016 害細菌背黑鍋的內毒素

病原菌會奪走人的生命。藉由毒素的分泌,細菌可以癱瘓人的免疫系統,讓自己的同伴大舉入侵。這些都沒錯。

可是病原菌產生的內毒素(endotoxin),根本不是細菌製造來對付你的,別自作多情了。

我們說的內毒素是革蘭氏陰性細菌細胞外膜(outer membrane)上的脂多醣(lipopolysaccharide, LPS)。LPS 是有個脂肪底座的多醣,向外伸出,阻擋外界的東西靠近外膜。因為只有細菌會製造這玩意兒,我們的免疫系統利用偵測它來認細菌。配備有 TLR4 受器的免疫細胞可以偵測附近是否有 LPS 存在,如果有一丁點死掉的細菌留下來的 LPS,免疫細胞會進入緊急狀態,釋放 cytokine 來啟動免疫反應。

那為什麼 LPS 被認為是毒素呢? 當細菌數量很多,大量釋出 LPS 時,免疫細胞會像瘋了似的大量製造 cytokine,在身體裡引起猛烈的免疫反應,那些發炎反應的不舒服全來了,嚴重起來水份大量滲進組織裡,還可能影響血流或甚至到造成器官衰竭。可是這一切只是免疫系統的反應造成的症狀,你可以把它想成是死掉細菌的復仇吧。像是 Vibrio vulnificus (創傷弧菌)感染時,一旦血液裡細菌多了,用抗生素治療也來不及,因為就算你殺死了病原菌,也躲不掉細菌屍體裡大量釋出的 LPS。

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