Патентные бандиты

Как братья Райт не изобрели самолёт

Уилбур и Орвилл Райт вошли в учебники истории как изобретатели планера. Но это большое преувеличение. Они научились управлять полётом при помощи метода перекашивания. Это как у птицы: чтобы повернуть, она немного искривляет крыло. В этом братья Райт сделали крупный шаг вперёд для всей авиации. Но всю оставшуюся жизнь они посвятили тому, чтобы других инноваций не последовало. При этом гордое «изобретение летающей машины» не их историческая заслуга, а название государственного патента № 821393.

Wright State University

Трудно умалить важность запатентованной технологии, но «летающую машину» едва ли можно было назвать полноценным транспортным средством. Однако братья вместо улучшения наработок начали мешать конкурентам. Журнал Time назвал их пионерами не авиации, а «патентного троллинга».

Основоположником современного самолётостроения следует считать главного конкурента братьев Райт — Гленна Кёртисса. Что интересно, Уилбур и Орвилл никогда не повторяли свой первый управляемый полёт на публике. Они запатентовали технологию и тщательно охраняли её от чужих глаз, а вот Кёртисс изобретал без особого страха за «воровство» его идей.

К двадцатым годам прошлого века он на голову обошёл братьев Райт с технической точки зрения. Чтобы не задействовать метод перекашивания крыла, он воспользовался другой системой управления полётов и в 1911-м зарегистрировал патент на элероны. С их помощью маневрируют современные самолёты.

Glenn Research Center, NASA

Братья Райт заявили, что элерон — или «горизонтальный руль» — нарушает их авторские права. Всю энергию они направили на судебные разбирательства, а Кёртисс продолжал изобретать. Он шёл вперёд семимильными шагами: серьёзно облегчил двигатель и создал гидроплан, способный взлетать с воды.

На тяжбы с Райтами Кёртисс потратил целое состояние. Но если битву за изобретения он выиграл, то на юридическом поле с треском провалился. Американские суды постановили, что большинство его разработок нельзя продавать без мзды создателям «летающей машины». Братья Райт получали 10 %* отчислений с каждого проданного Кёртиссом самолёта. Он мог конструировать новые летательные аппараты, но не мог вывести их на рынок. «Патентные тролли» не продавали ему лицензию.

Государство защищало монополию Wright Company, обеспечивая ей исключительные права на производство самолётов в США. Отсутствие конкуренции позволяло предприятию богатеть, не совершенствуя свои технологии.

К началу Первой мировой американская авиация сильно отстала от немецкой. Ведь в Германской империи инженерам не нужно было соблюдать условия братьев Райт. В 1917 году Штаты поняли, что их самолёты никуда не годятся, и закончили патентную войну. Этим вопросом занимался амбициозный молодой чиновник по имени Франклин Делано Рузвельт.

Государство отказалось от патента на «летающую машину». Выплаты Wright Company сократились до 1 %, а право продавать лицензии у неё отобрали. К этому времени Уилбура уже не было в живых, а Орвилл продал фамильное предприятие в 1915-м. Денег у него было немало, но ничего нового он уже давно не изобретал, потому и подался в авиационные чиновники.

Когда с доминированием Wright Company было покончено, в США начался бум авиационной промышленности. Многие разработки уже давно пылились в ящиках, но только теперь смогли опробовать себя на рынке. В случае с братьями Райт патентная защита не помогла научному прогрессу, а лишь затормозила его.

И хотя Уилбур и Орвилл остались в учебниках истории, на рынке победил Кёртисс. В 1929 году его компания объединилась с наследницей Wright Company, образовав Curtiss-Wright Corporation, которая существует по сей день. И Кёртисс в её названии первый.