Visualización de datos en Europa: una breve introducción

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La visualización de datos ha existido desde hace mucho, mucho tiempo — se puede argumentar que desde los tiempos en donde los primeros homínidos empezaron a comunicarse unos con otros. Estas formas rudimentarias han evolucionado enormemente hasta llegar a donde están hoy.

Este artículo comienza con un vistazo rápido a los aproximadamente 2000 años de comunicación visual en Europa para establecer las fundaciones para exploraciones futuras; concluyendo con un problema que representa un obstáculo que nos impide realizar de forma plena el potencial de la fase actual y una solución emergente a este.

La Era Cualitativa

Las primeras visualizaciones demuestran un elemento grafico común que puede ser descrito como datos cualitativos de transmisión. Algunos de los primeros objetos y pinturas rupestres en Lascaux tenían un enfoque de comunicación cualitativa en vez de cuantitativa. Generalmente hablando, estas obras se enfocaban en transmisión de información básica: que (personas, animales, etc.), cuantos (uno, pocos, muchos) y descriptores (pequeño, grande). Además de proveer información, algunas de estas obras alcanzaron un sorprendente nivel de calidad y detalle y son similares a lo que se puede encontrar en sociedad pre-agrícolas alrededor del mundo.

Pintura rupestre de un caballo de duna en Lascaux.

La Era de los Simbolos

Con el nacimiento de la agricultura y la difusión del conocimiento matemático (e.g. trigonometría), la alfabetización visual comienza a aumentar. Mapas de tierra y mar hacen sus primeras apariciones. El ejemplo a continuación demuestra el contorno de par parte sur de Italia al igual que la tierra y mar al este y oeste. Lo que vuelve interesante a este mapa es que el Norte no se encuentra en la parte superior de este, lo cual era algo característico en los primeros mapas. A medida que el uso del mapa incrementa, se vuelve cotidiano que individuos use estos como medidas para comenzar o resolver disputas y como transmisión de cartas de navegación, haciendo que el truque se vuelva más fácil y barato.

Sección de Tabula Peutingeriana — de arriba a abajo: costa dálmata, mar Adriático, sur de Italia.

Artefactos, como por ejemplo el Disco de Festo, nos muestran que la codificación de conceptos abstractos no está limitado solamente a los mapas. Las forma básicas se tornan más representativas y los frescos micénicos y minoicos cuentan con elementos claros de narración visual. La comunicación de eventos simples e ideas avanzadas se vuelven posible. Otro buen ejemplo, es el fresco de la caza de jabalíes de Tirinto, el cual muestra cazadores, perros de caza, jabalíes, y carruajes; una caza entera, desde principio a fin.

Disco de Festo

Durante la Edad Media, el arte y la estandarización de codificación simbólica comienza a evolucionar y a la vez refinarse. En las ilustraciones de la religión cristiana se puede observar una claridad sobre el objeto a ser enfocado y los objetos que lo complementan. Estas narrativas grandes de forma visual son posibles ya que la audiencia puede identificar y decodificar elementos de la historia que el artista quiere comunicar. Las iglesias católicas son también un buen ejemplo ya que se pueden encontrar pinturas de la vida y el sufrimiento de Jesucristo. Es fácil detectar personajes recurrentes si se representan de forma coherente y consistente y la apreciación de variaciones locales aumenta porque ellos destacan aún más.

La imprenta tuvo un gran impacto en la diseminación de comunicación visual que no puede ser ignorado. La gran cantidad de gente ocupada para copiar ilustraciones o mapas a mano paso a ser innecesaria. Cabe mencionar que la primera copiadora mecánica no llenó las expectativas sobre la calidad del trabajo de una persona entrenada, pero eventualmente se convirtió en tecnología de alta calidad y producción masiva.

La Era Cuantitativa

El comienzo de la era cuantitativa tuvo origen durante el Renacimiento. Los primeros ejemplos incluyen trabajos como los mapas de constelaciones de Tycho Brahe y los esquemas de seguimiento de las lunas de Júpiter por Galileo; ambos increíblemente precisión y estéticamente agradables.

La supernova de 1572 en la constelación de Casiopea, de De Nova Stella de Tycho Brahe.

La mayoría de estas visualizaciones sobrevivientes son fragmentos de investigación diseminada que eran altamente controversial durante ese tiempo, generalmente porque cuestionaban la narrativa que existía como fundación en la sociedad civil. Es irónico que algunas de las copias mejor conservadas fueron mantenidas por los críticos más feroces, quienes aseguraron que estas no se perdieran con el pasar del tiempo.

A medida que avanza el tiempo, el enfoque científico para describir y descubrir el mundo y su representación de datos se establece; patrones comienzan a desarrollarse y volverse familiares.

El trabajo de John Snow sobre el brote de cólera utiliza un mapa de Londres altamente detallado, en el cual, ¡se dibujaron diagramas de barras en el! No es necesario ni introducir las ilustraciones de Florence Nightingale sobre las causea de muertes del ejército británico. Considere que ambas fueron hechas en los 1850s.

IZQUIERDA — John Snow muestra grupos de casos de cólera en la epidemia de Londres de 1854. DERECHA: ejemplo de diagrama de área polar por Florence Nightingale

Para 1869, Minard público su mapa acerca de la invasión de Napoleón a Rusia.

Para 1885, Marey público su análisis cronológico sobre el tránsito entre Paris y Lyon en un periodo de 24 horas. Este grafico es importante debido a que es uno de los primero ejemplos de series de tiempo, el cual en algunas áreas académicas se ha convertido en el pan y mantequilla para la divulgación de ideas.

Mientras que muchas de estas visualizaciones fueron creadas para audiencias altamente capacitadas, algunos practicantes asumieron el desafío de encontrar o crear visualizaciones legibles para otras personas, sin importar la formación académica. Otto Neurath (Picture Statistics) y Rudolf Modley (Isotypes) fueron lideres clave.

La Era de la Conexión

Comparando a un par de años atrás, ahora podemos encontrar galerías de visualizaciones de datos con más obras maestras de lo que uno podría desear. Foros y tutoriales llenos con información accesible sobre como comenzar o mejorar tus habilidades técnicas o de diseño. Es también más fácil que nunca seguir a pioneros Europeos de visualización de datos, solo síguelos en redes sociales y alimentaran tu feed con la realidad de como se hace el trabajo.

Pero todavía no debemos darnos una palmadita en la espalda o esperar a que comience la siguiente era.

Aunque se ha vuelta mucho más fácil el compartir ejemplos de nuestro trabajo y, en muchos casos, el proceso de desarrollo utilizado, no hemos logrado aprovechar por completo las nuevas herramientas a nuestra disposición. Ciertas ciudades grandes han creado comunidades donde se llevan a cabo talleres de forma frecuente, como Londres y Ámsterdam, mas sin embargo, en otras la mayoría de los lugares de Europa esto no es tan común. Si se quiere cambiar esto, uno encontraría que es difícil encontrar a personas en tu comunidad que se encuentren activas en la visualización de datos, además, parte esto se debe a que hay mayor enfoque en la metodología y no en la comunidad o su historia.

Pero creo que esto está a punto de cambiar. Cuando la Sociedad de Visualización de Datos fue lanzada, hubo una explosión. No creo que mucha gente tenía una idea de todo lo que ofrecería, ciertamente yo no cuando me uní. Lo que encontré me impresiono; docenas de canales de Slack con gente interactuando entre si, pidiendo ayuda, discutiendo lo último en tendencias, o simplemente explorando. Mientras que el número de gente en los canales con enfoque en Europa es relativamente chico, aproximadamente 200 en este momento, estoy convencido de que grandes cosas surgirán. Debo decir que me complace formar parte de este grupo y estoy preparado para apoyar el crecimiento de la comunidad europea de visualización de datos por cualquier medio que pueda. A si mismo, estoy preparado para apoyar a la comunidad y hacer de esta el mejor lugar para ingresar o sobresalir en la visualización de datos. ¿Estás listo para unirte o aceptar mi ayuda?

PD. DVS New York, ¿estás listo para retumbar?

Este post es lo que es gracias a las contribuciones y el apoyo de Georges Hattab, Alyssa Bell y Jason Forrest yAlberto Pablos. ¡Muchisimas Gracias!