比特币、区块链与云计算

原文首次发表于WPDang

2015年末和2016年初这两个季度的IT企业财报上,我们在各式各样的数据分析文章中都能看到“美元升值导致销售额下滑”或者类似的语句。不得不说,自布雷顿森林协定之后,由于长期货币中心化的原因,美元的升值不仅对美国自身的通缩压力,对全球经济的影响都会造成拖累。除了通过停止加息等传统的遏止美元升值等传统的金融手段之外,更多的IT企业以及个人正在通过更加“激进”的方式来对抗全球经济颓势,而近几年非常流行的“虚拟货币”(cryptocurrency)的概念正是当前越来越多的企业正在全球经济困境中追探寻的出路之一。

说起“虚拟货币”,那么就不得不提到“比特币”(Bitcoin)。不过事实上,当今的IT与金融企业并不单单只对比特币感兴趣,他们更看重的是支撑比特币网络背后的核心技术 — — “BlockChain”(区块链)。

区块链是”虚拟货币”之本

区块链不仅仅只是比特币的核心技术,任何虚拟货币(包括两年前非常火的莱特币)甚至非虚拟货币的交易网络都可以使用这项技术来保证这些虚拟货币的每一项交易都有独立并且完整的交易记录,而且不仅仅是虚拟货币的交易,区块链技术还可以用于各种形式甚至是不基于某种货币作为中介的“以物换物”交易。而这些交易记录的保存方式与传统交易账单最大的不同就是“去中心化”。

区块链技术将所有的交易记录通过显示特征的哈希值分割成“块”,而每一“块”交易记录都会利用特定的哈希值与上一个“块”相关联,然后通过P2P网络分散存储在加入区块链网络的各个设备中,这些设备包括但不限于企业服务器、个人电脑甚至智能手机。这样的账单存储方式就被称为“去中心化”。

区块链“去中心化”最大的特性就是只可能利用网络进行,因为传统的交易方式难以做到将所有的交易信息通过某一种可联系的方式联系起来,并进行交给各个用户以及企业同时分别公开保管,也极难达到存在于利益网络中任何一条交易记录都无法被伪造或重写交易历史的安全强度。加上区块链技术开源的特性,这很容易让这种网络通过更多的开发者或者企业直接进行使用或者对其进行改进,建立并完善自己的区块链网络,以此加速“去中心化”的进程。

拥有完整交易记录历史、基于P2P网络的分布式存储方案以及相对优越的安全性能是大多数先进的IT企业看好并希望善加利用BlockChain的理由,而且这种全新的交易方式也获得了微软和IBM这样的大型IT企业关注。

将区块链技术打造成云服务

目前对区块链技术最积极的公司除了银行等传统金融企业之外,IBM和微软这两家先进IT企业也正在加快步伐进入这个新领域。

2014年,微软以比特币为切入点接触虚拟金融业,之后便开始与以太坊(Ethereum)、Emercoin等相关企业进行合作,不断增加合作伙伴。2015年10月份,微软又与比特币初创公司BitPay以及区块链记录保存服务Factom(公正通)正式建立了合作关系。而微软也是全球第一家进军BlockChain技术领域的IT企业。

随着比特币流通程度的不断增长,传统金融行业对比特币的认可程度越来越高,对BlockChain技术的需求自然也水涨船高。去年11月,微软宣布与区块链服务开发商ConsenSys合作,将BlockChain技术引入Azure云服务(BaaS),并开放给使用Azure云服务的金融业客户。而区块链技术本身不仅仅能够用来获取比特币,在“挖矿”之外它也有着更广泛的用途。

放眼当下,将区块链技术与云服务的融合,现在来看是为了让传统金融行业更方便地利用区块链技术保存交易记录或者利用比特币进行交易,但若当区块链技术成熟,并且用户基数足够庞大时,区块链技术甚至能够进入日常生活领域、改变人们的收支方式。此外,区块链云服务不仅仅能够对金融业造成破坏式创新,其分布式存储的特性对云服务本身也会带来深刻的变革。

比特币专家和Startup Management的创始人William Mougayar曾在一篇文章中提到,利用区块链的“智能合约”机制,能够不需要架设任何服务器而进行虚拟云计算,而互联网应用中的数据也将会利用区块链技术分布存储在各个设备之中,而不是支撑传统云的大型服务器机组里,而我们也不需要再为挑选合适的云环境而烦恼,不需要关心服务器本身的质量或者性能,只要遵守并加入了“智能合约”机制,就能在云环境中畅通无阻。

除了微软,另一家科技巨头IBM也在近期发力,将超过4.4万行自家设计的区块链技术代码通过Github开源给全球开发者,并同时公布了其全面的区块链战略,成为了继微软之后全球第二家推出区块链云计算服务的IT企业。IBM声称自己拥有性能更加强劲的区块链云服务技术,并希望更多的开发者来使用他们技术。这或许会对微软的BaaS造成一定的压力,但微软此前已经声明,自己的BaaS将尽力避免与任何企业产生竞争。

区块链或将引领剧变

区块链技术的发展始于比特币,因此比特币也将会伴随区块链技术持续产生并发展下去。不过即使目前区块链技术仍在起步阶段,一部分企业已经意识到了这项互联网技术对传统金融行业带来的影响。

开发者们在区块链网络上使用比特币进行交易,他们甚至不将已经得到的虚拟货币兑换为可见的美元或者其他货币,而是继续使用比特币以维持区块链环境。说不定在区块链技术成熟,越来越多普通人和非金融企业能够体验到区块链技术带来收支方式变革的便利之后,也不会再去依赖某种单一类型的货币类型进行交易。

曾有一段时间,我们谈论到比特币,就绕不开“庞氏骗局”,“安全性低下”这样的词句,但通过对比特币背后的区块链技术的解读,我们能够清楚的发现:

比特币本身并不是一张“空头支票”,它本身的可流通性,“去中心化”属性和透明度,以及背后运用的先进互联网技术都在推动者一场新的互联网发展进程,而加入推动这场变革的无数开发者和大型IT企业无疑正扮演着最重要的角色。