Entrevista

“La radiación ultravioleta es acumulativa. Los efectos en la salud que no se ven hoy, se ven en el futuro”.

Consultamos a Gerardo Carbajal Benítez, jefe de Departamento de Vigilancia de la Atmósfera y Geofísica del Servicio Meteorológico Nacional y nos contó todo sobre radiación ultravioleta.

Empecemos con un dato: la radiación UV en La Quiaca, Jujuy, puede alcanzar valores comparables a los del Desierto del Sahara. Eso, seguro, es algo fuerte. Pero, ¿qué es la radiación UV? Digamos, en principio, que es lo que el sol emite, además de luz y calor.

Para poder conocer un poco más del tema, nos reunimos con Gerardo Carbajal Benítez en el Observatorio Central de Buenos Aires. Gerardo es químico y jefe de Departamento de Vigilancia de la Atmósfera y Geofísica del Servicio Meteorológico Nacional (SMN). Y, es también, quien en gran medida y gracias a los datos que nos proporcionó desde el SMN, hizo posible la construcción de “Radiación UV, la página que creamos desde Datos Argentina para que puedas ver qué tan fuerte está el sol en la Ciudad de Buenos Aires, en tiempo real.

Radiación UV La página que creó que el equipo de Datos Argentina con datos del Servicio Meteorológico Nacional.

El índice

— ¿Qué es la radiación ultravioleta (UV)?

— Es un valor energético que recibimos en la superficie de la tierra. Científicamente se definió en tres bandas: UVA, UVB y UVC. La UVA penetra toda la Tierra. La UVB alcanza en una pequeña parte la Tierra y el resto se queda en la capa de ozono, que es el filtro natural que tenemos en el planeta. La UVC es filtrada por la capa de ozono: si ella no existiera, nos quemaríamos completamente.

“Si la capa de ozono no existiera, nos quemaríamos completamente”.

— El índice UV, entonces, expresa qué tan peligrosa es la exposición a la radiación que efectivamente llega a la Tierra. ¿Cómo se definió?

El índice fue propuesto por científicos canadienses y la Organización Mundial de la Salud (OMS) lo adoptó como índice global. Eso es muy cuestionable por distintas razones. Por un lado, porque ellos tienen piel blanca y ojos claros: eso no representa a todos los seres humanos, que somos muy distintos y variados. Además, fijaron como extremo un valor de índice 11, pero, por ejemplo, nosotros en La Quiaca tenemos índices de 21. Hoy se está trabajando en un nuevo índice.

— ¿Qué valor de índice UV es señal de alarma?

Entre 1 y 2 hablamos de valores de radiación normales. En pleno verano, en Argentina, recibimos hasta 14.

— ¿Dónde se registra la radiación más baja en Argentina? ¿Y la más alta?

— Entre más nos acercamos al trópico, la radiación es mucho más intensa. Cuando vamos a los polos, es menor. La radiación más baja en Argentina está en la Patagonia: Ushuaia y Río Gallegos. En La Quiaca, se llegan a valores de 21, comparables al Desierto del Sahara. 
En los polos sin embargo, hay otro fenómeno: la reflectancia. La nieve nos quema casi igual que si nos expusiéramos al sol.

Una cuestión de salud

— ¿La radiación ultravioleta hace mal siempre?

— La radiación ultravioleta no siempre tiene que ser mala. Sin el Sol no estaríamos acá. Por algo los antiguos siempre vieron al sol como a su Dios. Siempre fue el dador de vida y en la realidad es así. En Ushuaia la gente quiere sol, porque la radiación ultravioleta promueve la vitamina D y en Canadá sucede lo mismo.

— ¿Qué daños provoca a la salud la radiación por encima de 2?

La radiación ultravioleta es acumulativa. Si uno no se cuida, los efectos en la salud que no se ven hoy, se ven en el futuro. La radiación daña la información de las células.

Uno de los principales efectos en la salud es el envejecimiento prematuro de la piel, porque quema células. El escenario más drástico es el cáncer de piel. Y también puede producir daños oculares.

— ¿La piel tostada es buena?

— Cuando sentimos dolor, los nervios envían una señal de alerta al cerebro. De igual manera, cuando la piel se quema, es señal de que algo la está lastimando.

“Cuando la piel se quema, es señal de que algo la está lastimando”.

— ¿Qué otras cosas daña la radiación UV?

— La radiación UV daña materiales, edificios, recubrimientos. Hay pocos estudios sobre el impacto económico del daño, pero existe.

Cómo se mide la radiación UV

— ¿Qué tipo de sensores de radiación UV existen?

— Hay dos tipos de sensores de radiación ultravioleta:

Uno que da el rango UVB: parte de la radiación queda en la capa de ozono y parte es la que recibimos. Da una información de energía: watts por metros cuadrados, y después eso lo transformamos al índice.

También existen los biómetros, que son lo que usamos para calcular el índice UV. Tienen una capa que simula la piel humana. La información que entrega está relacionada a la piel. Es más adecuado para monitorear el impacto en la piel.

¡No es un OVNI, es un biómetro! Con estos pequeños domitos, el Servicio meteorológico Nacional mide la radiación UV.

— ¿Cómo es este sensor y qué cuidados demanda?

— Un biómetro es un sensor pequeño, con un domito. Requiere cuidados especiales. Todos los días hay que limpiarlo para que la medición sea precisa. En Ushuaia, por ejemplo, está cerca del canal de Beagle y hay que mantenerlo con mucho cuidado por las gaviotas y por la humedad.

— ¿Son costosos?

— Cada uno de los sensores, su cable y el registrador de datos, que es el traductor entre la señal y la computadora, cuestan unos 12 mil dólares.

— ¿Cuántos sensores hay en el país?

Hay 9 sensores en Argentina: en La Quiaca (provincia de Jujuy), Mendoza, Córdoba, Ciudad de Buenos Aires, Resistencia (Chaco), Comodoro Rivadavia (Chubut), Puerto San Julián (Santa Cruz), Ushuaia y en la base Marambio (Antártida). Ahora se están colocando 7 sensores más.

— ¿Qué factores hacen que la radiación sea más alta?

— Primero, la capa de ozono. Cuando hay desgastamiento de la capa de ozono, hay más radiación ultravioleta. Después, el factor latitudinal. Cuando más nos acercamos a los trópicos, más intenso, porque el sol es perpendicular al Ecuador. También, la altura. No es lo mismo tomar sol en Buenos Aires, que en la Cordillera, donde estamos más cerca del sol. Otro factor son las nubes. Cuando hay nubes, la radiación disminuye. Las estaciones del año: no es lo mismo verano que invierno. Y, finalmente, la zona horaria: no es lo mismo a la mañana que a la tarde.

— ¿Recomendaciones generales para cuidar la piel?

  • Factor solar por encima de 35. Si uno está en la playa, renovar cada hora.
  • Lentes especiales para radiación ultravioleta. A veces las ópticas ponen: UV. Pero no lo son. El único material que tiene la capacidad de refractar la radiación UV, es el vidrio. Encima tiene que tener una capa negra.
  • Sombrero.
  • Ropa.

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