Historia del golf en Japón [parte I]

Foto: Fuji Golf Course

Uno de las mayores potencias golfísticas nivel de número de jugadores y de fabricantes es Japón. Por ello, creo que era necesario hacer un repaso de la historia de este deporte en tierras niponas, que en cierta manera ha ido muy ligada a la propia realidad socioeconómica del país.

Como todo en una misma entrada quedaría muy denso, se ha dividido en partes, así pues, En este primer artículo trataremos desde la creación de los primeros hoyos por un grupo de aficionados británicos afincados en Kobe, hasta la llegada de la II Guerra Mundial.


En 1868, de la mano de la Restauración Meiji de 1868, y de la apertura de Japón al exterior, ávidos hombres de negocios, fueron a esas tierras en busca de hacer o ampliar sus fortunas.

Uno de estos hombres fue el británico Arthur Hesketh Groom, un empresario del té, que en 1898 decidió alquilar un terreno en el monte Rokko, y empezar a construir un pequeño campo de 4 hoyos para su uso personal y el de sus amigos, cosa que tras 3 años de trabajo, finalmente se finalizaron.

Gracias al boca a boca el número de jugadores fue creciendo, lo que propició que se crearan más hoyos hasta que con la finalización de los 9 primeros en 1903 se creó oficialmente el primer club de golf en Japón, al que se le denominó Kobe Golf Club.

Campo original del Kobe Golf Club. Foto: Kobe Golf Club

Debido a la gran acogida que tuvo este nuevo club entre los expatriados, generalmente británicos, que echaban de menos este deporte, en 1904, el campo de Kobe se amplió hasta los 18 hoyos, además de inscribirse los 2 primeros socios de nacionalidad japonesa a un club de golf en Japón.

Uno de los problemas del campo era que, debido a la altitud, en invierno era prácticamente imposible jugar debido a la nieve, por lo que viendo la acogida que estaba teniendo el club, Hesketh Groom y uno de los socios del Kobe Golf Club, el también británico William John Robinson, mandaron construir un pequeño de campo de 6 hoyos en el distrito de Uozaki Yokoya, en la propia ciudad de Kobe, de esta manera podían jugar en invierno y a la vez expandir su sociedad.

Funicular de Kobe subiendo una de las montañas de los alrededores.

Debido al anteriormente mencionado éxito entre la población británico en Japón, en 1906, otro grupo de británicos creó en la población de Negishi, a unos pocos kilómetros de Yokohama un nuevo club, cosa que generaría una rivalidad entre entre los clubes de Yokohama y el Kobe.
Esto propició que en 1907 se diera comienzo al primer torneo de golf a nivel nacional en Japón, aunque como dato para observar el reducido número de practicantes japoneses de este deporte, mencionar que no aparecería ningún jugador con esa nacionalidad hasta la edición de 1916, pese a que poco a poco, se iban instaurando clubes de golf en las proximidades de las principales ciudades japonesas.

Folleto que anunciaba la creación del primer club japonés con 36 hoyos. Foto: Kasumigaseki Golf Club

No obstante, poco a poco la cosa cambiaría con la llegada de la llegada de los hijos de la alta sociedad japonesa, ya que debido a que muchos estudiaban o hacían viajes a occidente, volvían a tierras niponas con ganas de seguir jugando a este deporte que habían practicado o visto practicar en aquellos lugares donde habían pasado esos últimos meses.

Fotos: Oldtokyo.com

Esto generaría que gradualmente fuese calando más y más entre a la élite japonesa, ya que jugar representaba estatus social, principalmente debido al alto costo del equipamiento en aquel entonces que limitaba su juego solamente a los más pudientes.

El príncipe Hirohito practicando. Foto: Getty Images

Ya finales de los años 30, el interés por el golf disminuiría entre la sociedad japonesa debido al movimiento patriótico japones que propiciaba que de alguna manera las actividades occidentales no fueran bien vistas por según que sectores de la población japonesa, siendo la estocada a este deporte en japón la llegada de la II Guerra Mundial, que hizo que los 23 campos de golf existentes fueran “desmantelados” y convertidos en terrenos de labranza o como terreno militar, ya fuese como zonas de entrenamiento, campos militares, depositos, etc… con lo que el golf desaparecería de la escena en esas tierras hasta pasada la contienda.

Conversión del campo de golf de Kobe en terreno de labranza. Foto: Kobe Golf Club
Continuará…

Fuentes:

Kobe Golf Club, Getty Images, Fuji Golf Course, OldTokyo.com, Kasumigaseki Golf Course y neojaponisme.com