財富的隱含成本

(English) 我在波士頓最富有的市郊區長大。雖然我念的是公立學校,但我們的學生停車場停滿了Audi、BMW、Mercedes等品牌的汽車,學生也常會在假期之時,去佛蒙特和新罕布夏的渡假村滑雪。更重要的是,這裡的學生以進入精英大學聞名;我這一屆的畢業生不到180人,其中就有另外3人和我一起進了康乃爾,我也可以立刻想出至少另外10位就讀長春藤盟校的同屆畢業生。

這透露了高等教育的其中一項廣泛趨勢,也就是大學主要保留給了有錢人。「趨勢」這個詞可能用得不好,或許,稱之為傳統會比較恰當。及至20世紀初,大學教育幾乎專屬社會中最富有的階級,頂尖大學招收的學生,主要來自Exeter、Andover這類知名的「預備學校」。SAT之所以問世,其實是為了創造更以才能為基礎的招生系統,但諷刺的是,當今的SAT分數亦與家庭收入有著緊密的相關性。最近,頂尖大學也因為校園的經濟背景多元性不足,遭受許多負面批評,例如這篇這篇這篇文章。

現在,大學正在儘可能地消除這樣的現實。佩爾助學金 (Pell Grant) 的領受者 (低收入家庭的學生),在哈佛、耶魯和哥倫比亞等大學的比例皆呈現上升。這並不代表大學不再招收富有學生 (大多數學校非得這麼做不可,許多也仍舊在國際學生招收上採行「考量需求」原則,也就是說,如果它們知道你有能力負擔,你獲得錄取的機會也比較高) ,而是代表它們會更努力地招收家庭背景並不好的學生。

精英大學的招生哲學產生如此改變,對優秀的低收入家庭學生來說,是個非常好的消息,但對背景比較好的學生來說,這會產生什麼樣的影響呢?要回答這個問題,得先從招生人員的角度來思考。接下來兩個學生之中,你比較想錄取誰?是必須兼顧課業和打工、協助支付房租的弱勢學生?還是夏天去馬里布、參加SAT課程、優秀成績手到擒來、被寵壞的富有學生?後者或許有點像是誇大的刻板印象,但如果你在申請文件中釋出了上層階級的訊號,你就有可能會被歸入這個類別。招生人員每天都得面對困難的抉擇,也會尋找任何藉口、用某種方式為學生貼上標籤,以協助合理化他們拒絕某個學生的決定。有錢不一定會在這個過程中讓你居於劣勢,但炫富就有可能。申請大學之時,你能做的就是展現你的熱情、品格和深度興趣,並且讓人感受到,即使富有,你還是成為這樣的人,而非你是因為富有才成為這樣的人。

學生常會沒有必要地暗示自身的社經地位,接下來就是幾個你必須注意的地方,以免影響你在招生人員面前的吸引力:

活動

儘可能避免暗示你參與過需要一定程度財富才能享受的課後或休閒活動。參與這些活動完全沒有問題,但你也得知道,它們在大學眼中可能沒有你想像得那麼亮眼。不過,在此有個極為重要的注意事項:如果你非常擅長這些活動、又有可以證明能力的成就,那麼,參與這些活動就變得可以接受、甚至是值得鼓勵。反之,它們常會被視作具有排他性,因為只有少數富有之人才能參與。這類活動通常需要昂貴的旅行支出、專屬俱樂部/團體的會員資格,或是價格高昂的設備,例如滑雪、潛水、高爾夫、馬術、馬球、航海等運動。音樂、寫程式、籃球、足球等休閒活動和運動,比較不會讓你被貼上有錢人的標籤。選擇活動之時,可以參考我的前一篇文章 (English)。

暑期活動

除了昂貴的活動外,家長為孩子「購買」亮眼成就,對美國大學來說也是司空見慣之事。在美國,孩子在暑假前往發展中國家建造房屋或教英語,是極為常見之事。事實上,招生人員視之為出於絕望的嘗試,代表申請者想藉此製造聽起來很棒的成就。許多我們的學生也會從事類似的活動,但他們是利用這些活動打造突出之處、追尋對他們來說有意義的計畫。如果你對推動永續農業懷有熱情,無論你的家境富裕與否,前往發展中國家追尋此事都十分合理。但如果你花費大量金錢、參與看似隨機挑選的服務之旅,只為了吸引大學的目光,招生人員必定會看穿此事。

家長的職業

申請文件通常會要求申請者提供家長的職業資訊。你的直覺可能是試圖藉此給大學留下深刻印象,但這麼做是錯的。如果你的母親是財星500大企業的執行長,你的父親是知名律師事務所的合夥人,請選「職業女性」和「律師」。你提供的家長職業細節愈少,招生人員依照家長富有程度來論斷你的機會也愈少。簡言之,有些事確實應當誇耀,但家長的職業並不是其中之一。

最終,富裕的背景並不會傷害你的錄取機會,除非你讓它產生這樣的效果。無論富有與否,獲得大學錄取的關鍵,都是讓招生人員在讀申請文件時愛上你,而上層階級優勢也有可能成為阻礙。換言之,你在申請文件中透露愈多家境富裕的訊息,招生人員就愈有可能產生對你不利的偏見。但也正如我們在每一篇文章都會強調的,找出你真心喜愛的興趣,並決定你要用什麼方式將這份喜愛傳達給其他人。如果探索那些興趣不需要巨額的財富,或許有助向大學展現,你能有如此成就,是因為你這個人,不是因為你擁有多少財富。

每個人的情況都非常不同,也會牽涉到大量的細微之處。如果你不確定大學會怎麼看待你的申請文件,歡迎來信詢問我。

One clap, two clap, three clap, forty?

By clapping more or less, you can signal to us which stories really stand out.