Respostas científicas para perguntas esquisitas

Randall Munroe ganhou milhões de seguidores na Internet ao publicar desenhos em forma de palito no site xkcd.com. Antes de se dedicar às artes, Munroe, que é formado em Física pela Christopher Newport University, nos Estados Unidos, trabalhou com Robótica na Nasa, a agência espacial americana.

Ele também levou seu conhecimento científico para o site e, com sua habilidade matemática, busca responder a perguntas absurdas feitas por seus leitores. No seu livro E se? (Companhia das Letras, 2014), Munroe reuniu alguns desses questionamentos e mostrou que é possível usar a ciência para encontrar soluções para dilemas inimagináveis. Selecionamos, a seguir, algumas de suas explicações. Divirta-se!

O QUE ACONTECERIA SE A TERRA PARASSE DE GIRAR, MAS A ATMOSFERA MANTIVESSE SUA VELOCIDADE?

Segundo Munroe, um vento supersônico afetaria perto de 85% da população mundial. Isso porque, na linha do Equador, a Terra se movimenta a quase 1.700 km/h em relação ao eixo. “Os ventos seriam mais fracos perto dos polos, mas nenhuma cidade habitada possui distância suficiente para não ser impactada.” Mesmo depois que o vendaval passasse, as coisas não ficariam calmas instantaneamente. Segundo Munroe, as rajadas de vento virariam lufadas de calor. “Normalmente, a energia cinética do vento é tão pequena que acaba sendo desconsiderada. Mas esse não seria um vento normal e, portanto, provocaria uma temperatura ardente e, nas regiões onde o ar é úmido, aconteceriam trovoadas globais.”

USO A BICICLETA PARA IR À ESCOLA, MAS NO INVERNO É RUIM POR CAUSA DO FRIO. A QUE VELOCIDADE EU TERIA DE PEDALAR PARA MINHA PELE SE AQUECER, ASSIM COMO OCORRE COM UMA NAVE ESPACIAL QUE GANHA CALOR NA REENTRADA NA ATMOSFERA?

Diferentemente do que muita gente imagina, diz Munroe, uma nave se aquece na reentrada porque ela comprime o ar à sua frente, e não devido à fricção com o ar. No caso do jovem, explica o físico, para aumentar a camada de ar diante do corpo a 20 ºC (o suficiente para ir de congelante à temperatura interna de uma casa onde o inverno é mais rigoroso) seria necessário pedalar a 200 m/s, algo em torno de 720 km/h.

“Os veículos com movimento humano mais rápidos ao nível do mar são bicicletas reclinadas dentro de cápsulas aerodinâmicas, que possuem um limite máximo de velocidade próximo a 40 m/s [144 km/h] — velocidade na qual o ser humano consegue gerar impulso o bastante para equilibrar a força de arrasto [força que faz resistência ao movimento de um objeto sólido através de um líquido ou gás]”, afirma Munroe. “Já que o arrasto aumenta conforme o quadrado da velocidade, seria difícil ultrapassar esse limite. Pedalar a 200 m/s exigiria pelo menos 25 vezes a potência necessária para fazer 40 m/s. Com essa velocidade, não seria necessário se preocupar com o aquecimento do ar. Se uma pessoa fizesse tanto esforço, a temperatura do corpo chegaria a níveis fatais em questão de segundos.”

EXISTE ENERGIA SUFICIENTE PARA TIRAR DO PLANETA TODA A POPULAÇÃO DA TERRA?

Para responder a isso, Munroe determinou quanta energia por pessoa seria necessária: 4 gigajoules para retirar uma pessoa de 65 kg da gravidade terrestre. “É equivalente, mais ou menos, a um furgão de carga cheio de pilhas AA.” Com esses dados, chegamos à seguinte equação: 4 gigajoules x 7 bilhões de pessoas = 2,8 x 1018 joules, ou 8 petawatt por hora. “É aproximadamente 5% do consumo anual de energia do mundo.”

ATÉ QUE ALTITUDE UM SER HUMANO CONSEGUE ARREMESSAR UM OBJETO?

Pelo que Munroe descreve, os seres humanos são ótimos em arremessar objetos. “Somos tão bons nesse negócio que alguns pesquisadores sugerem que atirar pedras teve papel central na evolução do cérebro humano.” Segundo ele, uma pessoa normal consegue lançar uma bola de beisebol a cerca de 15 metros de altura. “Alguém com um bom braço talvez consiga atingir 25 metros. O jogador de beisebol Aroldis Chapman, detentor do recorde mundial de arremesso mais veloz (168 km/h), teoricamente conseguiria jogar uma bola de beisebol a 70 metros de altura.”


Qual seria a sua pergunta inusitada para Randall Munroe?