Emporio Armani

De Argentijnse selección is altijd kandidaat om Wereldkampioen te worden. Zelfs als ze slecht spelen —zoals in 1990 en 2014- hebben ze dat extra om een finale te halen. Nu duikt er onverwacht een nieuwe keeper op: Franco Armani. Van River Plate uiteraard. Gaat hij het verschil maken in Rusland?

Nog nooit gespeeld voor Argentinië. No problem. He is the man.

El peso de la camiseta, het gewicht van het shirt. Het is een van die concepten in een voetbalgekke natie die tegelijk fanatiek en ongenadig is voor de spelers van het nationale elftal. Argentinië boezemt ontzag in bij andere landen: Technisch hoogstaand, passioneel en hard als het nodig is, het is nooit een cadeau om tegen de blauwwitten te mogen spelen. Denk maar aan de beroemde foto van zes Rode Duivels met de beruchte Admiral-bretellen in 1982.

Wordt het links of rechts?

Maar dat gewicht van het shirt kan ook loodzwaar wegen voor de Argentijnse spelers. Zo is er Gonzalo Higuaín die er de ene goal na de andere binnenlapt bij Juve, maar bij La Selección soms verlamd lijkt. Hij kreeg een reuzenkans oog in oog met Neuer in de finale van het laatste WK. Maar hij besloot naast het doel en sinsdien kan Pijpke niets meer goed doen bij de Argentijnse hinchas (fans).

Zelfs voor Lionel Messi, de beste voetballer op deze planeet, lijkt het lichtblauw en wit gestreepte nylon soms meer weg hebben van de kogelvrije vest van een geldkoerier. Alle verwachtingen en frustraties van een door economische crises belaagde bevolking worden op de schouders van de Vlo geladen. En als deze dan bij de finale van de Copa América Centenario (2016) voor de penalty stip staat en moet beslissen over leven en dood, kan het zelfs in het hoofd van de Messias beginnen te spoken.

Nu of nooit

Wat wil je ook: Drie verloren finales in 3 jaar tijd. Een hobbyproject als de KBVB kan er alleen maar van dromen, maar voor Argentinië is dat een afgang, een smet op het blazoen. Doe er dan nog eens een schabouwelijke kwalificatiecampagne bij voor Rusland 2018 en je weet dat de druk op de Argentijnse spelers op het randje van het ondraaglijke is. Voor de Messi-generatie (Messi, Di Maria, Mascherano, Agüero, Higuaín, Romero en Biglia) wordt dit het tournooi van de laatste kans want deze talentvolle lichting spelers worden er ook niet jonger (of beter) op.

Maar er zijn hoopvolle signalen dat het deze keer anders zal worden. Ten eerste Messi, hij weer. Ongelooflijk maar waar, maar in Argentinië waren er tot voor kort supporters die aan zijn waarde voor de nationale ploeg twijfelden. “Hij functioneert in Barcelona waar iedereen voor hem speelt maar hij is niet goed genoeg om de ploeg te dragen.” hoorde je in een confitería of een zwartgele taxi. “Maradona kon dat wél.” werd daar dan in één adem aan toegevoegd. Tot Messi in oktober 2017 op zijn eentje de kwalificatie veilig stelde in Ecuador. En een hoop mensen de mond snoerde. (Klik hier om nog eens te genieten).

Met de groeten van René.

Een andere interessant signaal is de keeper. Selectieheer Sampaoli verrastte maandag jan en alleman door als derde keeper Franco Armani mee te nemen naar Rusland. Armani is de sterkhouder van het grote Club Atlético River Plate (CARP) en heeft er met miraculeuze reddingen voor gezorgd dat River niet alleen een paar keer van Boca won maar zich ook met sprekend gemak kwalificeerde voor de achtste finale’s van de Libertadores. Vandaag speelt River tegen Flamengo voor de eerste plaats in de groep.

Libertadores 2016 voor Atlético Nacional

Franco Armani heeft zoals vele andere Argentijnse spelers in een beter betaalde liga zijn carrière gemaakt. In Zuid-Amerika betekent dat Mexico, Brazilië of Colombia. Armani bleef jarenlang onder de radar bij de albiceleste omdat hij máár bij Atletico Nacional de Medellin (u weet wel, de ploeg van Pablo Escobar) onder het doelhout stond. Tot hij ook daar dingen begon te doen die in Argentinië de aandacht trokken. Zoals de Copa Libertadores winnen in 2016 en Rosario Central opzij te zetten met een wonderlijke wonderlijke triple-save (klik). Misschien lag het ook wel aan de keeperstrainer die de Argentijn had in Medellín. De uitvinder van “de schorpioen” en absoluut idool in Colombia, René Higuita

Emotioneel dankwoord aan de mentor Higuita

Sleutel op de deur bij River

River Plate, al jaren op de sukkel met doelmannen na het vertrek van Marcelo Barovero naar Monterrey (Mexico) haalde in 2016 Armani terug voor 3 miljoen dollar. En sindsdien is Armani zonder meer een fenomeen (bekijk deze saves tegen San Lorenzo).

Blijkbaar heeft ook bondscoach Sampaoli de matchen gevolgd want de coach verstoorde vaste pikorde bij de nationale doelmannen door Armani in zijn lijst op te nemen. Naast de niet-selecties van Mauro Icardi (Inter) en Lautaro Martínez (Racing), was Armani de grootste verrassing op de lijst en dus voer voor krantencommentaren. Was Sampaoli in het geniep de poten onder de stoel van Sergio Romero aan het zagen? Heeft Armani een streepje voor omdat hij afkomstig is van het zelfde dorp als de bondscoach, nl. Casilda, Santa Fé?

Sergio Romero was al jaren een betrouwbaar sluitstuk van de nationale ploeg maar heeft zich verzoend met een statuut als bankzitter bij ManU in plaats WK speelminuten te vergaren bij een kleinere club. De tweede keeper van het nationale team is ook een doublure. Willy Caballero houdt de bank warm voor Courtois bij Chelsea.

Romero out

Romero was er blijkbaar gerust in. Hij hoort bij het vriendenclubje van Messi en was nog maar één match verwijderd van het WK-record Ubaldo “de eend” Fillol. Tot het noodlot gisteren toesloeg bij Romero. Op de koude velden van het trainingscentrum in Ezeiza, bij de eerste training van de 28 uitverkorenen, blokkeerde zijn knie. Adiós Copa del Mundo! Het gevolg is dat Armani weer een plekje opschuift in de rangorde. Willy Caballero heeft niet dezelfde status als Romero en hij sleept ook een reputatie mee van wisselvalligheid. Dus vraagt iedereen zich af: Wordt Armani de eerste keuze?

Romero geblesseerd

Er zijn ploegen wereldkampioen geworden met een slechte coach (denken we maar aan Bilardo in 1986). Maar voor zover ik weet hebben er zich nog geen teams wereldkampioen gekroond met een middelmatige keeper. Middelmatige ploegen met een topgoalie — Buffon in 2006 — daarentegen wel. Er gaan trouwens hardnekkige geruchten de ronde dat Armani de opvolger wordt van de legendarische Juve-keeper bij Juventus.

Commentator Alejandro Fantino, een geconfessioneerde hincha van Boca Juniors, heeft zich alvast aan de voeten geworpen van Armani: “Wat moet deze man nog bewijzen om het doel te verdedigen van de Seleccion? Hij is de man. Je kan er een kanonskogel op afvuren.”

Ook de zeer entertaining Atilio Costa Febre brulde het uit toen Armani er een paar onmogelijke ballen uithield tegen Racing Club. “Sampaoli ! Kletskop ! Sampaoli! Armani eerste keeper op de Wereldbeker. Als je in leven wilt blijven!”(link)

Kan Armani zijn kunsten vertonen in Rusland? Ik hoop het alvast wel. Tegen half juli weten we ongetwijfeld meer.