Gaan we naar Mars? En hoelang duurt dat nog?

Sommigen denken dat we een nieuwe planeet nodig hebben. Anderen achten het noodzakelijk een back-up van het menselijk ras te maken. Ook de onweerstaanbare drang om te verkennen wordt genoemd als argument om de rode planeet te koloniseren. Maar is die interplanetaire droom te verwezenlijken? En hoelang gaat het nog duren voor zoiets mogelijk is?

In 1969 hoorden zo’n zeshonderd miljoen mensen de legendarische woorden ‘one small step for man, one giant leap for mankind’. Dat is nu dus bijna vijftig jaar geleden. En dat terwijl NASA vlak na dat epische moment zo vastberaden leek om binnen niet al te lange tijd ook op onze dichtstbijzijnde planeet rond te wandelen. Waarom duurt het dan zo lang? Willen we niet graag genoeg? Hebben we de technologie nog niet ontwikkeld om het mogelijk te maken? Of weten we nog niet goed genoeg hoe we het gaan aanpakken?

Dat we willen is duidelijk. Nu meer dan ooit.

NASA wilde altijd al. Tenminste, sinds die small step maar giant leap was Mars het ultieme doel. Lange tijd bleek dat een nogal vage missie en werden deadlines vooruit geschoven. Maar de laatste jaren is ruimtevaart, mede dankzij de zwengel die Elon Musk daaraan heeft gegeven, weer springlevend. Met zijn SpaceX schuift hij de deadline juist naar voren en lijken we ‘omdat het kan’ toe te kunnen voegen aan de lijst van redenen waarom we naar de rode planeet willen.

Welke andere redenen staan er eigenlijk op die lijst? Waarom willen we zo graag?

1] We zullen wel moeten

Het gebeurde vijf keer eerder; een dramatische gebeurtenis die vrijwel al het leven op aarde vernietigt. Massa-extinctie is niet iets wat ons morgen of de dag erna staat te wachten, maar willen we op lange termijn overleven, dan zullen we onze kansen moeten spreiden. En dus zullen we onszelf moeten verspreiden over verschillende planeten. Elons Musk noemt het een ‘back-up van het menselijke ras’.

‘’The nation’s goal for space exploration is to lead an effort that expands human presence deeper into the solar system through a sustainable human and robotic spaceflight program.’’ — NASA

2] Nieuwsgierigheid zit in onze aard

Alles wat we kunnen bedenken, willen we ook doen. Al sinds mensenheugenis sturen we onze verkenners de horizon tegemoet om dat wat achter die horizon ligt, in kaart te brengen. Omdat we er beter van kunnen worden, ja, maar vooral omdat we gewoon nieuwsgierig zijn. Waar komen we vandaan? Waar gaan we naartoe? Zijn we alleen in dit universum? Het zijn vragen waar we van wakker liggen totdat we het antwoord hebben. En nu hebben we bedacht dat we misschien wel naar Mars kunnen. En dus gaan we dat proberen, net zolang totdat het lukt.

3] Mars biedt kansen

Willen we promoveren tot de interplanetaire divisie der diersoorten, dan zullen we ervaring op moeten doen. Mars lijkt de eerste logische stap om kennis en kunde te ontwikkelen voor elke stap die daarna volgt. Bovendien bieden de grondstoffen van een nieuwe planeet interessante mogelijkheden, ontstaan er nieuwe industrieën — waaronder ruimtetoerisme — en kunnen we ook hier op aarde profiteren van wat we leren van onze avonturen in de ruimte. Wist je bijvoorbeeld dat we kunstmatige ledematen en zonnecellen mede dankzij ruimtevaart hebben ontwikkeld?

Waarom Mars en niet een andere planeet?

Voor de lezer die zich afvraagt waarom de keuze is gevallen op Mars en niet op bijvoorbeeld Venus: Mars is met afstand de meest geschikte planeet. Met name de relatief kleine afstand (54,6 miljoen kilometer), de ‘zachte’ temperaturen (tussen -125℃ en +20℃), de hoeveelheid landmassa (97% van dat van planeet Aarde) en de aantrekkelijke zwaartekracht (62% minder dan op planeet Aarde) maken Mars tot een geschikte tweede ‘woonplaneet’.

Waar wachten we dan nog op?

Een kolonie stichten op Mars is duur. Heel duur. En de technologie die we ervoor nodig hebben kost veel tijd om te ontwikkelen. Lange tijd was NASA de enige organisatie die zich bezighield met de Grote Missie. En aangezien NASA een door de Amerikaanse overheid gesponsorde organisatie is, is NASA afhankelijk van de budgetten die door de regering beschikbaar worden gesteld. Een regering in de Verenigde Staten wisselt elke vier of acht jaar, maar de technologie die NASA ontwikkelt houdt zich niet aan die termijnen. En dus kan de ontwikkeling van technologie met elke wisseling van de wacht vertragen of zelfs stil komen te liggen.

En dat is precies wat er tussen 1969 en nu een aantal keer niet helemaal lekker ging. De economische crisis die in 2007 begon en pas enkele jaren geleden tot een einde liep, hielp daar ook niet bij. Het opruimen van de rotzooi als gevolg van die crisis kreeg nu eenmaal meer prioriteit dan het koloniseren van een nieuwe planeet.

Gelukkig zit er nu weer schot in de zaak. Trump tekende in maart vorig jaar een wet die NASA van $19,5 miljard gaat voorzien, sinds zeven jaar de eerste keer dat zo’n wet wordt getekend. Bovendien wordt de National Space Council weer tot leven geroepen, een adviesorgaan dat fungeert als een brug tussen NASA en het Witte Huis en al sinds George H.W. Bush niet meer operationeel was. Ook niet onbelangrijk; NASA moet zich met dat budget gaan bezighouden met Mars, het landen van mensen op Mars en het verkennen van deep space. Geld en focus gaan dus weer de goede kant op.

‘’The reason SpaceX was created was to accelerate development of rocket technology, all for the goal of establishing a self-sustaining, permanent base on Mars’’ — Elon Musk, CEO SpaceX

Minstens net zo belangrijk zijn de stappen van Elon Musk te noemen. Met zijn SpaceX richt hij zich sinds 2002 op ruimtevaart, en dan met name het omlaag brengen van de kosten om naar Mars te gaan. Niet alleen zorgt dat ervoor dat er veel meer geld wordt geïnvesteerd in de technologie die benodigd is om naar Mars te gaan, hij zet de Grote Missie ook weer op de agenda, met absolute topprioriteit. En dat uitgerekend Elon Musk dat doet, is hoopvol en geruststellend te noemen; als Elon iets wil, dan gebeurt het ook, lijkt wel. Wat Mars betreft is Elon Musk net zo vastberaden als met Tesla; het blijft niet bij praatjes:

Belangrijkste mijlpaal voor SpaceX is misschien wel de herlancering van een van hun Falcon raketten. Het opnieuw gebruiken van een raket brengt de kosten om de ruimte te bezoeken enorm omlaag; het bouwen van een nieuwe raket voor elke lancering, is niet langer nodig. Daarmee komt de missie naar Mars weer een stukje dichterbij.

SpaceX is overigens niet het enige bedrijf dat zich op ruimtevaart heeft gestort. Ook Virgin Galactic (ruimtetoerisme) en Boeing (commerciële en niet commerciële ruimtevaart) houden zich bezig met het verkennen en exploiteren van het universum.

‘’The first person to step foot on Mars will arrive there riding a Boeing rocket’’ — Dennis Muilenburg, CEO Boeing

Ok. Hoe gaan we het aanpakken?

‘We’ lijken dus vastberaden een kolonie te stichten op Mars. Waar een wil is, en een zak geld plus een berg kennis, is een weg. Maar hoe ziet die weg eruit? De Amerikaanse schrijver, redacteur van Breakthrough Technology Alert en spreker Stephen Petranek, onder andere bekend van zijn TED talks en zijn boek How We’ll Live on Mars, heeft een aardig idee van hoe we dat gaan doen. Kort gezegd beschrijft hij de volgende uitdagingen die nog op ons pad liggen, en de bijbehorende oplossingen:

Eten

De oplossing hiervoor hebben we gevonden in de vorm van hydrocultuur. We zullen dus ons eigen voedsel kunnen verbouwen op Mars. Niet al ons eten, jammerlijk genoeg. Naar schatting zullen we, totdat er water over het oppervlak van Mars stroomt, maximaal 20% van ons voedsel zelf kunnen verbouwen. We zullen in den beginne dus gedroogd voedsel van planeet Aarde moeten meebrengen om onze honger te stillen.

Water

Mars lijkt droog, maar is het niet. Het oppervlak van Mars bevat 1% tot 60% water, afhankelijk van waar je precies graaft. Ook hebben we kraters gevonden die grote lagen ijs bevatten. En in de grond, vlak onder de oppervlakte, ligt ijs. Ja, er zijn zelfs complete gletsjers en ondergrondse wateren op Mars te vinden. Als de polen op Mars zouden smelten, zou het grootste gedeelte van het oppervlak onder een laag van ruim 9 meter water komen te liggen. Water is er dus genoeg. En er is een apparaat om het water toegankelijk te maken; aan de universiteit van Washington is een low tech humidifier ontwikkeld, waarmee water kan worden onttrokken aan de atmosfeer. Handig, want de luchtvochtigheid op Mars is bijzonder hoog. Dat apparaat scheelt ons een hoop werk; het water in de bodem, zowel in vloeibare als vaste vorm, kost veel energie en mankracht om te ‘delven’.

Onderdak

Overdag hebben we genoeg aan gebouwtjes met voldoende luchtdruk om te kunnen ademen. ‘s Nachts zullen we ondergronds moeten leven, gezien de hoeveelheid kosmische straling. Dat is slechts tijdelijk noodzakelijk, want de bodem van Mars is geschikt om bakstenen van te maken. Een mix van grondstoffen van Mars, in combinatie van polymeer plastic, stellen ons in staat om muren te bouwen die dik genoeg zijn om de straling tegen te houden. Tot die tijd kunnen we in grotten leven, die er genoeg zijn op Mars.

Kleding

Het is koud, er is te weinig druk en teveel straling op Mars. Een probleem dat op te lossen is door speciale pakken te dragen, die ons warm houden, voor genoeg druk zorgen en straling tegenhouden. Die pakken hebben we al ontwikkeld, dus ook deze beer op de weg weerhoudt ons er niet van een kolonie te stichten op Mars.

Zuurstof

NASA heeft op dit gebied een al werkende oplossing ontwikkeld. Het is een soort brandstofcel, genaamd ‘Moxie’, die de atmosfeer van Mars opzuigt en er zuurstof van maakt. Dat werkt als een trein, want de atmosfeer van Mars bestaat voor 96% uit CO2, wat voor 78% zuurstof is. De volgende ‘Rover’ die NASA naar Mars stuurt, in 2020, heeft zo’n Moxie aan boord. Die Moxie is in staat om één persoon van genoeg zuurstof te voorzien voor een heel mensenleven en is bovendien schaalbaar met een factor 100.

‘’We’re going to Mars. Not just a few astronauts, thousands of people are going to colonize Mars. And I am telling you that they’re going to do this soon.’’ — Stephen Petranek

Terraforming voor een comfortabeler leven

We kunnen dus op Mars wonen. Maar erg comfortabel is dat niet. Die pakken zitten niet lekker, ondergronds leven is ook geen eerste keuze en gedroogd voedsel eten ben je op een gegeven moment ook zat. Kunnen we van Mars geen Aarde maken, de comfortabele blauwe planeet die ons zo lief is, compleet met dampkring? Ja, dat kan. Terraforming noemen we dat. Dat gaat ongeveer zo.

Het goede nieuws is dat we al over de technologie beschikken om dit alles mogelijk te maken. Het kost tijd, maar niet zoveel tijd dat we niet binnen een aantal generaties een tweede blauwe planeet bij elkaar kunnen terraformen.

Dus. Hoelang nog?

NASA denkt dat we ergens in de jaren ’30 kunnen gaan beginnen. Elon Musk denkt dat we al in 2025 onze kolonie starten. Stephen Petranek denkt 2027. Let wel, dat zijn de eerste stapjes. Het uitbreiden van die kolonie en het verbeteren van de levensomstandigheden zal lang duren. Maar het is zeker denkbaar dat we binnen enkele decennia een kolonie hebben gesticht waar we prettig kunnen leven. En binnen enkele honderden jaren de rode planeet hebben omgetoverd in een blauwe planeet, waar we kunnen leven zoals we hier leven.

Begin maar vast met sparen, want Elon Musk denkt dat tickets naar Mars zo’n $200.000 (ruim €160.000) per persoon gaan kosten.

Vond je dit een fijn artikel? Vergeet dan niet te ‘klappen’ hier links, zodat zoveel mogelijk lezers dit artikel tegenkomen.

Interessant? Lees dan ook: ‘Kunnen we onszelf onsterfelijk maken?’


Moneyou Magazine

Vond je dit een fijn artikel? We hebben nog veel meer van dit voor je. Van praktische artikelen over de huizenmarkt tot prikkelende stukken over virtual reality. En alles ertussenin. Lees lekker verder in ons Moneyou Magazine.

Moneyou Create

Moneyou Create is het co-creatie platform van Moneyou. Op dit blog publiceren we inspiratievoer en denkstof voor alle futuristisch optimistische digi-doorpakkers. Wil jij meebouwen aan je ideale bank? Meld je dan nu aan op create.moneyou.nl

Tim Daalderop [Moneyou]

Written by

Stormhoofd, verhalenbeest. Schrijft optimistisch futuristische verhalen over alles wat digitaal en innovatief is.

Moneyou Create

Moneyou Create is het co-creatie platform van Moneyou. Op dit blog publiceren we inspiratievoer en denkstof voor alle futuristisch optimistische digi-doorpakkers. Wil jij meebouwen aan je ideale bank? Meld je dan nu aan op create.moneyou.nl

Welcome to a place where words matter. On Medium, smart voices and original ideas take center stage - with no ads in sight. Watch
Follow all the topics you care about, and we’ll deliver the best stories for you to your homepage and inbox. Explore
Get unlimited access to the best stories on Medium — and support writers while you’re at it. Just $5/month. Upgrade