Laniakea

Uma equipa de astrónomos conseguiu determinar pela primeira vez a verdadeira dimensão e os limites do super-enxame de galáxias a que pertence a Via Láctea. Os super-enxames são as maiores estruturas do Universo, formados por grupos galáxias de tamanho variável — desde os pequenos, como o nosso Grupo Local que inclui a Via Láctea e a Galáxia de Andrómeda, até aos gigantes, que podem conter centenas de galáxias. Estes grupos organizam-se numa rede de filamentos formada espontaneamente por acção da gravidade ao longo dos 13.8 mil milhões de anos de idade do Universo. Os espaços entre os filamentos são grandes vazios intergaláticos, quase desprovidos de galáxias.

Apesar de ser conhecido que o Universo é constituído por esta enorme rede de super-enxames, determinar exactamente o tamanho e os limites de cada uma destas estruturas é uma tarefa complexa pois envolve a determinação das distâncias e velocidades de milhares de galáxias, algo que só pode ser feito com grandes telescópios e radio-telescópios. Até agora, por exemplo, pensava-se que o Grupo Local de galáxias pertencia a um super-enxame centrado na direcção da constelação Virgem a cerca de 50 milhões de anos-luz.

O estudo hoje publicado na revista Nature sugere que o nosso super-enxame não é mais do que a extremidade de um iceberg, uma pequena parte de um super-enxame de muito maiores dimensões que os astrónomos baptizaram de “Laniakea”, uma palavra havaiana que significa “céu imenso”. O super-enxame Laniakea, do qual a Via Láctea faz parte e reside na periferia, tem um diâmetro estimado de 500 milhões de anos-luz e uma massa total de 100 milhões de milhões de sóis, dispersa por 100 mil galáxias.

A Terra no contexto do Universo. Fonte: Wikipedia.
Um enxame de galáxias — Abell 1689. Crédito: NASA, ESA, Hubble Heritage Team (STScI/AURA), J. Blakeslee (NRC Herzberg Astrophysics Program, Dominion Astrophysical Observatory) e H. Ford (JHU).
Vídeo da revista Nature descrevendo em detalhe a descoberta do novo Super-Enxame Local — Laniakea.
Um outro vídeo excelente que explica os contornos do novo Super-Enxame Local.
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