Una forma de celebrar la historia de la fotografía análoga

Jose Betancur
Aug 9, 2018 · 15 min read
Cámara SX-70 / Fotografía Polaroid Originals

Más que hablar sobre mi viaje personal con Polaroid tal como lo dicen Jen Altman, Susannah Conway y Amanda Gilligan en su libro Instant Love: How to Make Magic and Memories with Polaroids primero hablemos un poco del contexto de lo que es la fotografía instantánea y la historia de Polaroid.

Qué es la fotografía instantánea, de todos modos

La instantánea es una especie de nombre inapropiado. No es solo una película. Es una película que se autodesarrolla automáticamente en una fotografía. Prácticamente no hay otra situación en la que una lámina de plástico de 7.8x7.8 cm y varios productos químicos se convierta en una imagen perfecta (bueno, a veces no tan perfecta), justo ante sus propios ojos. Parece simple. Se ve fácil. Pero el proceso detrás de esto es uno de los procesos químicos más complejos del planeta.

De quién fue la idea

Edwin Land, científico e inventor de Cambridge tenía más de 500 patentes, el segundo número más alto en la historia después de Thomas Edison. Después de dejar Harvard como estudiante de primer año para desarrollar el polarizador, formó Land-Wheelwright Laboratories en Boston con el profesor George Wheelwright de Harvard en 1932 y The Polaroid Corporation en 1937.

En 1943, Edwin Land y su familia estaban de vacaciones. Acababa de sacar una fotografía de su hija de 3 años. Ella, al más puro estilo infantil, le preguntó ¿Por qué no puedo ver la foto ahora? Esa pregunta se le volvió un reto a Land. Quien en apenas cuatro años de haber aceptado el desafío que su hija (sin saberlo) había hecho, anunciaría su invención: un proceso en seco de un paso para hacer fotos completamente desarrolladas aproximadamente un minuto después de tomarlas. Algo nunca antes logrado en el mundo. El primer Land Camera Model 95 salió a la venta en 1948.

“It was a lovely day in Santa Fe. I was visiting my family, commuting across the country. There was about an inch of snow and wonderful sunshine and you could walk with no coat. And so, I went for a walk, haunted by my daughter’s question, stimulated by the dangerously invigorating plateau air of Santa Fe. And during the course of the walk, the question kept coming, “Why not?” Why not make a camera that gave a picture right away?” — Edwin Land

Land, demostrando el sistema de fotografía instantánea de Polaroid al público en 1947

Por supuesto, esa película se veía y actuaba de manera diferente a la película que hacemos hoy. A la de hoy se le conoce como “película integral”, lo que significa que un cuadro contiene todas las capas químicas necesarias para exponer, desarrollar y “reparar” (es decir, evitar desaparecer) la foto. Esa película se introdujo por primera vez en 1972 y podría autodesarrollarse al instante, incluso a plena luz del día.

Para entender lo disruptivo de la innovación que introdujo Land debemos recordar cómo funcionaba la fotografía convencional: un fotógrafo toma una serie de fotos en un rollo de película y las lleva a un laboratorio para su posterior desarrollo. Allí un técnico dentro de un cuarto oscuro, con varios materiales químicos iniciaba el proceso de la impresión fotográfica. Todo el proceso podría tomar varios minutos y usualmente varios días después se podría pasar a recoger las fotos.

En cambio, el sistema de Land requería un nuevo tipo de cámara y película, un sistema que comprimiría todos los componentes de un cuarto oscuro convencional en cada sola unidad de la película, para ser procesados en menos de un minuto después de ser expulsados de la cámara. Este sistema les permitió a los usuarios compartir imágenes momentos después de haber sido tomadas, un cambio disruptivo a la fotografía tradicional.

La llegada de la cámara Polaroid transformó la relación no solo con las imágenes, sino con el proceso mismo de tomar fotografías. Hoy es difícil imaginar en esta era de todo instantáneo, pero la emoción de mirar algo que acababa de suceder, la singularidad del pequeño marco cuadrado, la sociabilidad de reunirse para ver una película desarrollarse mágicamente se encuentra entre ciencia ficción y el sentarse alrededor de una fogata. Las Polaroid en sí, fueron el precursor de la cultura Instagram.

La historia de Polaroid

Patente: Polarizing refracting bodies, Edwin H Land, Joseph S Friedman 1929.

En 1926 el joven Edwin Land inició sus estudios de Química en la Universidad de Harvard, pero a los pocos meses abandonó la Universidad con la intención de avanzar una investigación real sobre el campo de la óptica. Así en 1929, creo el filtro polarizador, el cual corta los reflejos y deja pasar ciertas ondas de luz. Junto a George Wheelwright, uno de sus antiguos profesores de la universidad decide fundar los laboratorios Land-Wheelwright en 1932 para comercializar la tecnología de polarización. A partir de su éxito desarrollando filtros polarizados en gafas de sol y filtros fotográficos, Land obtiene financiación de una serie de inversionistas de Wall Street para una mayor expansión y es cuando la compañía es renombrada The Polaroid Corporation y así en 1937 nace la que hoy conocemos como Polaroid.

Polaroid fue una de las empresas más innovadoras del mundo. Inicialmente desarrollando y produciendo los filtros polarizados, para gafas y trabajos científicos, pero luego encontró usos cómo la animación a color, las gafas de visión estereoscópica 3D, para controlar la luz a través de una ventana, entre otros. Así mismo durante la segunda guerra mundial, trabajo en tareas militares como el sistema de visión estereoscópica llamado Vectograph que permitía revelar la posición camuflada del enemigo en fotografías aéreas.

En 1947, Land demostró su cámara instantánea en la Optical Society of America. La llamada Land Camera o Model 95 estuvo comercial en menos de dos años, su lanzamiento fue en la tienda por departamentos Jordan Marsh (actualmente Macy’s) en Boston antes de la navidad de 1948, con 57 cámaras, para lo cual el departamento de mercadeo había calculado que durarían en existencia hasta poder manufacturar una segunda producción con base en la demanda. Sin embargo, todas las 57 cámaras, incluida la de demostración se vendieron en el primer día, al igual que toda la película.

Llegaron los años 70 y con ellos el perfeccionamiento del invento, con el lanzamiento de la SX-70 (original mente conocida como proyecto Aladdin), primera cámara réflex con un sistema de lentes plegables. Land quería que su cámara fuera pequeña, tan pequeña que fácilmente se pudiera cargar a todos lados, es así como su diseño se baso en el tamaño de un bolsillo de abrigo.

Con el crecimiento de la fotografía instantánea Polaroid se convirtió en una empresa de un billón de dólares anuales en ventas, e hizo que el antes socio de negocios Kodak (eran proveedores de los negativos de Polaroid) se animara a lanzar sus propias cámaras en 1976 (la Kodak EK4 y EK6), y a solo días de su lanzamiento Polaroid los demando por infringir cerca de 10 patentes. Esta demanda duro años, en octubre de 1990 el juez ordeno a Kodak pagar $909,457,567 dólares a Polaroid, siendo el mayor caso de infracción de patentes que ha existido.

Debacle

Independiente del tremendo éxito que tenían las cámaras instantáneas, el lanzamiento de Polavisión (sistema para vídeo instantáneo) fue un desastre financiero. El producto había llegado al mercado en el momento que las videocaseteras estaban tomando popularidad y no logro venderse bien. Esto llevo a que la junta hiciera renunciar a Land en Julio de 1982.

“You know, Dr. Edwin Land was a troublemaker. He dropped out of Harvard and founded Polaroid. Not only was he one of the great inventors of our time but, more important, he saw the intersection of art and science and business and built an organization to reflect that. Polaroid did that for some years, but eventually Dr. Land, one of those brilliant troublemakers, was asked to leave his own company — which is one of the dumbest things I’ve ever heard of. So Land, at 75, went off to spend the remainder of his life doing pure science, trying to crack the code of color vision. The man is a national treasure. I don’t understand why people like that can’t be held up as models: This is the most incredible thing to be — not an astronaut, not a football player — but this.” — Steve Jobs, Entrevista revista Playboy de Febrero de 1985.

En los 80s, Polaroid trato de reinventarse sin su fundador y tratando de alejarse de la dependencia de la fotografía de consumidor. Habiendo tenido más de 20.000 empleados en 1979, ahora a finales de los 80s estaba en 5.000 empleados. Y los 90s trajeron nuevas tecnologías que cambiaron profundamente el mundo de la fotografía, como el revelado de 1 hora, las cámaras de un solo uso de sus competidores y las cámaras digitales. Inclusive Polaroid fue uno de los primeros en abrazar esta última tecnología con la PDC-2000 en 1996, sin embargo, no logro capturar suficiente mercado.

Lanzamiento de la cámara Spectra en Wall Street

Entre finales de los 70s y 80s se crearon otras cámaras como la Pronto! y la OneStep, una cámara plástica que en gran parte representa a “Polaroid” en la mente de la mayoría de las personas. Una económica de hacer y comprar, que abrió paso a sus mucho más económicas sucesoras, mercadearas en muchas variedades. Es así como pudieron retomar mucho mercado de las cámaras baratas de Kodak. En 1986, lazan una nueva línea de cámara y película llamada “Spectra” en Estados Unidos y “Image” en otros países. Estas cámaras se doblaban de alguna forma como la SX-70, tenias muy buenos lentes y usaban una película un poco más grande que el formato de la SX-70.

Este Polaroid no se parecía en nada al de Land, ya que a Land no le importaba lo que el público solicitará, él tenia su creencia en que “Cada innovación significante, debe venir a un mundo que no esta preparado para ella.” Y la Spectra no tenia nueva tecnología, solo era la respuesta a lo que el público quería, fotos rectangulares similares a las de las cámaras de 35 milímetros. Esta filosofía los llevo a dormirse en el desarrollo de la cámara digital, ya que el público aún no sabia pedir por esa innovación. Y ese proyecto seguía encontrando bloqueos al interior de Polaroid, inclusive hay un memo confidencial de Julio 1987 que habla de los planes de crear una cámara de este estilo, con la posibilidad de crear un primer modelo en un año.

Es así como la actual versión de Polaroid, con base en la capital alemana, ha estado en gestación desde hace 80 años. Alguna vez (entre los 60s y 70s) fue la empresa de tecnología más admirada del mundo, esa que creaba los productos más irresistibles desde Cambridge, Massachusetts. Crearon la marca que hoy en día se asocia con la fotografía instantánea: crearon las primeras cámaras instantáneas y la magia detrás del proceso químico para producir la película que se usa en ellas. En su pico más alto vendían un billon de fotografías al año. Pero años de malos manejos la llevaron a declararse en bancarrota en el 2001, luego a dejar de hacer las cámaras, y por último dejaron de producir la película instantánea en 2008.

Después de la bancarrota, la marca fue licenciada para utilizarse en otros productos, entre otros: cámaras digitales, televisores LCDs y plasma, así como también reproductores de DVD.

Solo 3 años después, en Abril de 2005, Petters Group Worldwide anuncia la adquisición de Polaroid Holding Company. Tom Petters su CEO tenia historia reviviendo compañías, sin embargo, no estaba interesado en la fotografía instantánea, las artes fotográficas o la tecnología de imágenes. Le interesaba, según el autor Christopher Bonanos: “What he wanted was the real estate, the art collection, the trademark, and the right to convert all those things into cash”. Así que rápidamente la producción de gafas de sol en Escocia fue sacada como una compañía aparte y la producción de cámaras termino en 2006.

Tras bambalinas mataron la película instantánea sin que nadie lo supiera. En 2004 realizaron una proyección de que en 10 años ya no existiría, así que se aprovisionaron de materias primas para cubrir este tiempo, y así una por una, las lineas de producción tenían permitido irse cerrando. Pero algo que no previno el equipo de Petters fue que la caída de la película instantánea se detuvo y las ventas tomaron un ritmo que hizo que estos materiales duraran menos de 5 años.

The Impossible Project

La historia de la película instantánea The Impossible inicia en 2003 con el viaje personal de Florian Kaps hacia las Polaroid, al comprar una antigua cámara Polaroid en un mercado de pulgas. Un autorretrato basto para volverse adicto a este misterioso material y a partir de allí se puso en la tarea de conocerlo más y más. Con los años se convirtió en uno de los vendedores en línea más especializados en película Polaroid. Sin embargo, como él lo dice, “para ese entonces no era un gran reto, sino que éramos los únicos.”

Impossible’s HQ in Berlin, Germany

Durante ese tiempo se fueron dando cuenta que el amor por lo analógico estaba creciendo de manera exponencial, con personas de todas las edades redescubriendo la magia de la fotografía instantánea análoga en un mundo cada vez más digital. Para este momento tenía más de 10.000 clientes a nivel mundial, y es aquí cuando Polaroid demostró no entender este nuevo nicho y reciben la noticia que para el año 2008 la última fabrica de película en Enschede, Holanda cerraría para siempre. Inclusive recibió la invitación para el evento de clausura.

Durante el evento de clausura conocido a André Bosman, el gerente de producción de la planta, y a partir de allí se gesto lo que fue la creación de The Impossible Project. André había estado trabajando en re-inventar la película instantánea, y junto con Marwan Saba emprendieron la búsqueda de poder comprar la última fabrica, y contratar 10 empleados de Polaroid con los cuales en menos de un año pudieron recrear la película y para 2010 pudieron vender las primeras películas instantáneas Impossible PX100.

Parte de lo imposible de la tarea es que tuvieron que re-inventar la química detrás de las películas instantáneas debido a que todos los componentes de la química original de Polaroid fueron usados y muchos de ellos ya no cumplían con los estándares internacionales.

Lo único malo de la nueva película es que no puede ser llamada instantánea, ya que el proceso de desarrollo en su primera generación tomaba hasta 40 minutos. Actualmente toma entre 15 y 20 minutos para desarrollar los colores por completo.

Para el 2014 ya The Impossible Project estaba vendiendo más de 1 millón de películas al año con un crecimiento entre el 20% y el 30% anual. Salvando a más de 200 millones de cámaras de volverse obsoletas.

Color Artefacts

En 2016, the Impossible Project lanza la cámara I-1, una mezcla entre análoga y digital, es decir, la cámara instantánea original reintentada. El CEO de Impossible Project Oskar Smolokowski hizo el lanzamiento en el que mezclaba la nostalgia de lo analógico con el control y diseño de lo digital.

En mayo de 2017 los dueños de Polaroid anunciaron que fueron adquiridos por los inversionistas mayoritarios de The Impossible Project. Esto permite que la marca se una a su herencia. Para el cumpleaños número 80 de Polaroid, the Impossible Project cambia su nombre a Polaroid Originals. En septiembre de 2017, se lanza la versión moderna de la OneStep, una vieja favorita la OneStep2.

Polaroid Originals es un nuevo capitulo en la historia de Polaroid, completamente dedicado a la fotografía instantánea análoga, y construido con los miembros de The Impossible Project.


Línea de tiempo

Polaroid fue una máquina de innovación: un laboratorio de ideas científicas que arrojaba periódicamente un producto increíblemente rentable y codiciable. De hecho, Steve Jobs dijo expresamente que admiraba a Edwin Land fundador de Polaroid.

  • 1926: Edwin H Land abandona Harvard para continuar trabajando en la polarización de la luz. Dos años más tarde, patenta el primer polarizador sintético.
  • 1937: se funda The Polaroid Corporation. La compañía fabrica gafas, gafas de esquí, visores estereoscópicos para películas 3D y muchos otros productos.
  • 1943: Land concibe el sistema fotográfico de un solo paso cuando su hija le pregunta por qué no puede ver la imagen que acaba de tomar de ella.
  • 1947: Land revela el proceso de un solo paso en The Optical Society of America. En 1948, se lanza la cámara Model 95. Las ventas superan los $5 millones de dólares en un año.
  • 1961: se introduce Polaroid Positive / Negative 4x5in film Type 55, la primera película en blanco y negro que produce un positivo y un negativo. Dos años más tarde, Polaroid presenta los Type 38 y 48, sus primeras películas instantáneas en color. Se lanza la cámara Model 100.
  • 1965: Polaroid estrena el Swinger de $20 dólares, una cámara con carcasa de plástico que solo toma fotografías en blanco y negro del tamaño de una billetera.
  • 1971: se estrena la cámara Big Shot Land, diseñada para tomar retratos en color con flash. Andy Warhol se convierte en su usuario más conocido.
  • 1972: llega la cámara Polaroid SX-70. Las primeras instantáneas en color de autodesarrolladas, una SLR totalmente automática, motorizada y plegable.
  • 1976: Las ventas de las cámaras Polaroid superan los seis millones de unidades. Un año después, la cámara OneStep, con foco fijo de bajo costo, se convierte en la cámara más vendida en los EE. UU.
  • 1980: Edwin Land se retira como CEO. Tres años después, la compañía tiene 13,402 empleados, $ 1.3 mil millones en ventas y más de 1,000 patentes.
  • 1985: La victoria legal de Polaroid en una disputa de larga duración obliga a Kodak a abandonar el negocio de la cámara instantánea.
  • 1991: el fundador de Polaroid Edwin H Land muere el 1 de marzo.
  • 1998: Polaroid toma de nuevo el mercado de imágenes instantáneas al convertirse en el vendedor número uno de cámaras digitales en los Estados Unidos.
  • 2001: durante siete años, Polaroid enfrenta desafíos financieros al hacer la transición de analógico a digital. La compañía se declara en bancarrota y detiene la producción de películas instantáneas.
  • 2008: los fundadores de The Impossible Project compran la última fábrica del mundo que fabrica película instantánea Polaroid.
  • 2009: PLR IP Holdings, LLC compra la marca Polaroid y produce la cámara digital instantánea PoGo y más.
  • 2010: The Impossible Project comienza la venta de sus propias versiones reformuladas de la clásica película instantánea Polaroid para cámaras antiguas.
  • 2016: The Impossible Project lanza la I-1
  • 2017: EL mayor accionista de The Impossible Project compra la marca Polaroid y la propiedad intelectual.

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Jose Betancur

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