Avec le cuir cultivé en laboratoire, Modern Meadow est à l'ingénierie d'une révolution dans la mode

🇬🇧 Texte original en anglais de Vikram Alexei Kansara publié le 26 septembre 2017 sur business of fashion |BoF Exclusive.

Trop peu de textile en français parle de cette révolution biotechnologique, c'est pour cette raison que j'ai traduis l'un des textes les plus complets que j'ai pu lire sur la genèse de Modern Meadow et sa technologie ZOA .

La start-up basée au New Jersey fournit le potentiel impressionnant de la biologie de la synthèse à l'industrie de la mode, débloquant de la puissance avantages commerciaux, créatifs et des relations publiques.

Le laboratoire de Meadow moderne à Nutley, New Jersey | Source: Courtoisie

NEW YORK, États-Unis - En 2010, des archéologues fouillés dans un complexe de grottes en Arménie ont découvert ce qu'ils croyaient être le plus ancien exemple de chaussures en cuir qui subsistent encore au monde. Datant d'environ 3500 av. J. -C., Stonehenge ou les Grandes Pyramides de Gizeh. Mais on peut affirmer sans risque de se tromper que les humains présagent des vêtements faits de peaux d'animaux depuis des milliers d'années.

Aujourd’hui, le commerce mondial de la maroquinerie représente plus de 100 milliards de dollars par an et produit de tout: des sièges auto aux sacs à main de luxe. Mais le processus de création du cuir dépend toujours des peaux d’animaux. Le cuir est unique de par sa force et son élasticité, sans oublier son attrait esthétique et ses liens avec de puissants archétypes culturels: des cow-boys et des aviateurs aux motards et aux rockeurs. Pourtant, élever et abattre les milliards d’animaux dont les peaux nourrissent chaque année la chaîne d’approvisionnement en cuir est inefficace, cruel et a un impact environnemental énorme.


Pourtant ceci n’est plus nécessaire. Modern Meadow, une start-up de biotechnologie soutenue par un capital-risque, a réussi à “biofabriquer” du cuir sans animaux. Il s’avère que le composant biologique essentiel de leur cuir n’est pas la peau animale, mais une protéine de structure fibreuse appelée collagène. Le procédé traditionnel de fabrication du cuir consiste essentiellement à enlever tout ce qui n’est pas du collagène de la peau des animaux.

Au début, Modern Meadow cultivait des cellules de peau pour créer du cuir, mais depuis, l’entreprise a affiné son approche et utilise maintenant un procédé de fermentation pour brasser directement le collagène. En effet, ses scientifiques ont bio-ingénié une souche de levure qui, lorsqu’elle est nourrie de sucre, produit du collagène qui est ensuite purifié, assemblé et tanné pour créer une matière qui est biologiquement — et de façon perceptible — presque impossible à distinguer du cuir animal.

Un gros plan du cuir biofabriqué de Modern Meadow | Source: Courtesy

Modern Meadow a suscité l’intérêt des acteurs du luxe et du sportwear et la start-up annonce bientôt deux collaborations encore secrètes. Mais Modern Meadow ne s’est pas toujours concentré sur le secteur de la mode et du luxe. L’entreprise a vu le jour en 2011 dans le but de produire des hamburgers et des sacs à main biofabriqués, mais elle s’est rapidement rendu compte qu’il s’agissait de deux marchés très différents et, en 2013, elle s’est éloignée de l’alimentation, qui se heurtait à des obstacles technologiques, réglementaires et culturels de plus en plus élevés.

“Au début, l’idée de Modern Meadow était un produit animal sans l’animal”, explique Andras Forgacs, co-fondateur et directeur général de l’entreprise, assis dans un petit bureau d’un immeuble de faible hauteur sur un campus de Nutley, dans le New Jersey, à environ 35 minutes d’Uber de Manhattan.

Modern Meadow vient tout juste d‘emménager dans le Brooklyn Army Terminal, séduit par une combinaison de plus d’espace, des incitations fiscales et une installation déjà équipée de l’infrastructure nécessaire aux biosciences par son ancien occupant, le géant pharmaceutique Roche.

L’intérêt de Forgacs pour la biologie remonte à loin. Au lycée, il s’est décrit comme un “intello scientifique” dont la mère était pédiatre et le père physicien. Forgacs s’est fait des relations pré-médicales et internationales à Harvard et plaisante sur le fait qu’il “est tombé sur les mauvaises personnes et a fini à Wall Street”. Après avoir obtenu son MBA, il s’est joint à McKinsey, mais il n’ a jamais perdu de vue sa passion pour la science.

“Mon père avait intégré la physique et la biologie et avait déposé des brevets sur la bio-impression” , se souvient Forgacs. Cette recherche et son sens de l’entrepreneuriat l’ont amené à s’associer avec son père, Keith Murphy et Eric David pour lancer Organovo, une start-up de biotechnologie qui fabrique des tissus et des organes humains pour tester de nouveaux produits pharmaceutiques dans le but à long terme de développer des organes de remplacement à part entière. Aujourd’hui cotée en bourse, la société a également fabriqué des modèles de peaux utilisés pour les tests cosmétiques par des sociétés telles que L’Oréal, ce qui a soulevé une question pour Forgacs:

“Si vous pouviez faire de la peau, ne pourriez-vous pas faire du cuir?”

À l’époque, une révolution transformait la biotechnologie, permettant aux scientifiques de synthétiser de nouveaux organismes plus rapidement et à moindre coût. En 1965, Gordon Moore, cofondateur d’Intel, avait déjà observé que les puces électroniques devenaient exponentiellement plus petites, plus rapides et moins chères. Ce que l’on a connu sous le nom de loi de Moore est essentiellement à l’origine de la révolution du logiciel, déclenchant une explosion de l’innovation numérique qui a donné naissance à une consommation transformée des produits, comme avec l’iPhone.

Quatre décennies plus tard, le Carlson Curves (ndlr: la courbe de Carlson est un terme qui décrit le taux de séquençage de l’ADN ou le coût par base séquencée en fonction du temps) — nommé d’après Rob Carlson, directeur général de Bioeconomy Capital et auteur de “Biology is Technology: The Promise, Peril and New Business of Engineering Life” — a tracé une trajectoire similaire pour les éléments constitutifs de la biotechnologie. “J’ai publié différentes versions de ces courbes au fil des ans et j’ai tendance à me concentrer sur la rapidité avec laquelle le coût de la lecture et de l’écriture de l’ADN diminue”, dit Carlson.

“Si nous continuons au rythme actuel, en principe dans dix ans, il sera possible d’écrire du code génétique à partir de zéro en quantité suffisante pour écrire des génomes synthétiques entiers.”

La biologie a connu une révolution énorme”, explique Forgacs. “Le numérique devient de la biologie. Il est passé de cette industrie artisanale, où nous tranchions d’un organisme à l’autre, à la capacité de rassembler des éléments comme les blocs Lego, c’est-à-dire non seulement de lire l’ADN, mais aussi de le modifier et de l’écrire en morceaux de plus en plus grands”.

La boîte à outils autour de la biologie synthétique et de la biofabrication devient tellement plus puissante, plus accessible et plus abordable, ce qui nous permet de relever les défis des consommateurs au-delà de la médecine.

Andras Forgacs, co fondateur de Modern Meadow, avec son collègue | Source: Courtesy

Jusqu’ à présent, Modern Meadow a recueilli 53,5 millions de dollars en financement, y compris une série B de 40 millions de dollars, en juin 2016, dirigée par Horizons Ventures et Iconiq Capital. L’entreprise a également attiré 33,9 millions de dollars en subventions et crédits d’impôt. Mais c’est une somme relativement faible par rapport aux sommes investies dans de nouveaux produits pharmaceutiques. Comme à l’ère des ordinateur centraux en informatique, où vos clients étaient le ministère de la Défense ou la NASA, la biotechnologie était autrefois à l’époque des “grandes industries pharmaceutiques”.

Il faut 1,5 milliard de dollars pour mettre au point un nouveau médicament, mais les sociétés de consommation ne peuvent généralement pas dépenser 1,5 milliard de dollars pour mettre au point une nouvelle technologie — ou attendre 15 ans “, explique M. Forgacs.

“Le fait que nous pouvons maintenant lire et écrire de l’ADN plus rapidement et à moindre coût donne lieu à un nouvel ensemble d’applications.”

Le cuir offrait un énorme marché potentiel qui était prêt à être disrupté. “Je recevais des appels téléphoniques de gros acheteurs de cuir et ils me parlaient de tous les problèmes qu’ils rencontraient dans la chaîne d’approvisionnement, de la faillibilité du matériau, des déchets, de la volatilité, des prix”, se souvient Forgacs. En effet, les chaînes d’approvisionnement traditionnelles du cuir peuvent être longues et difficiles à gérer. La forme irrégulière des peaux d’animaux, associée aux cicatrices et aux piqûres d’insectes, peut signifier que 20 à 30 % des peaux d’animaux sont régulièrement gaspillées. Des conditions météorologiques imprévisibles peuvent également entraîner une fluctuation des prix.

“Avec la biofabrication, vous avez affaire à des matériaux fiables et de qualité dans une forme et une taille fiables, ce qui est avantageux pour les entreprises “, explique Forgacs.

La technologie de Modern Meadow permet également aux clients d’introduire des procédés tels que la teinture et l’ennoblissement dans la formation du matériau, ce qui permet d’obtenir des rendements supplémentaires.

Mais alors que Modern Meadow prévoit de mettre sur le marché un produit fini d’ici deux ans et pourrait un jour faire concurrence aux fournisseurs de cuir traditionnels sur le plan des coûts, son produit — encore en phase de recherche et de développement — est actuellement beaucoup plus coûteux à créer que le cuir traditionnel.

“Je ne pense pas que nous chercherons jamais à rivaliser avec les produits de base. Il ne s’agit pas de concurrence par les prix”, explique Forgacs. “Je pense que nos matériaux seront compétitifs à court terme sur le marché du luxe.”

Les marques de luxe sont vraiment importantes parce qu’elles tendent à être celles qui se concentrent le plus sur la qualité et créent des choses qui se différencient vraiment en termes de design et de performance et apportent de la nouveauté et une valeur durable aux consommateurs”, poursuit-il. “De plus, les marges sont élevées, ce qui leur permet de garantir l’innovation. Et ils ont une mentalité innovatrice.

Pour ce faire, Modern Meadow a recruté Anna Bakst, Mimma Viglezio et François Kress comme conseillers. “Jusqu’ à présent, l’accueil du secteur a été positif. Tout le monde nous a approché”, dit Forgacs. Bien que l’entreprise ne se préoccupe guère de ses partenaires, il affirme qu’au moins un acteur majeur du luxe a consacré des ressources importantes à la recherche et au développement. “Ce n’est pas comme si nous étions des vendeurs et qu’ils achetaient le matériel. Nous sommes partenaires d’innovation de ces marques. Nous avons un accord de développement conjoint et ils ont en fait le développement des ressources.”


Comparée à la production de cuir traditionnelle — qui contribue au changement climatique, à la dévastation des sols, à la pollution et à la contamination de l’eau — la biofabrication est bien meilleure pour l’environnement, ce qui est de plus en plus important pour les marques de luxe. “Regardez ce que fait Kering, regardez ce que fait LVMH. Ils tiennent vraiment à dire que l’environnement est important. Ces entreprises accueilleront favorablement de travailler avec des gens qui soutiennent leurs valeurs “, déclare M. Bakst, qui a quitté son poste de président du groupe d’accessoires et de chaussures chez Michael Kors en janvier après 13 ans dans la compagnie.

Ces marques connaissent la valeur des relations publiques”, ajoute Viglezio, qui travaillait auparavant dans la communication chez Gucci Group. “Il y a un bénéfice immédiat dans la publicité de faire quelque chose de bien et d’être le premier. Dans un monde qui s’écroule, les gens se demanderont: Alors pourquoi j’achète Prada au lieu de Gucci alors que le style est le même et que c’est le même prix? ” Parce l’un est meilleur pour le monde.

Essentiellement, les marques de luxe recherchent de nouvelles plateformes d’innovation produits. Avec moins de marchés vierges à conquérir, les consommateurs actuels, qui possèdent souvent déjà des articles classiques, sont de plus en plus souvent à l’origine d’une demande de luxe, ce qui pousse les marques à proposer plus de nouveauté. “Les consommateurs établis attendent de la nouveauté et de l’innovation, s’ils veulent se séparer de leur argent. Cela s’applique à un large éventail de prix, certes pour des grosses marques comme Louis Vuitton et Gucci, mais aussi à des prix haut de gamme, comme l’illustrent les produits de Bottega Veneta et Chanel “, explique Luca Solca, responsable du luxe chez BNP Exane Paribas.

“Pour toutes les marques de luxe, le défi est d’innover.”

“Il y a un appétit incroyable pour l’innovation, juste pour être capable de faire quelque chose qui apporte quelque chose de ravissant au consommateur en termes de nouvelles fonctionnalités, de design ou de performance”, reconnaît Forgacs, qui affirme que Modern Meadow ouvre de nouvelles possibilités créatives radicales pour les marques de luxe.


En 2014, Forgacs a embauché Suzanne Lee — diplômée de l’école londonienne Central Saint Martins avec plus de 15 ans d’expérience à l’intersection de la mode et de la technologie — pour occuper le poste de directrice de la création de Modern Meadow, un poste inhabituel pour une entreprise de biotechnologie. “En tant que designer, la partie la plus excitante est la créativité que cette technologie permet”, dit Lee. “Elle vous permet de créer des choses d’une manière totalement nouvelle. Textures, poids, force, élasticité, respirabilité — tous ces éléments sont désormais des curseurs de créativité réglables que nous n’avions pas avant. Qu’ils soient liés à la performance ou à l’esthétique, ils sont incroyablement passionnants parce qu’ils ouvrent plus de possibilité pour le design.

Suzanne Lee, directrice de la création chez Modern Meadow | Source: Courtesy

Lee dit qu’elle comprend l’état d’esprit des tendances dans la mode et qu’elle a pris soin de rechercher des partenariats avec des acteurs du luxe qui pensent à long terme. “Nous sommes à la recherche de personnes ayant un désir profond et sincère d’apporter quelque chose de nouveau au monde — pas cette saison, parce que le véritable calendrier d’innovation et de développement de cette technologie se mesure en années, et non en semaines.

Cela ne veut pas dire que l’on ne peut pas faire tourner de nouveaux matériaux de façon saisonnière. Il y a beaucoup de technologie fondamentale dans ce domaine”, explique Forgacs. Les nouvelles variations de conception ou de performance dépendent du temps et des ressources. Si vous voulez quelque chose de fondamentalement nouveau, cela va prendre plus de temps. Mais il y a des changements dans le design et la performance dont les fruits seront moins accrocheurs .”

Une grande partie de l’innovation en matière de conception ne sera pas seulement inhérente au matériau, mais aussi à ce que les designers peuvent faire avec le matériau”, ajoute M. Bakst. “Par exemple, s’il est plus léger maintenant, comment pouvez-vous le draper? Il était un temps où les peaux ne pouvaient être que si grandes, donc il fallait faire des choses ensemble; maintenant, on n’ a plus besoin de recoller les morceaux ensemble. Je pense que les designers vont d’abord s’inspirer de choses comme le poids et la taille qui vont leur donner de nouvelles façons de travailler.

Dans le luxe, les matériaux sont tout autant une signature unique et précieuse pour les marques. “Ayant travaillé dans le domaine des accessoires depuis tant d’années, il est important de se rappeler que certaines de ces marques ont des cuirs classiques qui valent la peine de na pas changer”, dit Bakst. “Je dirais aux designers: “Trouvons quelque chose de nouveau qu’on peut vraiment posséder.””

“Nous finirons avec les matériaux de Gucci et d’Hermès, où les marques sont littéralement incorporées le génomes des cellules qui composent les matériaux.”

Rob Carlson le voit de la même façon:”Il est difficile de dire où cela va nous mener, mais on pourrait facilement imaginer des tissus et des matériaux sur mesure qui sont cultivés pour les maisons de couture et qui ne sont disponibles qu’ à partir de ces sources. Je m’attends à ce que nous aboutissions à une différenciation plus poussée des produits avec les matériaux de Gucci et d’Hermès, où les marques sont littéralement incorporées le génome des cellules qui fabriquent les matériaux.

À Modern Meadow, Lee a réuni une petite équipe de licornes avec une combinaison rare d’expériences en design de mode et en bioscience. Ils ont mené des expériences pour explorer le potentiel créatif de la biofabrication. “Notre client final est quelqu’un qui achète une chaussure, un sac ou une veste, alors vous avez besoin de gens à l’interne qui comprennent vraiment les besoins du marché. A quoi ces matériaux doivent-ils ressembler? Qu’est-ce qui va être excitant pour les autres designers? Nous devons vraiment comprendre ce que la technologie peut faire en termes de potentiel créatif.

Comme Modern Meadow fabrique du collagène sous forme liquide, le cuir qui en résulte peut être appliqué de diverses façons inhabituelles. Sur le mur du studio de design du bureau Nutley se trouvent des échantillons qui ont été peints au pistolet avec du cuir liquide. Sur une grande table de travail se trouve un tee-shirt graphique en différentes matières blanches — du coton de base à la maille — qui ont été collées ensemble avec du cuir noir. “Le t-shirt montre qu’au lieu de coudre ensemble, on peut utiliser du cuir liquide. Il s’agit de jouer avec les perceptions et de mettre les gens au défi de penser: Je ne savais pas que le cuir pouvait faire ça, ou être ça, ou être comme ça, ou se comporter comme ça.”

Prototype de t-shirt de Modern Meadow présenté au Museum of Modern Art | Source: Courtesy

Le tee-shirt est un prototype qui apparaîtra aux côtés de 110 pièces de style classique — des baskets Air Force 1 de Nike à la veste de motard en cuir noir — dans la prochaine exposition du Museum Of Modern Art “Items: Is Fashion Modern?”, qui ouvre ses portes le 1er octobre 2017. La décision de participer cette présentation s’inscrit dans le cadre des efforts de Modern Meadow souhaite renforcer la notoriété de sa gamme de matériaux et sensibiliser la communauté du design à son potentiel créatif.

Ce qui est très important, c’est que le t-shirt présenté au MoMA n’est pas un produit qui va être vendu. Il s’agit de présenter une nouvelle façon de travailler avec les matériaux” , explique Forgacs. “Le t-shirt nous a offert une toile vierge. Ça ne veut pas dire qu’on va tomber dans la vente au détail avec des t-shirts. C’est catégorique, nous ne faisons pas ça.

Alors que Modern Meadow prévoit de réaliser la grande majorité de ses revenus en réalisant d’autres activités, elle a également développé sa propre marque grand public pour ses matériaux: Zoa. “Dès le début, l’intention était de créer une entreprise de matériaux de marque”, explique Lee. “Zoa va apparaître à côté d’autres marques d’une manière reconnaissable par le client final. Nous voulons commencer à semer quelque chose pour que les gens puissent demander ça par leur nom.

Zoa signifie la vie, elle dérive du terme grec zoi. Protozoaires, Hydrozoaires, Métazoaires. Zoo. Zoologiste”, dit Forgacs. “C’est aussi cette idée que ce n’est pas seulement la vie, mais une petite créature qui va évoluer.

Forgacs et Lee résistent à la comparaison avec Gore Tex. “Ce que nous ne voulions pas faire, c’était d’avoir les composants d’une marque comme Gore Tex, explique Lee. Pour nous, Gore Tex était très vieux jeu: il représente un matériau et résout un problème. Nous voyons cela comme une révolution plus large dans la façon dont nous créons les choses. Vous allez voir tout un éventail de matériaux et de produits.”

“Il y a l’avantage pour le consommateur, il y a l’avantage pour le fabricant, aucun animal n’ a été blessé et vous pouvez préserver votre planète!”

L’espace de création est vaste”, ajoute Forgacs. “Ce n’est pas qu’une matière.
Elle s’améliore de génération en génération, pour donner naissance à de nombreux types de matériaux. J’aime utiliser la métaphore d’un arbre. Nous nous concentrons sur le tronc en ce moment — et nous nous dirigeons vers ces branches qui sont les applications de nos matériaux: le luxe, le sport, etc. Avec le temps, l’arbre se dotera une végétation luxuriante.

Parallèlement à l’exposition MoMA, Modern Meadow organise un pop-up sur Crosby Street, dans le quartier de SoHo voisin à New York, et qui vise également à susciter l’intérêt, éduquer et recueillir les réactions de la communauté du design. “Nous voulons avoir des conversations avec les designers. Qu’est-ce qui est excitant? Quelles sont les caractéristiques que vous aimeriez voir dans des matériaux qui ressemblent au cuir mais qui pourraient prendre d’autres voies? Qu’est-ce que vous en feriez?” dit Lee.

" A ce jour, il n'est pas prévu de développer les produits vendus sous la marque Zoa. Il ya de nombreuses façons dont nous continuer à évoluer en tant qu'entreprise, mais notre objectif principal SERA le B2B2C " , dit Forgacs. " Nous avons les voies de communication avec les consommateurs et la communauté créative. Mais notre véritable priorité sera de travailler avec les marques de la classe mondiale qui peut tirer partie de la biofabrication pour améliorer leurs produits. "

" Il y a l'avantage pour le consommateur, il ya l'avantage pour le fabricant - oh et, soit dit en passant, aucun animal n'a été béni et vous arrivez à demain votre planète! "


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