性和社会生物学的理论基础。

EOL 打开了一扇窗,使得普罗大众得以进入大自然的奇妙殿堂,体验生物学家们震惊和感叹,了解动植物们奇异多样的形态或生活史,体会自然界的微妙。小到蚂蚁蜘蛛,大到蜥蜴、鲨鱼、熊猫,或是铁杉树蕨和其他的孓遗植物,地球上每个物种的奇妙故事都值得我们用心撰写存档。所有的存在都将留有痕迹,我们可以透过EOL 这扇窗跳出时代的局限,自由穿越于地球的生物史中。通过接触生物的多样性,人类在认识到自身渺小的同时也会对“生命”这个含义有更深更广的感知。

基于威尔逊的创意,EOL 通过和各个数据库合作,旨在收录地球上迄今已发
现的所有物种, ,包括已灭绝的物种。信息的组织和呈现形式既适合于需要完成家庭作业的青少年学生,也适合专业研究人员做深入调研,从直观的图片到作为补充阅读的深度文献应有尽有。

EOL 中国节点的诞生

Encyclopedia of Life (EOL) China 中国项目合作计划要追溯到2008 年,
时任密苏里植物园主任的Peter Raven 来北京中科院植物所向专家们介绍了EOL这个富含理想主义的蓝图,并努力寻求合作。经过4 年的努力,终于在今年4 月顺利完成项目验收。目前该网站还在不断完善中,现有包括一万种维管植物的数据库, 以及包含鸟纲1212 种、哺乳纲502 种和蛛形纲1338 种的动物数据库,还有呈现了古老文献扫描的菌类数据库,未来还将增加微生物库。这样的自然数据库是以公众科学(citizen science)的形式存在着,所有的生物爱好者都可以上传物种信息,包括图片视频,专家对于物种名称予以把关,保证信息的准确性。

基本信息的骨架搭好后,凭借着专家和你我的参与,未来的数据库会不断充实壮大,物种信息也将涵盖物种的名称、分类、照片、形态描述、生理生态、地理分布地图、文献、音频、视频等观测资料。也可能收纳动物体长、体重、寿命等信息。

此外,EOL总站有众多的组织联盟和成熟数据库共享信息,包括世界自然保护联盟(IUCN),两栖数据系统(AmphibiaWeb)。浏览了网页,笔者已欣喜的看到植物子站已有不少合伙数据库,包括中国高等植物物种信息系统,中国自然标本馆和数字植物标本馆。EOL china的所有信息都是和EOL总站共享的,英文的语言选择也有利于网站今后有效的发展。

中国区网站也将经典的灵感来源“畅想未来,地球上的每个物种将拥有一个专门的电子页面”放在首页,这句话为大家描述的正是一个人人都将担负起记录自然、记录生命的责任,一个属于公众科学的未来。
鸣谢:承蒙UBC大学康瑞娟博士指正,谨表谢意!
参考文献:
[1] Wilson, Edward O.(2003). The encyclopedia of life. Trends in Ecology and Evolution 18: 77–80.
[2] Wilson, Edward O. (1996). In search of nature. Washington, D.C.: Island Press