研發鋼鐵人飛行裝還不滿足,新創 JetPack 這回要推出空中摩托車

未來,塞車不會是你遲到的好理由

鄧天心
鄧天心
Nov 29 · 8 min read

大家還記得五年前左右,有個類似電影鋼鐵人的個人飛行裝置在湖面上展示的畫面嗎?將科幻電影拉近現實生活中的新創 JetPack Aviation 將推出空中摩托車 The Speeder ,電影迷或許知道,名字就是取自星際大戰的反重力摩托車 Speeder Bike。不過在許多人還在懷疑空中摩托車的可行性時,已經有人先投資了,種子輪已獲 Skype 共同創辦人讓·塔林(Jaan Tallinn)、新創加速器 Y Combinator 等 200 萬美元 ¹。

JetPack Aviation 將推空中摩托車 The Speeder,正式版最快要等到 2020 年。圖:JetPack Aviation

41 歲,從顧問轉職當空中飛人

JetPack Aviation 的創辦人大衛·梅曼(David Mayman)曾擔任技術顧問長達十幾年的時間,在 41 歲時投入研發「鋼鐵人裝」即個人垂直起降裝置(Vertical Takeoff and Landing Aircraft),乍看之下跟他原本的職業毫不相關,但 Mayman 表示從小就懷著對飛行的憧憬,17 歲時擁有了私人飛機的駕照 ²,1984 年成為了啟發他的一年,那時在洛杉磯舉辦了奧林匹克運動會,其中的開場表演「空中飛人」令他印象深刻,也成為了他設計個人飛行裝置時的重要參考對象。

Mayman 選擇在事業即將邁向高峰時開創另一條人生道路,他沒有特別解釋背後的原因,他賣掉了親手創辦的兩家網路媒合公司³及獲利的股票,將累積許久的資產全投入飛行夢。他並未繼續待在熟悉的領域晉升或是規劃退休養老生活,而是選擇跟同樣有著科技浪漫的好友尼爾森·泰勒(Nelson Tyler)合作,創辦飛行新創 Jetpack Aviation,從 2004 年開始研發第一代飛行裝置 JB1 到第九代 JB9,過了 11 年才成功,Mayman 以繞著自由女神像飛行一圈當作首次展示,拉近了人們對未來個人飛行裝置的想像。目前 Mayman 也是美國聯邦航空總署 FAA 唯一認證的 Jetpack 訓練員,他的勵志故事前陣子還被拍成紀錄片〈Own the Sky〉。

左為 JetPack Aviation 共同創辦人尼爾森·泰勒(Nelson Tyler),右為大衛·梅曼(David Mayman)。圖:Twitter/Tyler Technologies

穿著 JB9 繞行水面一圈並不是他第一次的飛行經驗,Mayman 的妹妹透露 ⁴,在 Mayman 25 歲時曾試著以雙氧水作為燃料(過氧化氫,Hydrogen peroxide)製作最初代的個人噴射裝置,但因一時失誤不小心將過多雙氧水倒在腿上造成嚴重灼傷,不過 Mayman 沒有因此放棄,兩天後他帶著改良的裝置到雪梨湖畔再嘗試一次,結果這次他誤判了燃料的儲量以至於飛行到一半時掉進了水中,原本大面積的開放性傷口引發了感染,甚至面臨截肢危機,雖然最後保住了腿,過了十年後 Mayman 再重新挑戰水面上飛行,這次他穩穩地起飛、繞行到降落地面,獲得了眾人的掌聲,對在一旁看著的妹妹而言,不只心中放下一塊大石頭,更明白這次的成功對 Mayman 來說有著非凡的意義。

天空很大,但賽道上很擠

Mayman 試驗成功的 JB9 使用了煤油作為燃料,裝備配有兩個引擎左右各一,可維持空中飛行約 10 分鐘左右,噴射引擎排出的氣體經過特殊處理溫度不會過熱。在個人飛行裝置領域中,除了 Mayman 外還有其他不可忽視的強勁對手,包括也被媒體譽為「鋼鐵人」的理查德·白朗寧(Richard Browning)及嘗試從法國飛到英格蘭的富蘭克·薩帕托(Franky Zapata)飛行裝置也取材自電影綠惡魔 Green Goblin,技術都別具突破性的意義。雖然競爭者眾不過 Mayman 仍有信心地表示,JetPack 特色在於輕巧,甚至他背著 JB9 跑步都不是問題。

第一次在世人面前展示火力的 Mayman 及他的團隊,於四年後又再度成功吸引到眾人目光,推出售價為 38 萬美元的空中摩托車 Speeder,備有五個噴射引擎,號稱時速約 100 公里並可升高至距離地面 4.5 公里,目前正在測試的是三分之一的模型,正式版已經開放預購最快 2020 年可問世。從 2015 年推出鋼鐵人裝到 2019 年推出空中摩托車,這期間 Mayman 不斷表示希望空中裝備可以被軍方正式採納 ⁵,在 2017 年時杜拜的警察就引進了類似的空中飛行器,造型像是放大版的四軸無人機的空中腳踏車 Scorpion,但 Mayman 表示 Speeder 不一樣的地方在於使用了噴射引擎,如果進行地面救援時,四軸飛行器的螺旋槳可能會傷害到地面的人員,而 Speeder 不會有這樣的問題,「We have no exposed rotors and nothing that will injure people nearby」¹¹。

2017 年時杜拜的警察就引進了類似的空中飛行器,造型像是放大版的四軸無人機的空中腳踏車 Scorpion。圖:HOVERSURF OFFICIAL

未來,「塞車」不會是你遲到的好理由

人類從想像到嘗試飛向天空的切確時間點可能不可考,在 1903年時萊特兄弟成功的在小鷹鎮試飛成功,那年成為標誌性的一年,從此不但有了飛機的雛形,還正式定義為「可以乘載比空氣重的物體,同時能穩定控制的飛行器(the first sustained and controlled heavier-than-air powered flight)⁶」,隔年科幻小說《Master of the World》將飛機跟車的概念相結合,同年福特汽車創辦人亨利·福特(Henry Ford)也預言了⁷空中飛車的未來。

如今我們對空中交通的想像更大膽,2017 年推出空中飛車 Flyer 的新創 Kitty Hawk,背後的支持者是 Google 的共同創辦人拉里·佩吉(Larry Page);Uber 更立下目標將在 2023 年推出「比買一台車還便宜」的空中計程車服務 Uber Air⁸,作為第一階段的 Uber Copter 也已經開始在紐約城市為頂級客群服務,在空中競賽中處處可見科技巨頭的身影,甚至有專家認為,無人空中飛車可能將比無人車更快上路,因為空中沒有行人或其他障礙物,最難解決的道德問題也不存在,Jetpack Aviation 這類的新創專注於研發個人垂直起降裝置(Vertical Takeoff and Landing)更簡化了空中飛車的概念,給深陷在塞車地獄的人們莫大的盼望,想必大眾也會因此更加期待在空中摩托車真的上路後,未來的交通系統將會發展成什麼樣子?


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