Avontuur én ondernemerschap: in gesprek met digital nomad veteraan Thamara Zijlstra

Digital nomads hebben een manier gevonden om reizen en werken te combineren. Ze ontsnappen aan een leven vol ritme en voorspelbaarheid en kiezen voor het avontuur. Het enige wat zij nodig hebben is een internetverbinding en een laptop. Hoe doen ze dat toch? Elke maand gaan we in gesprek met zo’n digital nomad en leren we de mens kennen achter deze bijzondere levensstijl. Deze keer sprak ik Thamara Zijlstra, van Blueberry Dynamic. Ze bouwde een business op rond virtual assistants, met de wereld als haar thuisbasis.

Kun je kort uitleggen wat je doet, vanaf waar je dat doet en hoelang je dat al doet?

Een aantal jaar terug werkte ik zelf als virtual assistant. Voor mij was dat de ultieme uitkomst om interessant werk te kunnen combineren met mijn onverzadigbare reislust. Op mijn website en social media vertelde ik over mijn reizende leven en mijn werk. Dat viel al snel op en ik kreeg er vragen over.

Toen heb ik mijn werk als virtual assistant beëindigd en heb ik me volledig gestort op het opzetten van een online educatiecentrum voor mensen die vanuit loondienst of werkloosheid de stap maken naar het ondernemerschap, en specifieker dus naar virtual assistant. Klanten kunnen bij mij voor opleiding terecht, maar ook voor coaching en resources — denk aan algemene voorwaarden voor mensen die online en op afstand werken.

Nog even voor de duidelijkheid: als virtual assistant ben je de sidekick van een ondernemer en neem je werk uit handen waar de ander geen zin in heeft, niet goed in is of gewoon niet aan toekomt. Elke virtual assistant is een hardcore organisatietalent en een echte allrounder. Tegenwoordig specialiseren veel virtual assistants zich en richten zich bijvoorbeeld op social media beheer, Facebook adverteren, copywriting, etc. Maar de essentie is dat een virtual assistant de boel voor je organiseert, zodat je als ondernemer meer bewegingsruimte krijgt. En dat alles dus 100% online.

Zo ook bij mij; mijn klanten vinden mij naar aanleiding van alle content die ik schrijf voor virtual assistants of via een interview in de media.

Wat is voor jou dé reden om als digital nomad te werken?

Het is allemaal begonnen met avontuur. Ik ben een echte thrill seeker, ben gek op nieuwe dingen en vrij onrustig. Het voelt voor mij heel fijn om me in onbekende situaties te gooien. Het enge daarvan is, dat je niet weet wat er gaat gebeuren. Mensen zijn gebouwd om nieuwe dingen eng te vinden. Dat getouwtrek met die menselijke natuur, het heen en weer worden geslingerd tussen iets eng vinden en daar juist op kicken, dat is lekker.

Ik ben altijd zo geweest. Zo herinner ik me nog dat ik als klein meisje zei: ‘als ik later groot ben, ga ik reizen’. Dat heb ik ook gedaan. Ik heb nooit een eigen vaste woning gehad. Jarenlang woonde ik anti-kraak, woonde ik hier en daar bij vrienden in en wist ik soms niet eens waar ik dezelfde avond kon slapen. Dat rondzwerven, dat ben ik dus wel gewend.

Zo woonde ik korte tijd terug in de woestijn, in Israël. Een heel klein dorpje met twintig families, een beetje maffe kunstenaars allemaal. Je hebt daar alle vrijheid, je mag wonen hoe je wilt en bouwen wat je wilt. Ik zat daar samen met mijn vriend, ruim een half jaar. Gelukkig had je daar wel goed internet, want anders had ik daar nooit kunnen werken. Verder had je er weinig. Als ik om me heen keek, zag ik een eindeloze woestijn, dat is waanzinnig. Maar het dichtstbijzijnde dorpje was vijftien kilometer verderop en het was een dik uur uur rijden naar de stad, waar we boodschappen deden.

De reden waarom ik digital nomad ben — hoewel ik mezelf eigenlijk nooit zo noem — is dus dat ik dat soort dingen heel gaaf vind. En ik kan niet anders, geloof ik.

Wat is jouw tip voor meelezende digital nomads of lezers die van plan zijn deze lifestyle te proberen?

Je moet beginnen met uitgebreid de tijd nemen om eerlijk voor jezelf na te gaan wat je wilt en wat je uit die levensstijl wilt halen. Ik zeg altijd dat er twee verschillende typen nomads zijn; mensen die reizen en werken en mensen die werken en reizen. Je hoort steeds meer mensen die lekker willen reizen en tussendoor een beetje werken. Dat is natuurlijk niet verkeerd, maar ik doe dat anders. Ik ga echt 100% voor mijn business en doe dat graag op verschillende plekken op de wereld. Als rondtrekkende reizigers me mee vragen voor wilde avonturen zeg ik vaak nee; ik moet gewoon werken.

1] Weet wat je wil en wat je kan

Verder moet je je realiseren dat het keihard werken is. Je moet echt wat kunnen en daar hard aan werken. En weten wat je wilt en wat je kunt. Als je iets wil, dan lukt het, maar je moet dus wel goed weten wat dat precies is. Dat ding waar je zelf heel blij van wordt. Ik werk vaak meer dan veertien uur per dag. Dat hou je niet vol als je het niet heel graag wilt. Daar staat tegenover dat ik ook makkelijk een dag vrij neem of soms maar twee uur op een dag werk, maar toch.

2] Er bestaat geen handboek voor, je moet het zelf doen

Bedenk ook dat het geen trucje is. Er bestaat geen stappenplan om even snel online geld te gaan verdienen. Je moet het zelf uitzoeken. En rondreizen en werken is geen makkelijke combinatie. Er komt een aardig stukje lifestyle design bij kijken; het inrichten van je leven en je werk om dit te kunnen doen. Er komt zoveel op je af wanneer je reist, zoveel wat je niet kunt aan zien komen.

3] Wees flexibel en leer ook plannen los te laten

Over dat laatste gesproken; ik denk dat het erg belangrijk is dat je flexibel bent. Dat is misschien wel de allerbelangrijkste eigenschap. Als de trein niet gaat, of je slaapaccommodatie dubbel geboekt blijkt te zijn en je ineens geen slaapplek hebt, dan moet je daar mee om kunnen gaan. Je moet je plan kunnen loslaten, omdat niet alles altijd loopt zoals jij wilt. Dat heb je natuurlijk sowieso wel nodig als ondernemer, maar als reizende ondernemer is dat extra belangrijk. Niet iedereen kan dat. En niet iedereen vindt dat leuk. Zelf zie ik er juist de romantiek van in. Als er iets tegenzit, is dat soms gewoon heel kut. Maar vaak kan ik er ook om lachen. Er vloeien altijd weer memorabele avonturen uit voort.

4] Geef jezelf de tijd om te acclimatiseren

Sinds ik in business ben reis ik in een heel laag tempo. Meestal zit ik ergens minimaal drie maanden. Als ik constant zou verkassen, zou ik niet de rust en ruimte hebben om te kunnen werken. Daarbij plan ik altijd twee weken voor mezelf in om te acclimatiseren. Het vinden van een supermarkt, het verwerken van je jetlag, het vinden van je draai in het algemeen. In het buitenland kost dat gewoon tijd, en die tijd neem ik daarom ook.

5] Investeer tijd en energie in je netwerk

Nog een laatste tip: investeer veel tijd en energie in je netwerk. En zorg dat je weet hoe je die mensen bereikt. Aanwezig zijn op social media, tijd besteden aan de relaties die je opbouwt, dat is cruciaal. Daar besteed ik vaak dan ook ongelofelijk veel tijd aan; kletsen met mensen, me verdiepen in wie zij zijn. Daarbij probeer ik een commerciële invalshoek los te laten en gewoon te genieten van het contact. Ik probeer iemand altijd verder te helpen, ook al kan ik zelf niets voor ze doen.

6] Wees authentiek en laat zien dat je gelooft in wat je doet

Wat die aanwezigheid betreft is je verhaal van groot belang. Mensen willen met mij werken omdat mijn verhaal hen aanspreekt. Omdat ik mezelf laat zien, omdat ik dat wat ik doe en hoe ik het doe, inclusief het hele online werken en reizen, in een verhaal weet te verpakken en met mensen deel. Zo herkennen mensen iets van zichzelf in mij. Ik merk dat dat werkt; nieuwe klanten geven dat aan wanneer ze besluiten met mij te gaan werken. ‘You walk your talk’, zeggen ze dan. Ze zien dat mijn business een verlengde is van mijn leven. Zo ontstaat blijkbaar een reden om met mij te werken en niet met iemand anders.

Hoe bekostig jij je digital nomad lifestyle?

Met mijn business, that’s it. Ik weet niet beter dan dat ik rondzwerf over de wereld. Dus gewoon werken en leven, net als iedereen eigenlijk. Natuurlijk kan ik wel kiezen waar ik werk. Hoe lang ik ergens kan blijven is volledig afhankelijk van hoe duur of goedkoop het er is. Zo houd je het in Thailand bijvoorbeeld veel langer vol dan wanneer je met hetzelfde bedrag in Zuid-Afrika zit. En naja, verder is het natuurlijk afhankelijk van hoe financieel succesvol mijn bedrijf is. Er zijn meestal een paar maanden per jaar waarin ik mijn volledige jaarsalaris verdien en zo zijn er dus ook maanden waarin er niks binnenkomt. Je inkomen uitrollen over een langere tijd is dus belangrijk.

Het leven van een digital nomad gaat niet alleen over rozen. Wat vind jij het moeilijkste? Wat zijn jouw lastigste momenten geweest?

Zo mooi als deze manier van leven is, zo lastig blijven sommige dingen. Ik heb bijvoorbeeld last van RSI. Dat heb ik ontwikkeld tijdens het reizen. Ik was te eigenwijs, en heb dat te lang volgehouden. Door al dat reizen werkte ik vaak in een hele slechte houding. Slecht voor mijn rug, mijn nek en mijn armen. Op een gegeven moment kreeg ik toen last en heb ik daar te lang niets mee gedaan. Totdat het zo erg was dat ik niet eens meer achter een computer kon zitten. Toen heb ik twee weken lang niets kunnen doen, zelfs geen boek kunnen lezen. Gewoon iets vasthouden was al te veel. Toen heb ik wel een potje zitten janken.

Die RSI zit niet alleen in mijn pols, maar is doorgelopen tot mijn arm, mijn nek en mijn rug. Ik heb dat nog steeds. Daarom ben ik nu gedwongen daar goed op te letten. Nu ben ik bijvoorbeeld heel erg bezig met mijn werkplek, zodat ik in een goede houding kan werken. In Thailand bijvoorbeeld, had ik geen goede werkplek en kon ik nergens in de buurt een goed bureau kopen. Ik ben toen naar een Chinese meukwinkel gegaan en heb daar een kindertafeltje gekocht. Daar heb ik de poten vanaf gehaald en heb ik met behulp van een aantal spaarpotten met Disney figuren erop en een rol duct tape zelf vier poten gefabriceerd. En voor mijn stoel heb ik in de supermarkt een aantal melkblikken gekocht om die onder mijn stoel te monteren. Ik ben net zolang bezig geweest tot alles op de juiste hoogte stond. Alles voor een goed afgestelde tafel en stoel.

Een andere tegenvaller overkwam me in Kaapstad. Ik zat ergens te werken toen er plotseling een paar mannen binnen kwamen gerend en mijn laptop uit mijn handen rukten. Dat is wel even schrikken. Gelukkig werk ik online, en was ik niet al te veel werk kwijt.

Wat zijn volgens jou de komende jaren trends die invloed hebben op het leven van digital nomads?

Internet wordt steeds toegankelijker. Als Nederlander denk je daar nooit over na. Je hebt het idee dat er overal internet is en dat internet overal snel is. Maar dat is helemaal niet zo. Als je in the middle of nowhere zit, heb je vaak nul bereik. Maar je ziet dat internet op steeds meer plekken beschikbaar is en ook steeds sneller wordt. Dat is wel een hele leuke ontwikkeling, want geef mij maar dat hutje op de hei, of de woestijn in plaats van die drukke stad. Als je straks overal internet hebt, kun je ook echt overal werken. Maar voorlopig is dat dus nog niet het geval. Dat moet je je als digital nomad dus ook wel realiseren. Dat paradijselijke idee van met je laptop bij een waterval zitten werken, dat kan meestal niet.

Heb jij een ‘plan’ voor de komende jaren?

Ik ben niet zo’n lange termijn planner. Maar ik kijk wel vooruit. Op dit moment groei ik heel erg. Mijn persoonlijke aanpak, dat kan straks niet meer op de manier waarop ik het nu doe. Eén op één heel veel uur besteden aan mijn klanten wordt lastiger. Tenminste, als ik geen nee wil zeggen tegen nieuwe klanten. En dat wil ik niet, ik ben een helper. Mensen vertellen me zo vaak dat sinds ze mij en mijn werk hebben ontdekt alles ineens op zijn plek valt voor ze. Dat hun soms jarenlange zoektocht naar een bevredigende manier van werken en leven nu wordt beantwoord. Hoe kan je nee zeggen als iemand zo’n eureka moment heeft? Dat is gaaf, want ik herken dat. Op dit moment ben ik daarom nieuwe programma’s aan het ontwikkelen zodat ik meer mensen kan begeleiden, zonder op de kwaliteit van mijn één op één werk te moeten inleveren. Dat is nog even goochelen.

Een oplossing ligt onder andere in het geven van trainingen in groepsverband. Ik merk dat dit juist voor mijn klanten heel fijn is. Want als ik ergens geen antwoord op heb, dan is er altijd wel iemand anders die iets waardevols te zeggen heeft. Bovendien leren mijn virtual assistants zo meteen anderen kennen die in hetzelfde schuitje zitten. Die herkenbaarheid, dat gedeelde avontuur, dat vinden ze heel prettig. En ook dat kan allemaal online natuurlijk.

Facts

  • Naam, leeftijd, vak | Thamara Zijlstra, 31, Virtual Assistant Trainer
  • Digital nomad sinds | Zwervend sinds ongeveer 13 jaar, in business sinds 2014
  • Werkte vanuit | o.a. Zuid-Afrika, Israël, Portugal, Thailand
  • Favoriete stad om te werken | Het liefst niet in de stad, Amsterdam is heel fijn om te werken, maar geef mij maar de woestijn of een andere ‘middle of nowhere’. Kaapstad is ook fijn, en wat exotischer dan Amsterdam.
  • Drie meest onmisbare items | Smartphone om online te zijn en pen en papier om creaties tot stand te laten komen.
  • Grappigste reactie op digital nomad lifestyle | ‘’Wat naar dat je de hele dag achter de computer moet zitten’’ (dat vinden veel mensen hier in de woestijn)
  • Favoriete Spotify track | Vul’indela van Brenda Fassie
Interessant? Lees dan ook: ‘Tien dingen die digital nomads je niet vertellen

Smaakt dit artikel naar meer?
We schrijven nog veel meer van dit soort artikelen. Dat doen we omdat we een community hebben ontwikkeld voor futuristisch optimistische digitaaldwazen. Samen bedenken we hoe de bank van de toekomst eruitziet. En we bedenken het niet alleen, we gaan het ook waarmaken. Doe jij ook mee? Meld je dan aan voor Moneyou Create.
Like what you read? Give Tim Daalderop [Moneyou] a round of applause.

From a quick cheer to a standing ovation, clap to show how much you enjoyed this story.